Fabricació

Plàstic de blat de moro al rescat | Ciència

Trenta minuts al nord d'Omaha, a l'exterior de Blair, Nebraska, l'aroma del blat de moro al vapor —humit i dolç— cau sobre el meu cotxe com una gruixuda cortina. Les terres de conreu s’encenen i la font de l’olor continua sent un misteri fins que una enorme arquitectura de tancs i canonades de color blanc brillant sorgeix sobtadament dels camps de blat de moro entre la ruta 75 i la plana inundable del riu Missouri. Heus aquí NatureWorks: la planta d’àcid làctic més gran del món. En un dels extrems del complex entra el blat de moro; de l’altra surten grànuls blancs, una resina industrial a punt de convertir-se, si es pot creure tot el bombo, en el futur del plàstic en un món post-petroli.

La resina, coneguda com a àcid polilàctic (PLA), es formarà en envasos i envasos per a aliments i béns de consum. El plàstic de moda té diverses coses. Està fabricat a partir d’un recurs renovable, cosa que significa que té un gran avantatge, tant polític com mediambiental, en els envasos de plàstic convencionals, que fan servir uns 200.000 barrils de petroli al dia als Estats Units. A més, el PLA és en principi compostable, és a dir, que es descompondrà en determinades condicions en compostos naturals inofensius. Això podria eliminar la pressió dels abocadors de muntatge del país, ja que els plàstics ja ocupen el 25% dels abocadors per volum. I els plàstics a base de blat de moro comencen a semblar econòmics, ara que els preus del petroli són tan alts.

Des de fa uns quants anys, els proveïdors d’aliments naturals, com Newman’s Own Organics i Wild Oats, utilitzen en silenci alguns productes PLA, però el material va obtenir el seu major impuls quan Wal-Mart, el minorista més gran del món, va anunciar l’octubre passat que vendria produir en contenidors PLA. La mesura forma part de l’esforç de l’empresa per contrarestar les crítiques segons les quals ha estat irresponsable mediambientalment. Avançar cap a zero residus és un dels nostres tres grans objectius corporatius per al medi ambient, diu Matt Kistler, vicepresident de marques privades i desenvolupament de productes per al minorista. Wal-Mart té previst utilitzar 114 milions de contenidors PLA a l'any, que segons els executius de la companyia estalviaran 800.000 barrils de petroli a l'any.





Fer envasos i envasos de plàstic a partir d’un recurs renovable que es pugui retornar a la terra ja que el fertilitzant sona com un bé sense mitigar. Vendre fruites i verdures en caixes que no filtren productes químics a les deixalleries sona igual de meravellós. Però PLA té desavantatges considerables que no s’han publicitat, mentre que algunes afirmacions sobre les seves virtuts mediambientals són francament enganyoses. Resulta que al cap i a la fi no hi ha dinar gratuït, independentment de què estigui el contenidor, com vaig saber quan vaig intentar arribar al fons d’aquesta meravellosa notícia fora del país del blat de moro.

A la planta de NatureWorks a Blair, em poso barret dur, taps per a les orelles, guants i ulleres de protecció i juro que no faré fotos. El que poden revelar els meus amfitrions es revela: els grans de blat de moro es lliuren i es molen, la dextrosa s’extreu del midó. Els fermentadors enormes converteixen la dextrosa en àcid làctic, una substància química orgànica simple que és un subproducte de la fermentació (o respiració, en el cas de l’àcid làctic que s’acumula al teixit muscular després d’una intensa activitat). L’àcid làctic industrial es deriva de moltes fonts fècules, com blat, remolatxa i patates, però NatureWorks és propietat de Cargill, el comerciant de blat de moro més gran del món, de manera que el seu àcid làctic prové del blat de moro. El compost es converteix en lactida i les molècules de lactide s’uneixen en llargues cadenes o polímers: àcid polilàctic, PLA.



Vaig tenir l'oportunitat de veure i tocar l'objecte fosc del meu desig quan un PLA líquid, amb el color i la brillantor del sucre caramel·litzat, va esclatar d'una canonada i es va solidificar en fils filats al terra ratllat d'acer. La propera vegada que vaig veure les coses, en una caixa d’un magatzem, s’havia cristal·litzat en boles blanques translúcides de la mida dels pèsols: resina PLA. En mans dels fabricants, els grànuls es fondrien i es transformarien en contenidors, pel·lícules i fibres.

és el Regne Unit igual que Anglaterra

Tot i que el polímer, a causa del seu baix punt de fusió, encara no té tantes aplicacions com el polietilè tereftalat de plàstic (PET), molt més comú, que s’utilitza per fabricar ampolles de sosa i algunes fibres de polièster, la companyia té plans, com a gran pancarta al despatx proclama, a Beat PET! D'alguna manera, el plàstic del blat de moro és clarament més fàcil per al medi ambient. La producció de PLA consumeix un 65% menys d’energia que la producció de plàstics convencionals, segons una anàlisi independent encarregada per NatureWorks. També genera un 68% menys de gasos d’efecte hivernacle i no conté toxines. Té un perfil de seguretat dràsticament diferent, diu Carey Buckles, responsable d’operacions de NatureWorks. No farà explotar la comunitat.

Per als minoristes, el PLA té un efecte halo. Wild Oats va ser un dels primers a adoptar aquestes coses. Els nostres empleats van encantar el missatge mediambiental dels contenidors, que provenien d’un recurs renovable, i els nostres clients van tenir una forta reacció quan els vam dir que eren compostables, diu Sonja Tuitele, una portaveu de Wild Oats. Els contenidors inicialment van augmentar les vendes de xarcuteria de l’empresa un 17 per cent, segons diu, i la cadena ara utilitza sis milions de contenidors PLA a l’any. Newman’s Own Organics utilitza envasos PLA per a les seves mescles d’amanides. Creiem fermament que hauríem d’obtenir productes derivats del petroli a tot arreu, afirma Peter Meehan, CEO de Newman. Ningú no ha anat mai a la guerra pel blat de moro.



Wal-Mart, que ha començat a utilitzar contenidors PLA en algunes botigues, també ha canviat els envasos d’electrònica de gamma alta de PET a un sandvitx de cartró i PLA. Té una petjada d’embalatge més petita, és completament biodegradable i costa menys, diu Kistler. El que diu Wal-Mart sobre la naturalesa biodegradable del PLA és cert, però hi ha una captura important.

El plàstic del blat de moro existeix des de fa 20 anys, però el polímer era massa car per a àmplies aplicacions comercials fins al 1989, quan Patrick Gruber, llavors químic de Cargill que buscava noves formes d’utilitzar el blat de moro, va inventar una manera de fer el polímer més eficient. Treballant amb la seva dona, també química, va crear el seu primer prototip de productes PLA a la seva cuina de cuina. Al principi, costava 200 dòlars fer una lliura de PLA; ara són menys d’1 dòlar.

El polímer ha hagut de superar alguns obstacles culturals. A mitjans dels anys vuitanta, va aparèixer un altre plàstic de base biològica als prestatges de les botigues de queviures: bosses de polietilè i maicena que es deia que eren biodegradables. La gent pensava que desapareixerien ràpidament, recorda Steven Mojo, director executiu del Biodegradable Products Institute. No ho van fer. Will Brinton, president de Woods End, un laboratori de recerca de compost a la muntanya. Vernon, Maine, diu que les bosses es van trencar en petits fragments de polietilè, fragments que no eren bons per al compost o per a les relacions públiques. Va ser un gran pas enrere per al moviment de biodegradabilitat, afegeix. Totes les comunitats van abandonar el concepte de bosses biodegradables com a frau.

Segons un estàndard de biodegradabilitat que Mojo va ajudar a desenvolupar, es diu que el PLA es descomposa en diòxid de carboni i aigua en un entorn de compostatge controlat en menys de 90 dies. Què és un entorn de compostatge controlat? No és el contenidor del jardí del darrere, el pou o el barril que cau. És una gran instal·lació on el compost (essencialment, restes de plantes digerides pels microbis en fertilitzants) arriba als 140 graus durant deu dies consecutius. Per tant, sí, com diuen els defensors del PLA, el plàstic de blat de moro és biodegradable. Però, en realitat, molt pocs consumidors tenen accés al tipus d’instal·lacions de compostatge que poden fer que això passi. NatureWorks ha identificat 113 instal·lacions d’aquest tipus a tot el país (algunes gestionen residus de processament d’aliments industrials o retallades de jardins, altres són operacions universitàries o de presons), però només una quarta part accepta restes d’aliments residencials recollides pels municipis.

A més, el PLA per la càrrega del camió pot suposar un problema per a alguns compostadors a gran escala. Chris Choate, expert en compostatge de Norcal Waste Systems, amb seu a San Francisco, afirma que grans quantitats de PLA poden interferir amb el compostatge convencional perquè el polímer es converteix en àcid làctic, fent que el compost sigui més humit i àcid. Els microbis consumiran àcid làctic, però demanen molt oxigen i tenim problemes per proporcionar-ne prou, diu. Ara mateix, el PLA no és un problema, perquè n’hi ha molt poc, diu Choate. (NatureWorks discuteix aquesta idea, dient que el PLA no té aquest efecte en els processos de compostatge.) En qualsevol cas, Norcal diu que un futur boom del PLA no serà un problema perquè l'empresa espera convertir els seus compostadors en els anomenats digestors anaeròbics, que trencar el material orgànic en absència d’oxigen i capturar el metà resultant per obtenir combustible.

El PLA fabricat per NatureWorks és compostable. Però Chris Choate (en un lloc de Norcal prop de Vacaville, Califòrnia) diu que grans quantitats de plàstic de blat de moro poden interferir amb el compostatge.(Brian Smale)

Director de plantes Carey Buckles a Blair, Nebraska.(© Brian Smale)

'Els productes renovables basats en els recursos poden superar els basats en la petroquímica', diu Patrick Gruber, pioner del plàstic del blat de moro (amb la seva dona, Sally, a Colorado), que va cuinar per primera vegada PLA a la seva cuina de cuina.(Â © Brian Smale)

L'ecologista i empresari Eric Lombardi (a Boulder amb gots de plàstic de blat de moro) diu que el PLA, tot i que no és perfecte, és 'visionari'.(Â © Brian Smale)

Wild Oats accepta els contenidors PLA usats a la meitat de les seves 80 botigues. Barregem el PLA amb productes i retalls de les nostres barres de sucs i el lliurem a una instal·lació de compostatge industrial, diu Tuitele de l’empresa. Però a les botigues de Wild Oats que no recuperen PLA, els clients estan sols i no se’ls pot culpar si se senten enganyats pels contenidors PLA estampats compostables. Brinton, que ha fet proves exhaustives de PLA, diu que aquests contenidors no canvien després de sis mesos en una operació de compostatge domèstic. Per aquest motiu, considera que el segell de Wild Oats i la seva senyalització a la botiga que promociona la compostabilitat de PLA són una publicitat falsa.

Kistler de Wal-Mart diu que l’empresa no està a punt de recuperar el PLA usat per al compostatge. Diu que no ens dediquem a recollir escombraries. Com aconseguim que els estats i els municipis estableixin sistemes de compostatge? Aquesta és la pregunta del milió. No és el nostre paper dir al govern què ha de fer. Hi ha diners per guanyar en el negoci del reciclatge. A mesura que desenvolupem envasos que es poden reciclar i compostar, es desenvoluparà la indústria.

Per la seva banda, les instal·lacions de reciclatge també tenen problemes amb PLA. Els preocupa que els consumidors simplement aboquin PLA amb el seu PET. Per als processadors de plàstic, el PLA en petites quantitats és només una molèstia. Però en grans quantitats pot suposar una molèstia cara. En el negoci del reciclatge, les ampolles de sosa, les gerres de llet i similars són recollides i empaquetades per instal·lacions de recuperació de materials o MRF (murfs pronunciats). Els MRF venen el material a processadors, que descomponen el plàstic en pellets o flocs, que al seu torn es transformen en nous productes, com ara catifes, farcits de fibra o contenidors per a detergents o oli de motor. Com que el PLA i el PET es barregen a més de petroli i aigua, els recicladors consideren que el PLA és un contaminant. Han de pagar per solucionar-ho i tornar a pagar per disposar-ne.

NatureWorks ha reflexionat sobre aquest problema. Si el MRF separa el PLA, el tornarem a comprar quan en tinguin prou per omplir un camió, diu la portaveu Bridget Charon. Llavors, la companyia portarà el PLA a un compostador industrial o el transportarà de nou a Blair, on el polímer es descompondrà i es tornarà a convertir en PLA nou.

Tot i el potencial del PLA com a material respectuós amb el medi ambient, sembla clar que una gran quantitat d’envasos de blat de moro, probablement la majoria, acabaran a les deixalleries. I no hi ha cap evidència que es desglossarà allà de manera més ràpida o exhaustiva que el PET o qualsevol altra forma de plàstic. Glenn Johnston, gerent d'assumptes reguladors mundials de NatureWorks, diu que un contenidor PLA abocat a un abocador durarà tant com una ampolla de PET. Ningú no sap amb seguretat quant de temps és, però les estimacions oscil·len entre els 100 i els 1.000 anys.

Els ecologistes tenen altres objeccions al PLA. Lester Brown, president de l’Institut de Polítiques de la Terra, qüestiona la moralitat de convertir un aliment en envàs quan tanta gent al món té gana. Ja convertim el 12 per cent de la collita de cereals dels Estats Units a etanol, diu. La xifra dels projectes de l'USDA augmentarà fins al 23 per cent el 2014. Quant de blat de moro volem convertir a productes no alimentaris? A més, la major part del blat de moro que NatureWorks utilitza per fabricar resina PLA es modifica genèticament per resistir les plagues, i alguns ecologistes s’oposen a l’ús d’aquests cultius, afirmant que contaminaran els cultius convencionals o alteraran els ecosistemes locals. Altres crítics assenyalen el fort peatge ambiental del blat de moro cultivat industrialment. El cultiu del blat de moro fa servir més fertilitzants nitrogenats, més herbicides i més insecticides que qualsevol altre cultiu dels EUA; aquestes pràctiques contribueixen a l'erosió del sòl i a la contaminació de l'aigua quan el nitrogen surt dels camps cap als rius i rius.

NatureWorks, reconeixent algunes d’aquestes crítiques, assenyala que el blat de moro que utilitza és aliment per a animals de baixa qualitat que no està destinat a l’ús humà. I processa una petita quantitat de blat de moro no manipulat genèticament per als clients que ho sol·licitin. NatureWorks també investiga millors maneres de segregar els PLA a les instal·lacions tradicionals de reciclatge i, fins i tot, compra certificats d’energia renovable (inversions en energia eòlica) per compensar l’ús de combustibles fòssils. Però l’empresa no pot fer molt sobre la qüestió més fonamental sobre els envasos de plàstic de blat de moro: són realment necessaris?

A pocs quilòmetres al sud de Blair, a Fort Calhoun, Wilkinson Industries ocupa un ampli edifici de maons baixos en un barri residencial. Wilkinson converteix la resina de NatureWorks en envasos. En una sala de mida de magatzem, els grànuls es fonen, es premsen en una pel·lícula prima i s’estenen en fulls que un termoformador estampa en contenidors rígids: quadrats, alts, rectangulars o rodons. (El PLA també pot adoptar la forma d’etiquetes, carcasses d’electrònica, embolcall per a flors, targetes de regal, embotits de fibra de roba i coixins.) Enviem safates a la cafeteria de Google i a l’estudi [del cineasta] George Lucas de San Francisco, diu Joe Selzer, vicepresident de Wilkinson. Fem safates per a fruita fresca tallada de les botigues Del Monte i Meijer. I, sí, fem Wal-Mart.

El PLA representa aproximadament el 20 per cent dels productes de plàstic fabricats per Wilkinson. La resta és de poliestirè i PET. Ens agradaria veure que el PLA fos la resina del futur, però sabem que mai no ho serà, diu Selzer. Cost estable, però no pot superar els 114 graus. He fet que la gent em truqués i em digués: “Oh, Déu meu, tenia la caixa de menjar per emportar al cotxe al sol i es va fondre en una crep!” Bridget Charon, asseguda al meu costat, aixeca una cella. Selzer continua. La nostra principal preocupació és el preu competitiu de PLA i després les seves aplicacions. Després d'això ve el sentir-se bé.

quan va arribar el cristianisme a Amèrica?

Selzer ens condueix per una escala cap a una habitació interior de la mida d’un gran rebost. Està ple de mostres dels 450 contenidors diferents fabricats per Wilkinson, que també estampa les safates d’alumini. Aquí hi ha el potpie de pollastre fregit de Kentucky, diu Selzer, assenyalant una petita llauna rodona. Aquesta safata de plàstic és per a un pastís de noces. Aquest és per crudités. Això és per a pinya tallada. (Wilkinson va fabricar la safata original del televisor, una mostra de la qual resideix a la Smithsonian Institution.) Mentre miro al meu voltant, no puc evitar pensar que gairebé tots aquests productes seran abocats, després de només una o dues hores d'ús, de forma directa en un gran forat a terra.

Martin Bourque, director executiu del Berkeley Ecology Center, una organització de reciclatge sense ànim de lucre, té una visió feble dels envasos de conveniència PLA. Sí, els envasos a base de blat de moro són millors que els envasos a base de petroli per a plàstics absolutament necessaris que no s’han reciclat amb èxit i per a envasos que no es poden fer de paper, diu. Però no és tan bo com preguntar-se: 'Per què fem servir tants envasos?' La meva preocupació és que el PLA legitimi productes amb una sola porció i envasats en excés.

Molts ecologistes argumenten que les empreses haurien de produir béns de consum que no contaminin la terra en la seva fabricació o eliminació. A Cradle to Cradle: Remaking the Way We Make Things, l’arquitecte William McDonough escriu sobre un futur en el qual els béns duradors, com els televisors i els cotxes, es fabriquen a partir de substàncies que tornen al procés de fabricació, alhora que s’envasen per a productes de curta durada. com el xampú, es descompondrà de nou a la terra. NatureWorks diu que vol formar part d’aquest futur. Segons va dir a la revista Forbes, l’exdirectora general de l’empresa, Kathleen Bader, oferim a les empreses l’oportunitat d’evitar les vergonyoses demandes d’envasos responsables. Les marques que esperen el fiat legislatiu quedaran enrere i exposades.

Eric Lombardi, president de la Grassroots Recycling Network i líder del moviment internacional Zero Waste, té una visió matisada del progrés del PLA. Diu que és visionari fins i tot pensar en el plàstic de base biològica en lloc d’un de petroli. És cert, diu, que hi ha problemes amb el PLA, però no matem els bons a la recerca del perfecte. Suggereix que la dificultat per eliminar el PLA reflecteix una deficiència més gran en la manera com gestionem les escombraries. Demana una revolució del compostatge. Necessitem un sistema de recollida còmode i creatiu amb tres contenidors: un per als biodegradables, que compostarem, un per al reciclatge i un per al que ens quedi.

Fins que no es posi en marxa un sistema d’aquest tipus, serà difícil tenir embalatges de barata comoditat i sentir-se bé pel seu efecte mediambiental: tenir el nostre pastís per emportar i menjar-lo també. Però la fabricació de PLA estalvia petroli i genera molta menys contaminació atmosfèrica. I hem de començar per algun lloc.

Elizabeth Royte , resident a Brooklyn, és l'autor de Garbage Land: a la pista secreta de les escombraries . Fotògraf Brian Smale té la seva seu a Seattle.





^