Medi Ambient

La mortal fum de donora del 1948 va estimular la protecció del medi ambient, però hem oblidat la lliçó? | Història

La boira groga va arribar cinc dies abans de Halloween el 1948, envoltant la ciutat de Donora, a Pennsilvània, i el proper poble de Webster, amb una boira gairebé impenetrable. Ciutadans assistents al Donora Halloween parade escamotejava els carrers a les figures fantasmales que el fum feia quasi invisibles. Els Donora Dragons van jugar el seu habitual partit de futbol de divendres a la nit, però, amb la visió enfosquida per la boira, van córrer la pilota en lloc de llançar-la. I quan els residents aterrits van començar a trucar a metges i hospitals per informar de dificultats respiratòries, el doctor William Rongaus portava una llanterna i conduïa l’ambulància a peu pels carrers no navegables.

El dissabte 30 d’octubre, cap a les 2 del matí, es va produir la primera mort. Al cap de pocs dies, 19 persones més de Donora i Webster havien mort. Els tanatoris es van quedar sense arquetes; les floristes es van quedar sense flors. Centenars van inundar els hospitals, aspirant a buscar aire, mentre que es va aconsellar a centenars més amb afeccions respiratòries o cardíaques que evacuessin la ciutat. No va ser fins que va arribar la pluja al migdia del diumenge que la boira finalment es va dissipar. Si no fos perquè la boira s’elevés quan ho va fer, Rongaus va creure , La llista de víctimes hauria estat de 1.000 en lloc de 20.

per què el Sàhara és un desert

El smog de Donora de 1948 va ser el pitjor desastre de contaminació atmosfèrica de la història dels Estats Units. Va iniciar de manera ràpida els camps de la salut pública i ambiental, va cridar l'atenció sobre la necessitat d'una regulació industrial i va iniciar una conversa nacional sobre els efectes de la contaminació. Però en fer-ho, va enfrontar la indústria a la salut dels humans i del seu entorn. Aquesta batalla ha continuat al llarg del segle XX i fins al XXI, amb interessos econòmics a curt termini que sovint superen les conseqüències a llarg termini. Donora va ensenyar als nord-americans una potent lliçó sobre l'imprevisible preu dels processos industrials. La pregunta ara és si la lliçó es va quedar aturada.





***

Abans que Carnegie Steel es dirigís a Donora, la ciutat era una petita comunitat agrícola. Donora, situada al riu Monongahela, a uns 30 quilòmetres al sud de Pittsburgh, es troba situada en una estreta vall, amb parets de penya-segats que s'eleven a més de 400 peus a banda i banda. Mentrestant, Webster està situat a prop, a l'altra banda de la Monongahela. El 1902 , Carnegie Steel havia instal·lat una instal·lació a la regió immediata, amb més d’una dotzena de forns; el 1908, Donora tenia el volum de trànsit de mercaderies més gran de la regió; el 1915, Zinc Works va començar la producció; i el 1918 la American Steel & Wire Company va pagar la seva primera multa per danys causats per la contaminació de l'aire a la salut.



A principis de la dècada de 1920, els propietaris de terres, els llogaters i els agricultors de Webster van demandar els danys atribuïts a l’efluent de la fosa: la pèrdua de conreus, fruiters, bestiar i terra vegetal i la destrucció de tanques i cases, escriu la historiadora Lynne Page Snyder . En ple apogeu de la Gran Depressió, desenes de famílies Webster es van unir en accions legals contra Zinc Works, reclamant que la contaminació de l'aire perjudiqués la seva salut. Però US Steel els va rebutjar amb llargs procediments legals i els plans d’actualització dels forns de Zinc Works per produir menys fum es van deixar de banda el setembre de 1948 com a viables econòmicament.

El molí de la ciutat de Donora, on una boira fumadora i letal va matar 19 persones.

El molí de la ciutat de Donora, on una boira fumadora i letal va matar 19 persones.(Foto d'Alfred Eisenstaedt / Col·lecció d'imatges LIFE / Getty Images)

Tot i la preocupació dels residents pel fum que surt de les fàbriques a la vall, molts no es podien permetre el luxe d’estar massa preocupats: la gran majoria d’aquests 14.000 residents eren empleats pels mateixos molins. Així, quan es va produir l’incident mortal de la fumada, els caps i els empleats de les fàbriques es van esforçar per trobar un altre culpable de l’accident (tot i que Zinc Works va estar tancada durant una setmana com a concessió).



Els primers investigadors van ser exhaurits de la ciutat per persones amb pistoles, diu Devra Davis , el fundador de Environmental Health Trust i autor de Quan el fum va córrer com l’aigua . La majoria de l'ajuntament treballava al molí i alguns d'ells tenien llocs de treball executius, com a supervisors. Qualsevol suggeriment que pogués tenir algun problema amb el propi molí, que els donava suport financer, era simplement una cosa que no tenia cap incentiu econòmic ni tan sols per entretenir.

Qualsevol que fos la seva filiació, tothom, des dels líders de la ciutat fins als propietaris de fàbriques, va acordar que necessitaven respostes i una manera d’evitar que es tornés a produir una catàstrofe d’aquest tipus. Les setmanes posteriors a la boira, el Donough’s Borough Council, els United Steelworkers, American Steel & Wire i fins i tot la Commonwealth de Pennsilvània van demanar al govern federal que iniciés una investigació liderada per la naixent Servei de Salut Pública dels Estats Units .

Durant dècades, la contaminació va ser creada per indústries molt poderoses i les investigacions estatals van ser molt amigables amb la indústria, diu Leif Fredrickson , historiador de la Universitat de Virgínia i membre de la Dades ambientals i iniciativa de governança . Per tant, [la gent de Donora] estava amb tota la raó preocupada per això i volia que el govern federal s’impliqués. Però, al cap i a la fi, el Servei de Salut Pública estava força preocupat per la seva relació amb investigadors estatals, i això és abans que el govern federal tingui molt a dir sobre què passa en termes de control de la contaminació a les àrees estatals i locals.

L’agència federal va enviar 25 investigadors a Donora i Webster, on van fer enquestes de salut dels residents, van inspeccionar els conreus i el bestiar, van mesurar diferents fonts de contaminació atmosfèrica i van controlar la velocitat del vent i les condicions meteorològiques. Van trobar que més de 5.000 dels 14.000 habitants de la zona havien experimentat símptomes que van des de moderats fins a greus i que la American Steel & Wire Plant i la Donora Zinc Works emetien una combinació de gasos verinosos, metalls pesants i partícules fines.

Si mireu els raigs X dels seus pulmons, semblaven els supervivents de la guerra de gasos verinosos, diu Davis.

Un informe preliminar es va publicar a l'octubre de 1949, amb resultats no concloents. En lloc de distingir els molins i l’efluent que produïen, els investigadors van assenyalar una combinació de factors: la contaminació dels molins, sí, però també una inversió de la temperatura que va atrapar la fumada a la vall durant dies (un esdeveniment meteorològic en què una capa d’aire fred queda atrapat en una bombolla per una capa d’aire càlid que hi ha a sobre), a més d’altres fonts de contaminació, com el trànsit de vaixells fluvials i l’ús d’escalfadors de carbó a les llars.

Alguns locals van assenyalar el fet que altres ciutats havien viscut el mateix esdeveniment meteorològic, però sense l'alta víctima. Hi ha alguna cosa a Zinc Works que provoca aquestes morts, va escriure el resident Lois Bainbridge al governador de Pennsilvània, James Duff. No voldria que els homes perdessin la feina, però la vostra vida és més preciosa que la vostra feina.

Una infermera local administra oxigen a un pacient a l

Una infermera local administra oxigen a un pacient a l'hospital d'emergències de Donora, la ciutat afectada pel smog mortal.(Bettmann / Col·laborador)

Altres, furiosos amb el resultat de la investigació i la manca de responsabilitat de les fàbriques, van presentar demandes contra la American Steel & Wire Company. Com a resposta, American Steel & Wire va afirmar la seva explicació inicial: el smog era un acte de Déu, Snyder escriu .

Al final, American Steel & Wire es va instal·lar sense acceptar la culpa de l’incident. Tot i que no es va fer cap investigació addicional sobre l'incident en els anys immediatament posteriors, un estudi de 1961 va trobar que la taxa de morts per càncer i malalties cardiovasculars a Donora del 1948 al 1957 va ser: significativament elevat . Davis creu que, en els mesos i anys posteriors a l’incident, hi va haver probablement milers de morts més que les atribuïdes oficialment a l’incident de la boira. Això és gràcies a la forma en què els nostres cossos responen a les partícules fines, que eren tan freqüents en el moment del smog assassí. Les minúscules partícules llisquen al torrent sanguini, provocant una viscositat augmentada. Aquesta sang enganxosa al seu torn augmenta les possibilitats d’un atac de cor o d’ictus.

Però, diu Davis, l'incident va tenir alguns resultats positius: també va provocar l'interès per un nou tipus d'investigació en salut pública. Abans de Donora no hi havia una apreciació general del fet que les exposicions cròniques durant llargs períodes de temps afectessin la salut. Aleshores, la salut pública consistia en investigar epidèmies, quan el còlera us podia matar o la poliomielitis us podia matar. Els veïns de Donora es van sentir orgullosos d’alertar la nació sobre els perills de la contaminació atmosfèrica, segons Davis (ella mateixa natural de Donora), i continuen commemorant l’incident al Donora Historical Society i Smog Museum .

Després del mortal smog, el president Truman va convocar la primera conferència nacional sobre contaminació atmosfèrica el 1950. El Congrés no va aprovar la seva primera llei sobre aire pur fins al 1963, però el progrés va continuar constantment després, el president Nixon va crear l'Agència de Protecció del Medi ambient el 1970, el mateix any en què el Congrés va aprovar una llei sobre l’aire net més completa. Però el treball de protecció del medi ambient no s’acaba mai del tot, ja que les noves indústries i tecnologies substitueixen les anteriors.

La fàbrica de filferros de Donora (que més tard va passar a formar part de la American Steel & Wire Company) a la vora del riu Monongahela el 1910.

La fàbrica de filferros de Donora (que més tard va passar a formar part de la American Steel & Wire Company) a la vora del riu Monongahela el 1910.(Biblioteca del Congrés)

La gent continua morint als Estats Units per la contaminació, i solen ser persones que no tenen accés a un millor habitatge i coses per l'estil, diu Elizabeth Jacobs , un professor de salut pública que va escriure sobre Donora al American Journal of Public Health . Però ara no és tan agut. És més aviat una exposició crònica a llarg termini.

Aquests missatges es van fer ressò dels metges que escrivien al New England Journal of Medicine , OMS va citar nous estudis que demostren el perill de les partícules fines , per molt petita que sigui la quantitat a l'atmosfera. Malgrat dades convincents, l’administració Trump s’està movent cap endavant en direcció contrària, escriuen els autors. L’augment de la contaminació atmosfèrica que resultaria d’afluixar les restriccions actuals tindria efectes devastadors sobre la salut pública.

Des del 2017, quan es va publicar aquesta revisió, l’administració Trump ho ha fet aplicació relaxada sobre emissions de fàbrica, regulacions afluixades sobre quant poden emetre les plantes de carbó , i va suspendre el panell de revisió de la matèria de partícules de l’EPA , que ajuda a fixar el nivell de partícules considerades segures per respirar.

Per a Fredrickson, tots aquests són signes nefastos. Assenyala que, tot i que la Llei d’aire net no s’ha desmantellat, tampoc no s’ha modificat per mantenir-se al dia amb les fonts de contaminació noves i més nombroses. En el moment que van passar coses com Donora, hi va haver un enfocament molt bipartidista de la contaminació i els problemes ambientals, diu Fredrickson. Es van establir normatives i les indústries van saber ràpidament que aquestes normatives s’aplicarien realment. Però aquestes aplicacions s’esvaeixen, potser no trigaran a adaptar-se a un nou statu quo de trencar les normes sense afrontar cap conseqüència. I això, va dir, pot conduir realment a algun tipus de desastre ambiental o de salut pública.





^