Ciència Agricultura

La millor invenció de John Deere va provocar una revolució o un desastre ambiental?

El 1837, en una serradora d'Illinois, una fulla de serra llarga i d'acer es va trencar . El molí es va omplir probablement amb l’olor a nou de roure blanc acabat de tallar i s’imagina que la fulla rebutjada estava coberta d’una capa de serradures fines i pàl·lides.

Martin Van Buren era president, a financial crisi va ser notícia i la cançó més popular dels Estats Units va ser, irònicament, Woodman, Spare That Tree . L’acer era una mercaderia escassa en aquells dies i la vella fulla va cridar l’atenció d’un jove ferrer visitant anomenat John Deere, que se l’endugué a casa.

Va forjar la fulla en un arada i l'arada va forjar una revolució agrícola.





Quan va sorgir l’època de l’antropocè, la remodelació de la superfície de la Terra s’ha produït en gran part, un solc cada vegada, darrere de les arades. Les primeres arades dibuixat per bestiar apareixen per primera vegada al registre arqueològic fa uns 8.000 anys.

La transformació de la terra va ser incremental fins a la revolució industrial. L'acer, els motors i la producció en massa van donar lloc a equips agrícoles que van doblegar ràpidament la major part de la terra del planeta a la voluntat dels éssers humans. Les primeres arades d’acer de John Deere representen un moment clau en el temps en què la tecnologia de l’edat de pedra es va actualitzar a una cosa de la qual Henry Ford segurament hauria estat orgullós.



Als anys 1830, la jove Amèrica ho era en moviment a l'oest i assentar la prada. Terres de conreu amb un sòl ric i negre que s’estenia com un oceà d’herba. Si es pogués cultivar aquest sòl, es podrien fer fortunes. Un dels principals obstacles era el propi sòl. Les plantes del prada autòctona tenia un embolic d’arrels resistents que les arades estàndard del dia tenien dificultats per tallar. El sòl era més enganxós que els sòls més sorrencs cap a l’est. Tendia a agrupar-se a la fulla d’una arada, que requeria que un agricultor s’aturés cada pocs minuts per netejar-la.

John Deere

John Deere (1804-1886) va establir un procés per perfeccionar l'arada, que va conduir a la creació d'una empresa que ha inventat o produït en massa no només arades, sinó també conreadors, combinadores i tractors.(Wikimedia)

La superfície llisa de l’acer semblava una alternativa lògica al ferro més gruixut. L’acer podria desfer-se o esquivar el sòl negre i enganxós de les praderies. Un altre ferrer illinoïdal, John Lane , s’acredita entre els primers inventors de l'arada d'acer el 1833. Lane va ser un èxit comercial en el sentit que els agricultors volien comprar les seves arades, però Lane no va passar mai més enllà de fer arades d'un en un (que va ser com es feien totes les arades).



Un canvi d’aquest pensament cap a la producció a escala industrial va ser el que va convertir el nom de John Deere en sinònim de tecnologia agrícola.

Però hi va haver un problema. La gent posa molta terra en conreu, diu Peter Liebhold , comissari de la divisió de treball i indústria al Museu Nacional d’Història dels Estats Units a Washington, D.C. Acaben de llaurar la praderia. . . . Es tracta de desfer-se de les coses autòctones que hi ha i de capgirar la terra. Una de les desavantatges és que el sòl es renta.

L’arada moderna ha contribuït a alimentar milers de milions, però també ha contribuït a una erosió massiva que ha danyat les terres de cultiu i els cursos d’aigua contaminats. S'ha perdut l'hàbitat per a la vida salvatge. Les espècies han estat conduïdes a l'extinció. El Dust Bowl de la dècada de 1930 va ser el resultat directe d'una llaurada a gran escala amb els descendents tecnològics de l'arada d'acer de Deere. Sense les arrels de les plantes autòctones per mantenir el sòl baix, una sequera va convertir el sòl solt en pols que literalment va enterrar ciutats senceres.

Al American History Museum, hi ha un arada molt vella . La història popular és que John Deere va tenir un moment d'eureka, va inventar l'arada d'acer que va guanyar Occident i que aquest és un dels tres primers arats que Deere va forjar personalment.

Aquesta és la història antiga i és una mica veritable i no, diu Liebhold. John Deere va ser un dels pocs fabricants d’arats que experimentava amb les noves tecnologies. Els arats es venien molt regionalment. Té una arada especialment bona i, a mesura que el seu negoci creix cap a nous mercats, competeix amb altres venedors. . . .Tots es manlleven idees. Amb «préstecs», vull dir robar-los.

quan va deixar de ser elegit el vicepresident

John Deere no va inventar l'arada d'acer el 1837 més que Henry Ford va inventar l'automòbil. Deere va establir un procés per perfeccionar l'arada, que va conduir a la creació d'una empresa que ha inventat o produït en massa no només arades, sinó també conreadors, combinadores i tractors que han remodelat un gran percentatge del paisatge de la Terra.

Avui l’empresa que va fundar forma part d’un revolució en la tecnologia agrícola que s’allunya de l’arada que la va donar a llum. Llaurar és principalment un mitjà per arrencar les males herbes i matar-les per evitar que competeixin amb els cultius. També facilita la plantació de llavors.

Però ara tenim una altra tecnologia per tractar les males herbes. 'No-till' l'agricultura és un enfocament relativament nou per al cultiu de molts cultius que abandonen l'arada. Les sembradores guiades per ordinador fan servir cultius vegetals i s’utilitzen herbicides químics per matar les males herbes. L’erosió disminueix i es requereix menys aigua.

A finals del 1800 l'agricultura era extensa ', diu Liebhold. Si volies més menjar, llauraves més terra. Als anys 40 la productivitat s’enlaira com una bogeria. . . . El 1910 una sola hectàrea de terra [produiria] 30 matolls de blat de moro. Avui obtindreu uns 165 matolls de blat de moro.

El més important és que, perquè la terra sigui productiva, cal començar a utilitzar híbrids, diu Liebhold. Plantes més fortes que produeixen més. Utilitzeu fertilitzants. Utilitzar diferents processos i tècniques. El que qualsevol agricultor vol fer és minimitzar els efectes de les males herbes. . . . L’antiga manera de controlar les males herbes era la llaurada i el conreu. Conrear és com llaurar lleugerament. D’aquesta manera es maten les males herbes i les plantes que voleu obtindran més aigua i més llum solar. Per tant, si no voleu llaurar o cultivar, l’única manera de combatre les males herbes és amb herbicides. Per tant, el canvi a herbicides és realment clau. La ironia és que l’ús de productes químics sembla que no seria correcte per al medi ambient. Resulta que l’ús de productes químics sovint és millor per al medi ambient.

Els herbicides encara no han causat greus problemes ambientals (encara que algun dia poden, i el simple fet de canviant Ph amb Roundup pot matar localment alguns microorganismes), mentre que l’escorrentia agrícola és un assassí provat d’ecosistemes.

on es processa la por al cervell
Dust Bowl d

Bol de pols d’Alexandre Hogue, 1933(Smithsonian American Art Museum)

Els tractors moderns John Deere s’estan convertint en centres de control de dades que utilitzen la guia per satèl·lit per controlar l’agricultura fins al nivell de la planta individual en un camp de blat de moro. Avui es tracta d’agricultura de precisió ”, diu Neil Dahlstrom , gerent d'història corporativa a la John Deere Company. 'Es tracta de gestionar entrades i sortides. El no-till és una cosa que s’ha tornat molt més freqüent en les darreres dues dècades, però la setmana passada conduïa per la carretera nacional 74 i la collita segueix en curs a Illinois i encara s’està veient un munt de llaurades.

La tecnologia sense labora s’ha convertit en el mètode dominant per cultivar molts cultius comercials a Amèrica del Nord, inclosos el blat de moro i el blat (tot i que mai no funcionarà per a cultius que s’hauran de desenterrar del subsòl, com ara les patates). Tot i que resol el problema de l’erosió, també ha creat la necessitat de més tecnologia, com els sembradors que precisament planten llavors sense llaurar.

L’ús d’herbicides per polvoritzar entre aquestes plantes perfectament perforades es fa molt més pràctic quan un agricultor no s’ha de preocupar de matar els seus cultius amb un excés de polvorització. D’aquí el naixement de plantes modificades genèticament que tenen una resistència incorporada a herbicides com Roundup.

El canvi cap als cultius transgènics ha provocat un ferotge debat sobre la propietat intel·lectual, la derivació no desitjada de gens patentats a altres poblacions de plantes i els drets dels petits agricultors.

Segons l’advocat Justin Rogers, autor d’una tesi de la Universitat de Drake sobre transgènics i els efectes de les lleis de propietat intel·lectual sobre els agricultors, les llavors patentades modificades genèticament han tingut i continuaran tenint efectes nocius sobre els agricultors. Històricament, el procés agrícola va continuar d'un any a un altre. Un agricultor gairebé sempre estalviava una part de la seva collita cada any per utilitzar-la com a llavor l'any següent. Aquest comportament normal esdevé il·legal quan s’ha patentat l’única llavor que poden comprar.

Tenint en compte que hi ha molt poques opcions per als agricultors a l'hora de seleccionar on comprar la seva llavor, es produeix la monopolització, va dir Rogers. Aquesta monopolització augmenta els costos i les despeses dels agricultors que finalment es transmeten al consumidor, afectant així l’economia regional, nacional i fins i tot global ... Com que el procés legislatiu és tan lent, és impossible que el desenvolupament de lleis de propietat intel·lectual pugui estigueu al dia amb els avenços en ciència i tecnologia.

Però sovint s’oblida que aquesta tecnologia va formar part d’un intent directe d’aturar l’erosió i conservar l’aigua. El tractat d’Edward Faulkner de 1943, 'La follia de l'arada' , va exposar les raons pràctiques per allunyar-se de l'arada en no-labora. Els avenços en química i enginyeria genètica van permetre als científics i agricultors anar adonant-se de la visió de Faulkner.

L'arada individual del Smithsonian pot ser que hagi estat o no feta per John Deere. La seva procedència ha estat difícil d’establir. La història oral de la granja on es va descobrir va afirmar que el patriarca de la família el va comprar a Deere el 1838.

Si va ser fet per un dels altres ferrers d'Illinois que en aquell moment es robaven idees mútuament, això només pot subratllar quines van ser les contribucions reals de Deere. No es tractava realment de cap arada, sinó d’un procés d’industrialització de la tecnologia agrícola.

Aquest mateix procés d’industrialització continua remodelant la Terra i sembla que va eliminant progressivament la majoria d’usos de l’arada.

Liebhold observa que les arades segueixen el camí dels fuets de buggy. Hi ha uns quants jugadors de nínxol en termes d'ús de fuets de buggy, però és bastant especialitzat.

L’arada John Deere a les col·leccions del Museu Nacional d’Història Americana actualment no es pot veure.





^