Des de les nou vegades que he fet el viatge de 5.000 milles a les Illes Galápagos, per seguir els passos de Charles Darwin, la impressió més duradora que he tingut és de la fragilitat de la vida. En el moment en què una persona surt de qualsevol dels senders turístics creats pel Servei de Parcs Nacionals de les Galápagos i es dirigeix ​​cap a l’interior indòmit d’una d’aquestes illes, hi ha el risc de mort sota el sol intens i equatorial. A l’illa de Santa Cruz, on es troba l’Estació de Recerca Charles Darwin, 17 persones han desaparegut des del 1990. La majoria van ser trobades vives després d’haver-se perdut irremediablement en un dens sotabosc i un accidentat terreny volcànic. Però alguns van morir. Un era un jove turista israelià que va perdre el camí a la Reserva de Tortugues de Santa Cruz el 1991. Una recerca massiva de dos mesos no el va trobar. De fet, alguns dels mateixos cercadors es van perdre i van haver de ser rescatats. Al final, els pescadors van descobrir el cos del jove. Antic comandant de tancs israelians, havia estat en perfectes condicions físiques, però havia aconseguit recórrer només sis quilòmetres abans de sucumbir a la calor ardent i a la manca d'aigua dolça. Un rètol a la Reserva de Tortugues diu sense embuts: Atureu-vos. No vagi més enllà d’aquest punt. Es podria morir.

Aquest és el món enganyosament traïdor de lava cuita al sol, cactus espinosos i matolls enredats en què Charles Darwin va entrar al setembre de 1835, quan va arribar a les Illes Galápagos amb companys de tripulació del HMS Beagle. El capità del Beagle, Robert FitzRoy, va descriure el paisatge volcànic estèril com una riba apta per al Pandemonium. Als 26 anys, Darwin havia arribat a l’arxipèlag, que es troba a cavall de l’Equador unes 600 milles a l’oest de l’Equador, com a part de la missió quinquenal del Beagle d’examinar la costa d’Amèrica del Sud i realitzar una sèrie de mesures longitudinals a tot el món. La visita de cinc setmanes de Darwin a aquestes remarcables illes va catalitzar la revolució científica que ara porta el seu nom.

La teoria revolucionària de Darwin era que les noves espècies sorgeixen de manera natural, mitjançant un procés d’evolució, en lloc d’haver estat creades —per sempre immutables— per Déu. Segons la consolidada teoria creacionista de l’època de Darwin, les adaptacions exquisides de moltes espècies —com ara les frontisses de la closca bivalva i les ales i plomes de les llavors dispersades per l’aire— eren proves convincents que un dissenyador havia creat cada espècie per a la seva lloc destinat a l’economia de la natura. Darwin havia acceptat de tot cor aquesta teoria, que va ser reforçada pel relat bíblic del Gènesi, fins que les seves experiències a les Illes Galápagos van començar a minar aquesta manera de pensar sobre el món biològic.





Les illes Galápagos es van formar per erupcions volcàniques del passat geològic recent (la més antiga de les illes va sorgir de l’oceà fa només tres milions d’anys), i Darwin es va adonar que l’escenari remot devia presentar la vida amb un nou començament. Veient totes les alçades coronades amb el seu cràter i els límits de la majoria de rierols de lava encara diferents, se’ns va fer creure que en un període, geològicament recent, l’oceà ininterromput estava aquí estès, va escriure al seu Journal of Researches. Per tant, tant en l’espai com en el temps, sembla que ens acostem una mica a aquest gran fet —aquell misteri de misteris— de la primera aparició de nous éssers en aquesta terra.

Com, es va preguntar Darwin, la vida havia arribat per primer cop a aquestes illes? La història natural d’aquestes illes, va assenyalar més tard, és eminentment curiosa i mereix una atenció. La majoria de les produccions orgàniques són creacions aborígens, que no es troben en cap altre lloc. Tot i això, totes les criatures presentaven una marcada relació amb les del continent americà. La novel·la de les espècies de Galápagos, segons raonava Darwin, devia començar com a colons accidentals de l’Amèrica Central i del Sud i després va divergir de les seves poblacions ancestrals després d’arribar a les Galápagos. Mentre viatjava d'illa en illa, Darwin també es va trobar amb proves temptadores que suggereixen que l'evolució s'estava duent a terme de manera independent a cada illa, produint el que semblava una espècie nova.



Altres proves, provinents del continent sud-americà, van demostrar que les espècies no semblaven ser estables ni a l’espai geogràfic ni als períodes profunds del temps paleontològic. Però les proves especialment convincents de les Illes Galápagos van catapultar Darwin i les ciències de la vida a l'edat moderna. Posteriorment, va afegir al seu agosarat suport a l'evolució la visió crucial que les espècies evolucionen mitjançant la selecció natural: les variants que s'adapten millor als seus entorns són més propenses a sobreviure i reproduir-se. Quan finalment va publicar L’origen de les espècies per mitjans de selecció natural el 1859, les teories revolucionàries de Darwin no només van reformular l’estudi de la vida, sinó que també van convertir les Illes Galápagos en un terreny científic sagrat.

Fa més de tres dècades, em va fascinar la vida de Darwin i, sobretot, el seu viatge històric al voltant del món. Quan el biòleg evolutiu Edward O. Wilson, el curs del qual estudiava a Harvard, es va assabentar del meu interès, em va suggerir d’anar a les Illes Galápagos i va ajudar a finançar un documental sobre el viatge de Darwin. El meu primer viatge, el 1968, va ser dos anys abans del començament del turisme organitzat a les Galápagos. Només arribar a les illes
va ser un repte. La nostra expedició va volar de Guayaquil, Equador, en un PBY, un avió patrulla bimotor amfibi que es remunta a l’època de la Segona Guerra Mundial. Ens vam asseure en seients fets amb xarxes de malla. Hi havia nombrosos forats al tren d’aterratge de l’avió, a través dels quals podia veure fins a l’oceà per sota. La impressió que em van fer aquestes meravelloses illes va ser indeleble (el volcà que forma l’illa de Fernandina va provocar una erupció espectacular durant la nostra visita).

Vuit expedicions més tard, continuo sentint atreta per aquestes illes en un esforç per documentar el seu extraordinari impacte sobre Darwin, així com per estudiar els canvis ecològics des de l’època de Darwin. Amb l’arribada del turisme organitzat, moltes coses han canviat. Ara, de dos a quatre avions de passatgers volen cada dia a les Galápagos, cosa que aporta un total d’uns 100.000 turistes a l’any. Puerto Ayora, seu de l’Estació de Recerca Charles Darwin, és una parada turística en auge amb una població d’unes 15.000 persones, gairebé deu vegades la xifra que hi residia durant la meva primera visita. A mesura que els turistes gaudeixen dels seus creuers organitzats per les illes, es limiten a 60 localitats, seleccionades acuradament pel Servei de Parcs Nacionals, i se’ls ha de quedar en camins clarament senyalitzats que els mantinguin fora de perill.



Dues preguntes principals s’enfronten a l’alumne de la visita històrica de Darwin: On va anar Darwin i com va afectar exactament la seva visita al seu pensament científic? Respondre al primer resulta més fàcil del que es podria pensar, gràcies a un ric dipòsit de fonts documentals. L’armada britànica tenia una tendència a mantenir registres detallats i el viatge del Beagle es descriu en tres registres del vaixell, la narració personal del capità FitzRoy, una sèrie d’excel·lents mapes fets pels oficials del Beagle i diverses aquarel·les i esbossos dels membres de la tripulació. També som capaços d’extreure l’extens registre de Darwin sobre la seva dotzena d’excursions, que inclou més de 100 pàgines de notes inèdites i més de 80 pàgines de material publicat.

Durant cinc anys, els registres del Beagle van registrar, sovint cada hora, on era el vaixell i què feia. Dos dies després del primer albirament de terres a les Galápagos, el 15 de setembre de 1835, el Beagle va ancorar a la badia Stephens de l'illa Chatham, ara coneguda com a San Cristóbal. (Totes les illes van rebre noms espanyols i anglesos pels seus primers visitants, que incloïen espanyols que buscaven or i plata inca al Perú, i bucaners britànics amb la intenció de robar aquestes riqueses als espanyols.) D’aquest ancoratge, els oficials del Beagle van registrar rodament de N10ºE a Kicker Rock, un impressionant illot de 470 peus a uns quatre quilòmetres de la costa, i rodament de N45ºE fins a Finger Hill, un cràter de tuf de 516 peus. Quan es dibuixa en un mapa, el lloc on es creuen aquests dos rodaments indica el punt d’ancoratge del Beagle. Utilitzant altres coixinets als registres del Beagle, juntament amb les observacions de Darwin al seu diari i notes científiques, és possible reconstruir pràcticament tots els llocs d’aterratge i les travesses interiors de Darwin durant la seva visita de cinc setmanes. Aquests inclouen moltes regions que es troben en llocs remots o potencialment perillosos i, per tant, fora dels límits dels turistes.

Mentre el Beagle navegava d’est a oest a través de l’arxipèlag, Darwin va visitar quatre de les illes més grans, on va aterrar en nou llocs diferents. A San Cristóbal, Darwin va ser particularment atret per un districte fortament crateritzat a la costa accidentada del nord-est. Darwin va informar que tota la superfície d’aquesta part de l’illa sembla haver estat impregnada, com un sedàs, pels vapors subterranis: aquí i allà la lava, encara que suau, s’ha convertit en grans bombolles; i en altres parts, han caigut els cims de les cavernes de forma similar, deixant fosses circulars amb els costats inclinats. Des de la forma regular dels molts cràters, van donar al país un aspecte artificial, que em va recordar vivament aquelles parts del Staffordshire, on les grans foneries de ferro són més nombroses.

Mentre Darwin explorava San Cristóbal, es va trobar amb molts ocells i animals nous per a ell. Es va meravellar de la notable mansessència dels ocells, empenyent un falcó curiós d'una branca amb el canó de l'arma i intentant atrapar ocells petits amb les mans o amb la gorra. També va assenyalar el sorprenent domini dels rèptils dins d’aquestes illes, que va fer que l’arxipèlag semblés un viatge en el temps. A la costa hi havia eixams d’iguanes marines d’aspecte horrible: els únics llangardaixos oceànics del món. A terra, la tripulació del Beagle es va trobar amb grans iguanes terrestres, estretament aliades del seu cosí marí; un parell de sargantanes més petites; una serp; i tortugues gegants de terra, amb el nom de les illes. (L’antiga paraula espanyola galápago significa sella, a la qual s’assembla la forma del capà de la tortuga.)

Enmig d'un camp de lava parcialment vegetat a San Cristóbal, Darwin va trobar dues enormes tortugues, cadascuna de les quals pesava més de 200 lliures. Un, va assenyalar, menjava un tros de cactus i, quan m’hi acostava, em mirava fixament i s’allunyava lentament; l'altre va fer un xiulet profund i es va estirar al cap. Aquests rèptils enormes, envoltats de lava negra, arbusts sense fulles i grans cactus, em semblaven fantàstics com alguns animals antediluvians. En conjunt, aquests rèptils gegants van contribuir dramàticament, pensava Darwin, a l’estranya escena ciclopea.

Floreana va ser la següent de les quatre illes que Darwin va visitar. El primer assentament a les Galápagos s’havia establert allà només tres anys abans, poblat per condemnats de l’Equador; es va ensorrar pocs anys després, després que alguns presoners mal contingut tinguessin les armes contra el governador local. A Floreana, va comentar Darwin al seu diari privat, vaig recollir de manera treballadora tots els animals, plantes, insectes i rèptils d’aquesta illa —afegint: serà molt interessant trobar a partir de la futura comparació amb quin districte o «centre de creació» els éssers d’aquest arxipèlag s’han d’adherir. Encara pensant com un creacionista, Darwin buscava comprendre els estranys habitants de les illes dins del paradigma biològic dominant.

Després d’una breu parada a la cala del Tajo, a Isabela, el Beagle es va dirigir a Santiago. Darwin, tres membres de la tripulació i el seu criat, Syms Covington, van quedar durant nou dies per recollir exemplars mentre el Beagle tornava a San Cristóbal per obtenir aigua dolça. Guiat per un poblador de Floreana que havia estat enviat a caçar tortugues, Darwin va ascendir dues vegades a les terres altes per recollir exemplars a la zona humida. Allà va poder estudiar, amb un detall considerable, els hàbits de la tortuga.
Va trobar que aquests feixucs gigantesques venien de tota l’illa per beure aigua a diverses petites fonts prop del cim. Es veien hordes de gegants que anaven i venien, amb el coll estès, enterrant el cap a l’aigua, independentment de qualsevol espectador, per alleujar la seva set. Darwin va comptar el nombre de vegades que les tortugues es van empassar en un minut (unes deu), va determinar la seva velocitat mitjana (sis iardes al minut) i va estudiar la seva dieta i hàbits d'aparellament. Mentre era a les terres altes, Darwin i els seus companys sopaven exclusivament amb carn de tortuga. Va comentar que era molt saborós quan es torrava a la closca o es feia sopa.

Quan no recollia exemplars, Darwin va dedicar temps a intentar comprendre les característiques geològiques de les illes, especialment els prominents cons de tuf a prop del seu càmping a Buccaneer Cove. Va ser el primer geòleg que va apreciar que aquestes estructures semblants a gresos, que s’eleven a una alçada de més de 1.000 peus, deuen les seves peculiaritats a les erupcions submarines de lava i fang; es barregen a altes temperatures amb aigua de mar, produint petites partícules que disparen a l’aire i plou sobre la terra per formar enormes cons de cendres.

El 17 d’octubre, Darwin i els seus quatre companys de Santiago van tornar a pujar al Beagle amb el llançament setmanal d’exemplars. El vaixell va passar els dos dies següents completant un estudi de les dues illes més septentrionals i, després, 36 dies després d’arribar a l’arxipèlag (durant els quals va passar 19 dies a terra), el Beagle va navegar cap a Tahití. Tot i que Darwin encara no l’apreciava del tot, havia començat una revolució en la ciència.

Seguint el camí de Darwin, s’entenen les dificultats que va superar que no són fàcils de veure per als lectors de les seves publicacions. Senderisme a les Galápagos, tot està dictat per la quantitat d'aigua que es pot transportar, cosa que limita cada excursió a uns tres dies, o, per a excursions més llargues, requereix guardar aigua i menjar al llarg d'una ruta.

Per a Darwin, aquesta logística hauria estat encara més problemàtica, ja que no disposava d’equips lleugers, com ara motxilles d’estructura d’alumini i contenidors d’aigua de plàstic, que tenim actualment. Ajudat pel seu criat, Darwin hauria portat el seu martell geològic, un clinòmetre per mesurar inclinacions, una escopeta per recollir ocells, una brúixola, premses per a plantes, trampes de rosegadors, ampolles de mostres, licors de vi per conservar invertebrats, un quadern, un sac de dormir , menjar i, per descomptat, aigua. Amb una subestimació característica (que reflecteix potser el seu excel·lent condicionament físic després d’un extens treball de camp a Sud-amèrica durant els quatre anys anteriors), Darwin va escriure sobre la pujada de 3.000 peus al cim de Santiago simplement que el passeig era llarg. Durant la nostra pròpia pujada per aquesta ruta el 2004, quan tots fèiem maletes d’uns 70 lliures, un dels meus companys d’expedició va quedar tan esgotat per l’esgotament de la calor que va haver de tornar al nostre campament base a Buccaneer Cove; un altre es va torçar el turmell per traïció, però va aconseguir continuar.

Durant una expedició anterior, jo i cinc companys vam apreciar, molt més vívidament del que voldríem, la comparació de Darwin de la lava de Galápagos amb una escena imaginada de les regions infernals. Ens trobàvem a Santiago, on Darwin havia acampat durant nou dies, en el camí cap a una regió on de vegades es podien trobar tortugues. Les nostres dues guies havien suggerit una drecera per un flux de lava costaner. El que ningú de nosaltres no va poder veure des del lloc d’aterratge del nostre vaixell va ser que la nostra ruta implicava més de vuit quilòmetres de roca de lava gairebé contínua, no només la milla o dues que els nostres guies ens havien portat a esperar. Quan començàvem la nostra caminada per aquest perillós camp de lava dentada, no teníem ni idea de fins a quin punt de la mort arribaríem tots. El que se suposava que havia de ser una excursió de 6 hores es va convertir en un malson de 51 hores quan ens enfilàvem per munts de blocs confusos amb vores afilades, i entrant i sortint de barrancs escarpats formats per laves serpentejants i cúpules de lava col·lapsades. Aquests fluxos, va comentar Darwin, que es va aventurar en diversos més petits, eren com un mar petrificat en els seus moments més bulliciosos. Va afegir: No es pot imaginar res més aspre ni horrorós.

Algunes espècies (una varietat de mussol de les Galápagos) encara estan evolucionant, esdevenint cada vegada menys com a parents continentals.(Frank J. Sulloway)

La història natural d'aquestes illes és eminentment curiosa ', va escriure Darwin. Sulloway va fotografiar un falcó de les Galápagos al volcà de Fernandina.(Frank J. Sulloway)

Les tortugues gegants, que poden arribar als 600 quilos i viure 175 anys, s’afegeixen a l’estranya escena ciclopea, va escriure Darwin.(Frank J. Sulloway)

Originàries de diferents illes, les espècies de pinsans de les Galápagos destaquen pels becs distintius adaptats a diferents condicions. Els ocells ajudarien Darwin a representar un procés crucial d’adaptació.(Frank J. Sulloway)

En aquestes illes (una tortuga gegant), Darwin va escriure: 'Sembla que ens acostem una mica a aquest gran fet - aquell misteri de misteris - la primera aparició de nous éssers a la terra'.(Mark Moffett / Totes les imatges)

La llegenda diu que Darwin va comprendre instantàniament que les espècies evolucionaven per selecció natural quan va visitar les Galápagos el 1835. Però en realitat va trigar anys a apreciar plenament el que hi va trobar.(Frank J. Sulloway / Pintura de George Richmond)

En un c. Carta de 1837 a Robert Fitzroy, capità de l’HMS Beagle, Darwin pregunta quines illes van donar quins exemplars d’ocells.(Frank J. Sulloway / Universitat de Cambridge, Anglaterra)

Durant el nostre segon dia en aquell colada de lava de Santiago, la nostra aigua es va esgotar. Per empitjorar les coses, els nostres dos guies no havien pogut portar aigua pròpia i bevien la nostra. A la tarda del tercer dia estàvem tots molt deshidratats i ens vam veure obligats a abandonar la majoria dels nostres equips. Desesperats, els nostres guies van tallar una branca de cactus de canelobres i vam recórrer a beure el suc, que era tan amarg que vaig reprendre. Abans d’arribar per fi a la costa, on un vaixell de suport ens buscava frenèticament, un membre de l’expedició estava delirant i gairebé mort. Posteriorment, va estar hospitalitzat cinc dies, de tornada als Estats Units, i va trigar més d’un mes a recuperar-se.

En una altra ocasió vaig acompanyar el botànic de l'estació de recerca Charles Darwin, Alan Tye, a la recerca del rar arbust de Lecocarpus, que Darwin havia recollit el 1835. Membre de la família de les margarides, la planta no havia estat vista per ningú en un segle, cosa que va provocar alguns botànics. per qüestionar la localitat informada de Darwin. El dia feia una calor inusual, i Tye, després d’unes quantes hores de senderisme, va sentir l’aparició de l’esgotament de la calor i em va demanar que agafés el cap. Amb un matxet per ajudar-nos a obrir-nos pas a través del pinzell, jo també em vaig esgotar de la calor i vaig començar a vomitar. L’esgotament de la calor va resultar ser el mínim dels meus problemes. Sense voler, havia tallat la branca d’un manzanillo que sobresortia, les pomes del qual són verinoses per als humans, però estimades per les tortugues. Una part de la saba de l’arbre s’havia ficat a una polsera que portava i després als dos ulls. La picada de la saba era gairebé insuportable i mullar-me els ulls amb aigua no va ajudar a res. Durant les set hores següents vaig estar gairebé encegada i vaig poder obrir els ulls només uns segons a la vegada. Quan tornava cap al nostre càmping, a cinc hores de distància, sovint havia d’equilibrar-me, amb els ulls tancats, sobre enormes còdols en un llit de riu sec i a la vora dels barrancs de lava. Van ser les set hores més doloroses que he passat mai. Afortunadament, Tye i jo vam trobar la planta rara que havíem estat buscant, resolent un misteri centenari i establint que San Cristóbal té dos membres diferents del mateix gènere Lecocarpus.

Darwin no va informar personalment de cap dificultat física durant la seva pròpia visita a Galápagos, tot i que ell i quatre companys de Santiago es van queixar de la manca d’aigua dolça i de la calor opressiva, que va arribar als 137 graus Fahrenheit (el màxim del termòmetre), tal com es mesura a la sòl sorrenc fora de la seva tenda. Darwin es va recordar dues vegades del resultat potencialment letal de qualsevol excursió a les zones salvatges de les Galápagos. La tripulació del Beagle es va trobar amb una ànima perduda, del balener nord-americà Hydaspy, que havia quedat encallat a Española, i aquest cop de bona fortuna li va salvar la vida. A més, el capità FitzRoy va registrar que un altre mariner d’un balener americà havia desaparegut i que la tripulació del balener estava fora buscant-lo. No s’ha d’estranyar, doncs, que, mentre es dedicava al treball de camp, Darwin hauria centrat la seva atenció substancialment a sobreviure als nombrosos perills de les Galápagos.

La llegenda diu que Darwin es va convertir a la teoria de l'evolució, semblant a l'eureka, durant la seva visita a les illes. Com no podia haver estat? Retrospectivament, l’evidència de l’evolució sembla tan convincent. Darwin ens explica al seu Journal of Researches, publicat per primera vegada el 1839, que la seva fascinació pel misteri dels misteris —l’origen de les noves espècies— va despertar per primera vegada una discussió casual sobre Floreana amb Nicholas Lawson, el vicegovernador de les illes. Basat en part en les diferències en la forma d’una closca de tortuga, Lawson va afirmar que podia saber immediatament de quina illa es portava qualsevol. Darwin també es va adonar que les aus simulades semblaven ser varietats o espècies separades a les quatre illes que va visitar. Si fos cert, va especular, aquests fets minarien l'estabilitat de les espècies, el principi fonamental del creacionisme, que sostenia que totes les espècies havien estat creades en les seves formes immutables actuals.

Les primeres reflexions de Darwin sobre l’evolució van ser una reflexió posterior, escrita durant l’última etapa del viatge del Beagle, nou mesos després de la seva visita a Galápagos. (Debo aquesta visió històrica a un fet curiós: Darwin era un lletre pèssim. El 1982 vaig poder datar els escrits més antics i sense data de Darwin sobre possibles transformacions d’espècies analitzant els canvis en el patró de faltes d’ortografia de Darwin durant el viatge.) Galápagos, Darwin estava molt més interessat en la geologia de les illes que en la seva zoologia. Sabem, a més, pel registre complet de les seves notes científiques inèdites que era personalment dubtós sobre l’evolució. Durant gairebé un any i mig després de la seva visita a Galápagos, va creure que les tortugues i els ocells probablement només eren varietats, una conclusió que no amenaçava el creacionisme, cosa que permetia als animals diferir lleugerament en funció del seu entorn. Segons la teoria creacionista, les espècies eren una mica com bandes elàstiques. El medi ambient podria induir variacions, però la inevitable atracció del tipus immutable —que es creia que era una idea en la ment de Déu— va fer que les espècies tornessin a les seves formes originals. Per al creacionista, totes les variacions del tipus estaven limitades per una barrera intransitable entre espècies veritables.

El fracàs inicial de Darwin d’apreciar el cas de l’evolució prové en gran part d’una suposició àmpliament equivocada sobre les tortugues. Els naturalistes pensaven que les tortugues gegants havien estat introduïdes a les Galápagos per bucaners que les havien transportat des de l’oceà Índic, on hi ha tortugues similars a diverses illes. Aquesta confusió explica el sorprenent fracàs de Darwin per recollir ni un sol exemplar amb finalitats científiques. Ell i el seu criat van tornar a Anglaterra, com a mascotes, dos nadons de tortuga. Aquelles tortugues juvenils van enganyar encara més Darwin, perquè les diferències entre les subespècies només són evidents en adults. Sense adonar-se de la importància de les tortugues per a la teoria que acabaria desenvolupant sobre els orígens i la diversitat dels éssers vius, Darwin i els seus companys de vaixell es van menjar a través de 48 exemplars de tortuga adults i van llançar les seves closques a la borda.

Els famosos pinsans de Darwin també el van enganyar al principi. Hi ha 14 espècies de pinsans a les Galápagos que han evolucionat a partir d’un únic avantpassat durant els darrers milions d’anys. S'han convertit en un dels casos més famosos d'espècies que s'adapten a diferents nínxols ecològics. A partir dels quaderns d’exemplars de Darwin, és evident que es va enganyar pensant que algunes de les espècies insòlites de pinsans pertanyien a les famílies que han arribat a imitar a través d’un procés anomenat evolució convergent. Per exemple, Darwin va pensar que el pinzó de cactus, el bec llarg i sondejat especialitzat per obtenir nèctar a partir de flors de cactus (i esquivant les espines dels cactus), podria estar relacionat amb ocells amb becs llargs i punxeguts, com els lledoners i els oriols. També va confondre el pinzó de la tallarola amb un cèrcol. Sense adonar-se que tots els pinsans estaven estretament relacionats, Darwin no tenia cap motiu per suposar que havien evolucionat d’un avantpassat comú o que diferien d’una illa a una altra.

El meu propi descobriment, fa més de 30 anys, que Darwin havia identificat erròniament alguns dels seus famosos pinsans de les Galápagos em va portar a l'arxiu Darwin de la Biblioteca de la Universitat de Cambridge, a Anglaterra. Allà vaig trobar un rastre manuscrit que incloïa nous forats a la llegenda que aquestes aus van precipitar un instant immediat. Va ser només després del retorn de Darwin a Anglaterra, quan els experts en herpetologia i ornitologia van començar a corregir els seus informes de Galápagos, que es va adonar de l’abast de la seva recopilació de negligències i identificacions errònies. En particular, Darwin no havia pogut etiquetar la majoria de les seves aus de Galápagos per illa, per la qual cosa li faltaven proves crucials que li permetessin argumentar que diferents espècies de pinsans havien evolucionat per separat mentre estaven aïllades a diferents illes del grup de les Galápagos.

Cinc mesos després del seu retorn a Anglaterra, el març de 1837, Darwin es va reunir amb l'ornitòleg John Gould. Cinc anys més gran que Darwin, Gould tot just començava a ser conegut per les seves monografies sobre ocells bellament il·lustrades, que avui són articles de col·lecció molt preuats. Un dels meus descobriments més inesperats als arxius de Darwin va ser el tros de paper en què Darwin va enregistrar la seva crucial trobada amb Gould. Aquest manuscrit mostra clarament com el pensament de Darwin va començar a canviar com a resultat de les astutes idees de Gould sobre els ocells de les Galápagos. A diferència de Darwin, Gould havia reconegut immediatament la naturalesa relacionada dels pinsans de les Galápagos, i també va convèncer Darwin, que el va interrogar estretament sobre el tema, que tres dels seus quatre ocells burlons de les Galápagos eren espècies separades en lloc de només varietats. Gould també va informar a Darwin que 25 de les seves 26 aus terrestres de les Galápagos eren noves per a la ciència, a més de ser úniques per a aquestes illes.

Els judicis taxonòmics de Gould van fer que Darwin adoptés finalment la teoria de l’evolució. Sorprès per la constatació que les varietats en evolució podrien trencar la suposada barrera fixa que, segons el creacionisme, impedeix la formació de noves espècies, ràpidament va intentar corregir els seus descuidats anteriors en la recollida sol·licitant informació de la localitat de les illes a les col·leccions acuradament etiquetades de tres companys de vaixells Beagle. Dues d’aquestes col·leccions, del capità FitzRoy i l’intendent de FitzRoy,
Harry Fuller, contenia 50 aus de les Galápagos, incloses més de 20 pinsans. Fins i tot el criat de Darwin, Covington, havia fet el que Darwin no tenia, etiquetant per illa la seva pròpia col·lecció personal de pinsans, que més tard van ser adquirits per un col·leccionista privat a Anglaterra. El naixement de la revolució darwiniana va ser una empresa altament col·laborativa.

No obstant això, el cas de l'evolució presentat per aquesta evidència ornitològica compartida va romandre discutible durant gairebé una dècada. Darwin no estava del tot convençut que Gould tenia raó que tots els pinsans eren espècies separades, o fins i tot que tots eren pinsans. Darwin també sabia que, sense exemplars a la mà, les diferències entre illes entre tortugues eren discutibles, tot i que un herpetòleg francès va dir a un encantat Darwin el 1838 que existien almenys dues espècies de tortugues a les illes.

El 1845, l’amic botànic de Darwin, Joseph Hooker, va donar a Darwin les proves definitives que necessitava per donar suport a la seva teoria. Hooker va analitzar les nombroses plantes que Darwin havia tornat de les Galápagos. A diferència dels ocells, totes les plantes tenien lligades localitats exactes, no perquè Darwin hagués recollit les plantes tenint en compte la teoria evolutiva, sinó perquè les plantes s'han de conservar en premses vegetals poc després de ser recollides. Per tant, els exemplars de cada illa havien estat pressionats tots en lloc de barrejar-se. Hooker va identificar finalment més de 200 espècies, la meitat de les quals eren exclusives de les Galápagos. D’aquestes, tres quartes parts es limitaven a illes individuals, tot i que altres illes sovint posseïen formes estretament relacionades que tampoc es troben en cap altre lloc de la terra. Per fi, Darwin tenia el tipus de proves convincents que sentia que podia confiar realment. Mentre li escrivia a Hooker: No puc dir-vos fins a quin punt estic encantat i sorprès dels resultats del vostre examen; que meravellosament recolzen la meva afirmació sobre les diferències en els animals de les diferents illes, sobre les quals sempre he tingut por.

Sens dubte, és testimoni de l’atreviment intel·lectual de Darwin que havia concebut la teoria de l’evolució uns vuit anys abans, quan encara tenia dubtes sobre com classificar les tortugues, els ocells mocadors i els pinsans de les Galápagos. Per reforçar la teoria poc ortodoxa, es va dedicar a un exhaustiu programa de recerca de 20 anys que finalment es va convertir en tan convincent que no necessitava les proves inspiradores de Galápagos per defensar el seu cas. Com a conseqüència, Darwin només dedica l’1 per cent de l’origen de les espècies a les Galápagos, amb prou feines més del que va destinar a les illes Madeiras o Nova Zelanda.

Sovint m’he preguntat per què Darwin, abans de la publicació d’Origen de les espècies el 1859, era l’única persona coneguda que s’havia convertit en evolucionista basant-se en evidències provinents de les Galápagos, sobretot després de l’impressionant estudi botànic de Hooker. Al cap i a la fi, el capità FitzRoy, John Gould, Joseph Hooker i nombrosos especialistes científics que van ajudar Darwin amb l’anàlisi i la publicació de les troballes del seu viatge eren plenament conscients de la naturalesa inusual de les seves col·leccions de Galápagos. Al final, potser es tracta d’una voluntat valenta de considerar formes de pensar noves i poc convencionals. Quan l’oncle de Darwin, Josiah Wedgwood, intentava convèncer el pare de Darwin que al jove Charles se li havia de permetre navegar pel Beagle, Josiah va assenyalar que Charles era un home de curiositat ampliada.

Hom veu repetidament la veritat de l’observació de Wedgwood. La innegable habilitat de Charles Darwin per fer les preguntes adequades, reforçada per la seva visita de cinc setmanes a un extraordinari taller d’evolució ple de preguntes sense resposta i sense resposta, va precipitar la revolució darwiniana. En plantejar noves preguntes, Darwin va viatjar de nou a les Illes Galápagos una i altra vegada en la seva ment, reavaluant les seves proves imperfectes a la llum de la seva maduració de la teoria i es va beneficiar de noves i millors proves obtingudes per altres investigadors.

Tot i que gran part del que es veu avui a les Galápagos sembla ser pràcticament idèntic al que Darwin va descriure el 1835, la biologia i l’ecologia de les illes s’han transformat substancialment amb la introducció de plantes, insectes i animals exòtics. Completament desaparegudes de Santiago, per exemple, hi ha les iguanes terrestres de color daurat, descrites per Darwin el 1835 com a tan nombroses que durant un temps no vam poder trobar cap lloc lliure dels seus caus, on posar la nostra tenda. Els principals culpables d’aquesta extinció, a més dels membres de la tripulació del Beagle i d’altres persones que van trobar aquestes iguanes menjant molt bé, van ser les rates, els gossos, els gats, les cabres i els porcs introduïts pels mariners i els possibles colons que van deixar els seus animals per fer-se salvatges. Juntament amb els baleners visitants, els primers colons també van caçar les tortugues terrestres gegants fins a l'extinció en algunes illes, i gairebé les van acabar amb altres illes. Els insectes i plantes recentment introduïts —incloent formigues de foc, vespes, mosques paràsites i arbres de quinina— també s’han convertit en altament invasius i amenacen l’ecosistema de les Galápagos.

va ser robert e lee contra l'esclavitud

La primera vegada que vaig visitar les Galápagos, fa 37 anys, la quinina encara no era un problema greu i les cabres assilvestrades, que més tard van envair el Volcán Alcedo d’Isabel (on hi ha uns 5.000 tortugues terrestres gegants), encara no havien assolit el nombre d’epidèmies. Però als anys noranta, més de 100.000 cabres devastaven la vegetació del volcà. El mateix Darwin sens dubte hauria aplaudit els infatigables esforços de l’Estació de Recerca Charles Darwin i del Servei de Parcs Nacionals per frenar la marea de destrucció del fràgil ecosistema, i també s’hauria meravellat d’alguns dels casos d’èxit ocasionals, com la recent eradicació. de porcs salvatges de Santiago.

Des de les moltes vegades que he seguit els passos de Darwin per entendre millor el seu viatge de descobriment, he arribat a creure que les Galápagos continuen representant un dels elements claus de les teories de Darwin. Com va argumentar, durant llargs períodes de temps la selecció natural és la responsable de les infinites formes més belles i meravelloses que ens envolten. Potenciar aquest procés evolutiu en el dia a dia és el que Darwin va anomenar la lluita per l’existència. Aquest motor evolutiu treballa els seus efectes biològics lents però implacables principalment a través d’accidents, inanició i mort. Potser en cap altre lloc aquest aspre principi biològic sigui més evident que a les estranyes illes que van inspirar la revolució científica de Darwin.





^