Història

El complot familiar per matar Lincoln | Història

A primera hora de la tarda del 7 de juliol de 1865, Mary Surratt va entrar al pati de la presó Old Arsenal de Washington, D.C. Darrere d'ella es van presentar altres tres que havien complot matar el president Abraham Lincoln. Un sol sufocant va colpejar quatre tombes acabades d’excavar i quatre taüts de pi. Només el dia anterior, Surratt havia après que seria la primera dona executada pel govern dels Estats Units.

Velada i vestida de negre, es va desmaiar després d’uns quants passos. Dos soldats i dos sacerdots la van ajudar fins a la forca. El penjat li va lligar els braços i les cames. Es va queixar que les cordes es fressaven. No els faria mal molt, va respondre.

Mentre la vídua de 42 anys escoltava com el seu carceller llegia la seva sentència de mort, el seu fill petit, l’espia confederat John Surratt, s’amagava a la residència d’un sacerdot catòlic en un poble al nord-est de Montreal. El govern federal havia ofert 25.000 dòlars per a la seva captura.





Mary i John Surratt van ser la parella criminal més famosa dels Estats Units fins que els nois de Ma Barker van disparar el Midwest uns 60 anys després. Molts la van denunciar com la temptadora que, en paraules del president Andrew Johnson, va mantenir el niu que va eclosionar l’ou de l’assassinat. Altres van insistir que era la víctima innocent de la histèria nacional que va seguir després de la mort de Lincoln. I alguns van menysprear John com un covard que va deixar la seva mare per morir pels seus crims.

Tots dos van ser culpables de complotar contra el president.



-

Mary Surratt. Imatge cortesia de Wikipedia

Va néixer Mary Jenkins a principis de 1823 i va passar la major part de la seva vida al comtat de Prince George, Maryland, una regió de cultiu de tabac a l’est i al sud de Washington que tenia una llarga tradició d’esclavitud. Durant diversos anys en un internat catòlic, es va convertir en aquesta fe. Quan era adolescent, es va casar amb un home del príncep George, anomenat John Surratt, que tenia deu anys més que ella.



Després de fracassar a l'agricultura, els Surratts van construir una taverna de cruïlla de camins, van afegir botigues de ferros i ferreries i van acumular mitja dotzena d'esclaus. John es va convertir en el cap de correus —un empleat del govern federal— i va donar el seu nom a Surrattsville. Mary gestionava cada cop més el negoci a mesura que bevia cada cop més. Quan va morir, el 1862, també es va convertir en la propietària del seu nom.

A mesura que va esclatar la guerra civil, ella i la seva família van romandre orgulloses lleials al sud. El seu fill gran, Isaac, es va unir a l'Exèrcit Confederat de Texas. El seu fill petit, John Jr., de només 18 anys, es va unir al servei secret confederat i va succeir el seu pare com a director de correus. La seva filla, Anna, va ajudar a la taverna, que es va convertir en un enllaç de comunicació clau per als espies confederats després que John, com altres mestres de correus del sud de Maryland, comencés a inserir missatges en direcció nord dels espionistes de Richmond al correu dels Estats Units.

Els missatges especials i l’efectiu necessitaven lliurament manual, i John era hàbil en el treball clandestí. Vaig idear diverses maneres de portar els missatges, va recordar després de la guerra, de vegades al taló de les meves botes, de vegades entre els taulons del buggy. Va acomiadar els federals que va evadir com un estúpid conjunt de detectius sense ni idea de com escorcollar un home.

A John li encantava el joc. Va ser una vida fascinant per a mi, va dir. Semblava com si no pogués fer massa ni córrer un risc massa gran. Les forces federals el van detenir el novembre de 1863, per motius indocumentats, però només durant uns dies. Les aventures de John no eren cap secret per a la seva mare, la taverna de la qual servia cada dia agents i missatgers confederats.

John Surratt després de ser capturat. Crèdit: Library of Congress

A la tardor de 1864, John Wilkes Booth, guapo descendent de la principal família teatral nord-americana, va començar a connectar amb agents confederats al sud de Maryland. Aviat es va reunir amb John Surratt i li va confiar un audaç pla per segrestar Lincoln i canviar el president per presoners de guerra confederats. Potser, va dir, Lincoln podria fins i tot ser intercanviat per una pau honorable entre el nord i el sud.

El conspirador Samuel Arnold. Crèdit: Library of Congress

Al mateix temps, Mary va llogar la seva taverna a un veí i va obrir una pensió a Washington. És possible que tingués motius econòmics per al trasllat, però la seva nova casa estava ben situada per ajudar a activitats secretes. Com la seva taverna, la seva pensió es va convertir en una estació de pas per als agents confederats.

John Surratt i Booth van allistar sis homes per ajudar-los. El més destacat va ser David Herold, que podia ajudar amb les vies d’escapament; George Atzerodt, que podia gestionar l'inevitable creuament del riu Potomac, i Lewis Powell, que es deia Lewis Paine, eren un veterà de l'exèrcit confederat amb gust per la violència. Va ser assumit per sotmetre el president imponent i encara fort.

Durant els primers tres mesos de 1865, Mary va conèixer els conspiradors com a convidats a casa seva. El seu favorit era Booth, que passava amb més freqüència, de vegades només per veure-la. Van formar una parella estranya: el jove i descarat actor i la propietària de mitjana edat, sovint descrita com a robusta, que assistia a missa diària, però compartien un compromís ardent amb la causa del Sud davant les reiterades derrotes al camp de batalla.

El 17 de març, Booth, John Surratt i els seus homes es van armar i van emprendre el segrest de Lincoln mentre viatjava a una representació de soldats ferits en un hospital als afores de Washington. Quan l’horari de Lincoln va canviar i el va posar a un altre lloc, es van retirar a casa de Mary, bullint de frustració.

per què Amèrica no utilitza el sistema mètric

Es van reunir per fer un segon intent a principis d'abril, tret que aquesta vegada Booth va deixar caure qualsevol pretensió de segrest. L'objectiu era assassinar el president i almenys altres tres líders del nord: el vicepresident Andrew Johnson, el secretari d'Estat William Seward i el general Ulysses Grant.

Booth va representar la seva part a la trama la nit del 14 d’abril, quan va disparar a Lincoln durant una actuació al Ford’s Theatre. Ell i Herold van fugir al sud de Maryland, amb Booth que feia mal amb la cama trencada que va patir quan va saltar de la caixa del president a l’escenari del Ford. A casa de Seward a Washington, Paine va atacar el secretari d’estat, els seus dos fills i una infermera de l’exèrcit, deixant els quatre greument ferits abans de fugir. Atzerodt, assignat a matar Johnson, va perdre els nervis mentre bevia a l’hotel del vicepresident i va caure a la nit. La inesperada sortida de Grant de Washington aquella tarda va frustrar qualsevol intent de la seva vida.

Unes dues setmanes abans de l'assassinat, John Surratt havia deixat Washington en missió a Richmond. Des d'allà, va portar missatges confederats a Mont-real, passant a Elmira, Nova York, on va investigar les perspectives d'un aixecament en un gran camp de presoners. Sempre afirmaria que el vespre del 14 d’abril estava lluny de Washington.

Volia un cartell publicat després de l'assassinat de Lincoln. Crèdit: Library of Congress

Al cap de cinc hores dels atacs contra Lincoln i Seward, els investigadors federals van seguir un consell a la pensió de Mary Surratt. En qüestió, no va revelar res. Quan els agents van tornar dos dies més tard, les seves vagues respostes els van confondre de nou, fins que un sofisticat Lewis Paine va ensopegar a la seva porta. Tant ell com ella van ser arrestats. Mai més no sabrien la llibertat. Atzerodt va ser capturada el 20 d'abril al nord-oest de Maryland; Herold es va rendir el 26 d'abril, quan les tropes de la Unió van envoltar el graner de Virgínia, on ell i Booth havien buscat refugi. Booth va agafar una bala al coll i va morir de la ferida.

Conspirador Lewis Paine. Crèdit: Library of Congress

Aleshores les autoritats federals tenien quatre altres entre reixes: Samuel Arnold i Michael O'Laughlen, acusats de formar part del pla de segrest; un escenari d’un Ford anomenat Edman Spangler, acusat d’ajudar al vol de Booth, i Samuel Mudd, el metge que va tractar la cama trencada de Booth mentre l’assassí es dirigia pel sud de Maryland fins a Virgínia. Tot just tres setmanes després de les primeres detencions, els vuit conspiradors van passar a judici. Quatre d’ells —els quatre més afortunats— entrarien a la presó.

Amb un exèrcit confederat encara armat a Texas, el govern va insistir que un estat de guerra justificava el judici davant una comissió de nou oficials de l'exèrcit de la Unió. L'atenció del públic es va centrar en els quatre acusats de participar en l'assassinat, més intensament en Mary Surratt, l'única dona entre ells.

Els fiscals van destacar els seus estrets vincles amb Booth i les seves accions el 14 d’abril. Aquell dia es va reunir amb Booth a la seva pensió i després va anar a Surrattsville, on va dir al gerent de la taverna que esperava els visitants aquella nit i que els donés whisky i rifles que havia estat amagat per l’intent de segrest unes setmanes abans. Quan va tornar a casa, es va tornar a trobar amb Booth una hora escassa abans de l'assassinat. Aquella nit, Booth i Herold van viatjar a Surrattsville i van recollir les armes i el whisky. En ajudar a la seva escapada, va acusar la fiscalia, Mary Surratt va mostrar el coneixement previ del crim.

Els nou comissaris la van trobar culpable d’iniciar, ocultar i ajudar els conspiradors, però van diferir respecte a la seva sentència. Van recomanar al president Johnson que fos executada, però cinc dels nou el van instar a concedir clemència pel seu sexe i edat.

Amb un vel negre que ocultava la cara durant tot el judici, Mary es va convertir en una pantalla en blanc sobre la qual el públic podia projectar les seves actituds. Era una dona innocent de pietat que patia pels crims del seu fill, o era una harpia intrigante i venjadora? Johnson no va tenir dubtes. Va ignorar les apel·lacions d'última hora per salvar-li la vida i la va enviar a la forca amb Herold, Paine i Atzerodt.

La pensió Surratt de Washington, D.C., a escassos carrers del Ford’s Theatre. Crèdit: Library of Congress

John Surratt es va quedar al Canadà mentre la seva mare era processada. Aquell setembre va assumir el nom de John McCarty, es va tenyir els cabells i es va maquillar la cara (trucs que podria haver après de Booth) i va pujar a un vaixell de correu per a Gran Bretanya. A Liverpool, es va amagar a una altra església catòlica i es va traslladar a França a Itàlia. A principis de desembre es va allistar com a John Watson als Zouaves Papals de Roma. La missió dels zouaves era resistir la croada de Giuseppe Garibaldi per crear una república italiana.

Però a Roma, la sort de John Surratt es va esgotar. L’abril de 1866, un company de zouave de Baltimore, que potser l’hauria seguit en la recerca dels diners de la recompensa, va dir als funcionaris nord-americans la identitat real de Surratt. Les burocràcies nord-americanes i papals van trigar set mesos a resoldre les delicadeses de la diplomàcia, però finalment va ser detingut a principis de novembre, quan va aconseguir una última fugida, aquesta vegada a Nàpols, d'on es va dirigir a Egipte amb el nom de Walters. .

El 23 de novembre de 1866, John va deixar el vaixell de vapor Trípoli a Alexandria i a la sala de quarantena del port. Quatre dies després, funcionaris nord-americans el van detenir. Un vaixell de guerra dels Estats Units el va portar a Washington encadenat. Va arribar el 18 de febrer de 1867, encara amb el seu uniforme de zouave.

El seu judici, l’estiu de 1867, va ser tan sensacional com el de la seva mare i va implicar bona part de les mateixes proves. Però un factor crucial havia canviat: amb la guerra acabada, es va enfrontar a un jurat civil, no a una comissió militar. Alguns jurats provenien del sud o eren simpatitzants del sud.

La defensa no va poder negar la profunda implicació de John amb Booth, però va insistir que no era a Washington el dia de l'assassinat. Diversos sastres d'Elmira van declarar que van veure l'acusat a Elmira el 14 d'abril, amb una jaqueta distintiva. Tretze testimonis de la fiscalia van contestar que el van veure a Washington aquell dia i els fiscals van brandar els horaris del ferrocarril que demostraven que John podria haver viatjat d'Elmira a Washington per unir-se a la trama i després fugir al Canadà.

Dos mesos de judici van produir un jurat penjat: vuit vots per absolució i quatre per condemna. Quan les errades de la fiscalia van evitar un nou judici, John va sortir lliure.

Amb els peus segurs en temps de guerra, John va lluitar al món de la postguerra. Va fer un viatge de sis mesos a Amèrica del Sud. Va ensenyar escola. Va provar de fer conferències públiques, presumint d’explotacions en temps de guerra, però negant un paper en l’assassinat de Lincoln, però també va renunciar a això. A la dècada de 1870, es va unir a la Baltimore Steam Packet Company, una línia marítima de Chesapeake Bay. Més de quaranta anys després, es va retirar com a agent general de mercaderies i auditor.

Quan John Surratt va morir, a l’edat de 72 anys, a l’abril de 1916, una nova guerra va assolar el món perquè un assassí havia assassinat l’arxiduc austríac Ferdinand dos anys abans. Cinquanta-un anys després de l'assassinat de Lincoln, pocs van assenyalar el pas de l'últim membre supervivent de la família de conspiradors nord-americans.

Nota de l'editor, 29 d'agost de 2013: gràcies al comentarista Jenn per aclarir que John Surratt no va ser declarat culpable d'haver complot l'assassinat de Lincoln. Hem canviat el titular per reflectir-ho.

David O. Stewart ha escrit molts llibres i articles històrics. La seva primera novel·la, L’engany de Lincoln , sobre el desencallament de la conspiració de John Wilkes Booth, s'ha publicat avui i ja està disponible per comprar.

Fonts

Andrew C.A. Jampoler, L’últim conspirador de Lincoln: El vol de la forca de John Surratt , Naval Institute Press, Annapolis, Md., 2008; Michael W. Kaufman, American Brutus: John Wilkes Booth i les conspiracions de Lincoln , Random House, Nova York, 2005; Kate Clifford Larson, L’assassí del còmplice: Mary Surratt i la trama per matar Lincoln Basic Books, Nova York, 2008; Edward Steers, Jr., La sang a la lluna: l'assassinat d'Abraham Lincoln University Press de Kentucky, Lexington, 2001; William A. Tidwell, James O. Hall i David Winfred Gaddy, Vine a retribució: el servei secret confederat i l'assassinat de Lincoln , University Press de Mississippi, Jackson, 1988.





^