Quan les plantes de patata floreixen, envien flors de cinc lòbuls que fulguren camps com estrelles de color porpra. Segons alguns relats, a Marie Antoinette li agradaven tant les flors que les posava als cabells. El seu marit, Lluís XVI, va posar-ne un a l’obturador, inspirant una breu moda en què l’aristocràcia francesa es passejava amb plantes de patata a la roba. Les flors van formar part d’un intent de convèncer els agricultors francesos de plantar i els comensals francesos de menjar aquesta estranya nova espècie.

D’aquesta història

[×] TANCAR

Des de les Amèriques fins a Europa, de tornada, hi ha més patates del que sembla





Vídeo: Desenterrant la història de la patata

[×] TANCAR



Aparentment, els pobles andins van aprendre a afegir argila a les patates silvestres per neutralitzar les toxines naturals dels tubercles; més tard van desenvolupar varietats no tòxiques.(Martin Mejia / AP Images)

Es diu que Maria Antonieta portava flors de patata als cabells.(Dagli Orti / Museu del Castell de Versalles / Arxiu d'Art)

pancarta estrella de francisc scott key estrellada

Tot i que ara la patata s’associa amb un monocultiu a escala industrial, el Centre Internacional de la Patata al Perú ha conservat prop de 5.000 varietats.(Martin Mejia / AP Images)



Els exploradors espanyols imitaven els consumidors de patates a Amèrica del Sud, sovint a contracor.(Mary Evans Picture Library / Col·lecció Everett)

Antoine-Augustin Parmentier va promoure la patata a França per aturar els disturbis del pa.(Mary Evans Picture Library / Col·lecció Everett)

La població d'Irlanda encara no s'ha recuperat de la taca de la patata del 1845 al 52.(The Granger Collection, Nova York / The Granger Collection)

L’insecte conegut com l’escarabat de la patata de Colorado no devorava les patates al principi.(Jose B. Ruiz / naturepl.com)

Quan es va trobar un pigment que matava l’escarabat, va néixer la indústria insecticida.(Theodore Grey)

En 40 anys, el Perú va extraure uns 13 milions de tones de guano de les illes Chincha.(Alexander Gardner / NYPL)

Chuño —Una forma de patata congelada, descongelada, espremuda i assecada— alimentava els exèrcits incas.(Eitan Abramovich / AFP / Getty Images)

Galeria de fotos

Avui la patata és el cinquè cultiu més important del món, després del blat, el blat de moro, l’arròs i la canya de sucre. Però al segle XVIII el tubercle era una novetat sorprenent, aterradora per a alguns, desconcertant per a altres, que formava part d’una convulsió ecològica mundial iniciada per Cristòfor Colom.

Fa uns 250 milions d’anys, el món consistia en una sola massa gegant que ara es coneix com Pangea. Les forces geològiques van trencar Pangea, creant els continents i els hemisferis coneguts actualment. Al llarg dels eons, els racons separats de la terra van desenvolupar diferents suites de plantes i animals. Els viatges de Colom tornen a engrescar les costures de Pangea, per demanar prestada una frase a Alfred W. Crosby, l’historiador que va descriure aquest procés per primera vegada. En el que Crosby va anomenar el Columbian Exchange, els ecosistemes del món separats durant molt de temps van xocar bruscament i es van barrejar en un llit biològic que fonamenta gran part de la història que aprenem a l’escola. La flor de la patata a l’obturador de Lluís XVI, una espècie que havia travessat l’Atlàntic des del Perú, era alhora un emblema de l’Intercanvi Colombià i un dels seus aspectes més importants.

En comparació amb els grans, els tubercles són intrínsecament més productius. Si el cap d'una planta de blat o arròs creix massa, la planta caurà, amb resultats fatals. En créixer sota terra, els tubercles no estan limitats per la resta de la planta. El 2008, un agricultor libanès va desenterrar una patata que pesava gairebé 25 quilos. Era més gran que el seu cap.

Molts investigadors creuen que l’arribada de la patata al nord d’Europa va acabar amb la fam. (El blat de moro, un altre cultiu americà, va jugar un paper similar però més reduït al sud d’Europa.) Més que això, com ha argumentat l’historiador William H. McNeill, la patata va conduir a l’imperi: en alimentar les poblacions de creixement ràpid, va permetre un grapat de les nacions europees per afirmar el domini sobre la major part del món entre el 1750 i el 1950. En altres paraules, la patata va alimentar l’auge d’Occident.

Igualment important, l'adopció europea i nord-americana de la patata va constituir la plantilla per a l'agricultura moderna, l'anomenat complex agroindustrial. El Columbian Exchange no només va portar la patata a través de l’Atlàntic, sinó que també va portar el primer fertilitzant intensiu del món: el guano peruà. I quan les patates van caure en l'atac d'una altra importació, l'escarabat de la patata de Colorado, els agricultors van entrar en pànic cap al primer pesticida artificial: una forma d'arsènic. La competència per produir mescles d’arsènic cada vegada més potents va posar en marxa la moderna indústria de pesticides. Als anys quaranta i cinquanta, els cultius millorats, els fertilitzants d’alta intensitat i els pesticides químics van crear la Revolució Verda, l’explosió de la productivitat agrícola que va transformar les granges d’Illinois a Indonèsia i va iniciar un argument polític sobre el subministrament d’aliments que augmenta més dia.

El 1853 un escultor alsacià anomenat Andreas Friederich va erigir una estàtua de Sir Francis Drake a Offenburg, al sud-oest d'Alemanya. Retratava l’explorador anglès que mirava l’horitzó de manera familiar i visionària. La mà dreta es recolzava a l'empunyadura de l'espasa. L’esquerra va agafar una planta de patata. Sir Francis Drake, la base proclamada,

divulgador de la patata a Europa
l'any de Nostre Senyor 1586.
Milions de persones
que conreen la terra
beneïu la seva memòria immortal.

L’estàtua va ser enderrocada pels nazis a principis de 1939, en l’onada de mesures antisemites i anti-estrangeres que van seguir el violent frenesí conegut com Kristallnacht. Destruir l’estàtua era un crim contra l’art, no la història: Drake gairebé segur que no va introduir la patata a Europa. I fins i tot si ho tenia, la major part del mèrit de la patata segurament pertany als pobles andins que la van domesticar.

Geogràficament, els Andes són un lloc de naixement improbable per a un cultiu bàsic important. La cadena muntanyosa més llarga del planeta, forma una barrera gèlida a la costa del Pacífic d’Amèrica del Sud, situada a 5.500 quilòmetres de llarg i en molts llocs de més de 22.000 peus d’alçada. Els volcans actius dispersos al llarg de la seva longitud estan units per falles geològiques, que s’empenyen l’un contra l’altre i desencadenen terratrèmols, inundacions i esllavissades. Fins i tot quan la terra és sísmicament tranquil·la, el clima andí és actiu. Les temperatures a les terres altes poden fluctuar des de 75 graus Fahrenheit fins a sota de la temperatura de congelació en poques hores; l’aire és massa prim per contenir la calor.

D’aquest terreny poc prometedor va sorgir una de les grans tradicions culturals del món. Tot i que els egipcis van construir les piràmides, els andins van erigir els seus propis temples monumentals i places cerimonials. Durant mil·lennis, pobles controvertits es van desplaçar pel poder des de l’Equador fins al nord de Xile. Els més famosos actuals són els incas, que es van apoderar de bona part dels Andes en un violent cop, van construir grans carreteres i ciutats esplèndides amb or, i després van caure en mans de la malaltia espanyola i dels soldats espanyols. Les cultures de muntanya es diferencien sorprenentment, però totes es nodrien de cultius de tubercles i arrels, la patata més important.

Les patates silvestres estan lligades amb solanina i tomatina, compostos tòxics que es creu que defensen les plantes contra atacs d’organismes perillosos com fongs, bacteris i éssers humans. La cuina sovint trenca aquestes defenses químiques, però la solanina i la tomatina no es veuen afectades per la calor. A la muntanya, el guanaco i la vicuña (parents salvatges de la llama) llepen argila abans de menjar plantes verinoses. Les toxines s’adhereixen, més tècnicament, s’adsorbeixen a les fines partícules d’argila de l’estómac dels animals, que passen pel sistema digestiu sense afectar-lo. Mitjançant aquest procés, els pobles de la muntanya van aprendre a submergir les patates silvestres en una salsa feta d’argila i aigua. Finalment, van criar patates menys tòxiques, tot i que queden algunes de les varietats antigues i verinoses, afavorides per la seva resistència a les gelades. La pols d’argila encara es ven als mercats peruans i bolivians per acompanyar-los.

L’argila comestible no esgotava en cap cas la creativitat culinària de la regió. Certament, els indis andins menjaven patates bullides, cuites i triturades, com fan ara els europeus. Però les patates també es bullien, es pelaven, es trossejaven i s’assecaven per fer-les papes seques ; fermentat en aigua estancada per crear adhesius i olorífers toqosh ; i mòlt a polpa, remullat en una gerra i filtrat per produir fècula de patata (midó de patata). El més omnipresent era chuño , que es fa estenent les patates a l’exterior per congelar-les en nits fredes i després descongelant-les al sol del matí. Cicles repetits de congelació-descongelació transformen els espols en taques suaus i sucoses. Els agricultors extreuen l’aigua per produir chuño: nòduls rígids, semblants a l’espuma de poliestirè, molt més petits i lleugers que els tubercles originals. Cuinats en un guisat andí picant, s’assemblen als ñoquis, les boletes de farina de patata al centre d’Itàlia. Chuño es pot conservar durant anys sense refrigeració, assegurança contra males collites. Va ser el menjar que va mantenir els exèrcits incas.

Encara avui, alguns vilatans andins celebren la collita de la patata tal com feien els seus avantpassats en segles passats. Immediatament després d’estirar les patates del terra, les famílies dels camps apilen terra en forns de terra amb forma d’iglú de 18 centímetres d’alçada. Als forns van les tiges, així com palla, pinzell, restes de fusta i fem de vaca. Quan els forns es tornen blancs amb la calor, els cuiners col·loquen patates fresques sobre les cendres per coure-les. El vapor s’arrossega dels aliments calents a l’aire clar i fred. La gent submergeix les seves patates en sal gruixuda i argila comestible. Els vents nocturns porten l’olor de torrar patates pel que sembla quilòmetres.

La patata andina torrada abans del contacte amb els europeus no era l’espud modern; conreaven diferents varietats a diferents altituds. La majoria de la gent d’un poble va plantar uns quants tipus bàsics, però la majoria també en va plantar d’altres per tenir una varietat de gustos. (Avui els agricultors andins produeixen races modernes d'estil Idaho per al mercat, però les descriuen com a anodines, per als yahoo de les ciutats.) El resultat va ser una diversitat caòtica. Les patates d’un poble a una altitud podrien semblar salvatges a diferència de les que es troben a uns pocs quilòmetres en un altre poble a una altra altitud.

El 1995, un equip d'investigació peruano-nord-americà va trobar que les famílies d'una vall de muntanya del centre del Perú van créixer una mitjana de 10,6 varietats tradicionals: les terres, com se'n diu, cadascuna amb el seu propi nom. Als pobles adjacents, Karl Zimmerer, un científic ambiental que ara és a la Pennsylvania State University, va visitar camps amb fins a 20 terres. El Centre Internacional de la Patata al Perú ha conservat prop de 5.000 varietats. Zimmerer va observar que la varietat de patates en un sol camp andí supera la diversitat de les nou dècimes parts del cultiu de patates de tots els Estats Units. Com a resultat, la patata andina és menys una sola espècie identificable que un bolet d'entitats genètiques relacionades. Ordenar-lo ha provocat maldecaps als taxonomistes durant dècades.

Els primers espanyols de la regió —la banda dirigida per Francisco Pizarro, que va aterrar el 1532— van notar que els indis menjaven aquests estranys objectes rodons i els van imitar, sovint a contracor. Les notícies dels nous aliments es van estendre ràpidament. Al cap de tres dècades, els agricultors espanyols tan llunyans com Canàries exportaven patates a França i els Països Baixos (que aleshores formaven part de l’imperi espanyol). La primera descripció científica de la patata va aparèixer el 1596, quan el naturalista suís Gaspard Bauhin li va atorgar el nom Solanum tuberosum esculentum (més tard simplificat a Solanum tuberosum ).

A diferència de qualsevol cultiu europeu anterior, les patates no es conreen a partir de llavors, sinó a partir de petits trossos de tubercle, les mal anomenades patates de llavors. Els agricultors continentals consideraven aquest menjar estrany amb una sospita fascinada; alguns creien que era un afrodisíac, altres era causa de febre o de lepra. El filòsof-crític Denis Diderot va adoptar una postura mitjana Enciclopèdia (1751-65), el primer compendi general europeu de pensament il·lustrat. Va escriure, per molt que la preparis, l’arrel és insípida i fècula. No es pot considerar com un menjar agradable, però proporciona un menjar abundant i raonablement saludable per als homes que no volen res més que aliment. Diderot veia la patata com a ventosa. (Va causar gas.) Tot i això, va deixar els polzes amunt. Què és el vent, va preguntar, per als forts cossos de camperols i de treballadors?

Amb aquests refranys, la patata es va estendre lentament. Quan Prússia va ser afectada per la fam el 1744, el rei Frederic el Gran, un entusiasta de la patata, va haver d’ordenar a la pagesia que mengés els tubercles. A Anglaterra, els agricultors del segle XVIII van denunciar S. tuberosum com a explorador avançat de l'odi catolicisme romà. Sense patates, sense popery! va ser una consigna electoral el 1765. França va ser especialment lenta en adoptar el spud. A la lluita va entrar Antoine-Augustin Parmentier, Johnny Appleseed de la patata.

Parmentier, format com a farmacèutic, va militar a l’exèrcit durant la Guerra dels Set Anys i va ser capturat pels prussians cinc vegades. Durant les seves múltiples estades a la presó va menjar poc més que patates, una dieta que el mantenia en bona salut. La seva sorpresa per aquest resultat va fer que Parmentier es convertís en un químic nutricional pioner després de finalitzar la guerra, el 1763; va dedicar la resta de la seva vida a promulgar S. tuberosum .

El temps de Parmentier era bo. Després de la coronació de Lluís XVI el 1775, va aixecar els controls de preus del gra. Els preus del pa van augmentar, provocant el que es va conèixer com la Guerra de la Farina: més de 300 disturbis civils a 82 ciutats. Parmentier va proclamar incansablement que França deixaria de lluitar pel pa si només els seus ciutadans mengessin patates. Mentrestant, va crear un truc publicitari rere l'altre: presentant un sopar complet amb patates als convidats de l'alta societat (la història explica que Thomas Jefferson, un dels convidats, estava tan encantat que va introduir les patates fregides a Amèrica); persuadir suposadament el rei i la reina perquè portin flors de patata; i plantar 40 hectàrees de patates a la vora de París, sabent que els afamats plebeus les robarien.

En exaltar la patata, Parmentier la va canviar sense voler-ho. Totes les patates d’Europa van descendir d’uns tubercles enviats per l’oceà per curiosos espanyols. Quan els agricultors planten trossos de tubercle, en lloc de llavors, els brots resultants són clons. En instar el cultiu de la patata a gran escala, Parmentier, sense saber-ho, promocionava la noció de plantar grans zones amb clons, un autèntic monocultiu.

Els efectes d'aquesta transformació van ser tan sorprenents que qualsevol història general d'Europa sense cap entrada en el seu índex per S. tuberosum s’ha d’ignorar. La fam era una presència familiar a l’Europa dels segles XVII i XVIII. Les ciutats es van aprovisionar raonablement bé la majoria d’anys, els graners van ser vigilats acuradament, però la gent del camp va trontollar sobre un precipici. França, segons l'historiador Fernand Braudel, va tenir 40 fams a tot el país entre 1500 i 1800, més d'una per dècada. Va escriure que aquesta xifra espantosa és una subestima, ja que omet els centenars i els centenars local fams. França no va ser excepcional; Anglaterra va tenir 17 grans fams nacionals i regionals entre 1523 i 1623. El continent simplement no es podia alimentar de manera fiable.

La patata va canviar tot això. Cada any, molts agricultors deixaven guaret fins a la meitat de les seves terres de conreu, per reposar el sòl i combatre les males herbes (que es llauraven a l’estiu). Ara els petits propietaris podien cultivar patates a la guaret, controlant les males herbes aixecant. Com que les patates eren tan productives, el resultat efectiu, en termes de calories, va ser duplicar el subministrament alimentari d’Europa.

Per primera vegada en la història de l'Europa occidental, s'havia trobat una solució definitiva al problema alimentari, va concloure l'historiador belga Christian Vandenbroeke als anys setanta. A finals del segle XVIII, les patates s’havien convertit a gran part d’Europa en allò que eren als Andes: un aliment bàsic. Aproximadament el 40% dels irlandesos no menjaven cap aliment sòlid que les patates; la xifra se situava entre el 10 i el 30 per cent als Països Baixos, Bèlgica, Prússia i potser Polònia. La fam de rutina gairebé va desaparèixer al país de la patata, una banda de 2.000 quilòmetres que s’estenia des d’Irlanda a l’oest fins a les muntanyes dels Ural de Rússia a l’est. Per fi, el continent podria produir el seu propi sopar.

Es va dir que les illes Chincha desprenien una pudor tan intensa que eren difícils d’acostar-les. Els Chinchas són un embragatge de tres illes seques i granítiques a 13 milles de la costa sud del Perú. Gairebé no hi creix res. La seva única distinció és una població d’ocells marins, especialment el perro peruà, el pelicà peruà i el corb marí peruà. Atrets per les vastes escoles de peixos de la costa, les aus han anidat a les illes Chincha durant mil·lennis. Amb el pas del temps van cobrir les illes amb una capa de guano de fins a 150 peus de gruix.

El guano, les restes seques de l’orina semisòlida dels ocells, fabrica un fertilitzant excel·lent: un mecanisme per donar nitrogen a les plantes, que necessiten per fer de la clorofil·la, la molècula verda que absorbeix l’energia del sol per a la fotosíntesi. Tot i que la major part de l’atmosfera consisteix en nitrogen, el gas es fa a partir de dos àtoms de nitrogen units tan fort entre si que les plantes no els poden separar per utilitzar-los. Com a resultat, les plantes busquen compostos utilitzables que contenen nitrogen com amoníac i nitrats del sòl. Per desgràcia, els bacteris del sòl digereixen constantment aquestes substàncies, de manera que sempre tenen menys subministrament del que voldrien els agricultors.

El 1840, el químic orgànic Justus von Liebig va publicar un tractat pioner que explicava com les plantes depenen del nitrogen. Al llarg del camí, va exaltar el guano com a excel·lent font. Els agricultors sofisticats, molts d’ells grans propietaris, van córrer a comprar el material. Els seus rendiments es van duplicar, fins i tot triplicar. Fertilitat en una bossa! Prosperitat que es podria comprar a una botiga!

La mania de Guano es va apoderar. En 40 anys, el Perú en va exportar uns 13 milions de tones, la gran majoria excavats en terribles condicions laborals per esclaus de la Xina. Els periodistes van denegar l’explotació, però la indignació del públic es va centrar en gran mesura en el monopoli guano del Perú. El britànic Revista de pagès va exposar el problema el 1854: no obtenim res semblant a la quantitat que necessitem; volem molt més; però, alhora, el volem a un preu més baix. Si el Perú insistia a aconseguir molts diners per obtenir un producte valuós, l’única solució era la invasió. Aprofita les illes guano! Impulsat per la fúria pública, el Congrés dels Estats Units va aprovar la Llei de les illes Guano el 1856, que va autoritzar els nord-americans a apoderar-se dels dipòsits de guano que van descobrir. Durant el següent mig segle, els comerciants nord-americans van reclamar 94 illes, cayos, caps de corall i atols.

Des de la perspectiva actual, la indignació —amenaces d’acció judicial, murmuri de guerra, editorials sobre la qüestió de Guano— és difícil d’entendre. Però l’agricultura era llavors l’activitat econòmica central de totes les nacions, tal com ha assenyalat l’historiador ambiental Shawn William Miller. La fertilitat d’una nació, establerta pels límits naturals del sòl, va configurar inevitablement l’èxit econòmic nacional. En pocs anys, l'agricultura a Europa i als Estats Units havia esdevingut tan dependent dels fertilitzants d'alta intensitat com avui en dia el transport del petroli, una dependència que no ha sacsejat des de llavors.

Guano va establir la plantilla per a l'agricultura moderna. Des de von Liebig, els agricultors han tractat la terra com un mitjà on aboquen bosses de nutrients químics aportats des de molt lluny per poder collir grans volums per enviar-los a mercats llunyans. Per maximitzar els rendiments de les collites, els agricultors planten camps cada vegada més grans amb un sol cultiu: el monocultiu industrial, com es diu.

Abans de la patata (i el blat de moro), abans de la fertilització intensiva, els nivells de vida europeus eren aproximadament equivalents als actuals del Camerun i Bangladesh. De mitjana, els camperols europeus menjaven menys al dia que les societats de caça i recol·lecció d’Àfrica o l’Amazònia. El monocultiu industrial va permetre a milers de milions de persones, primer a Europa i després a gran part de la resta del món, fugir de la pobresa. La revolució iniciada per les patates, el blat de moro i el guano ha permès que el nivell de vida es dupliqui o tripliqui a tot el món, fins i tot quan el nombre humà va pujar de menys de mil milions el 1700 a uns set mil milions en l'actualitat.

El nom Phytophthora infestans significa, més o menys, destructor de plantes molest. P. infestans és un oomicet, una de les aproximadament 700 espècies conegudes de vegades com a motlles d’aigua. Envia petites bosses de 6 a 12 espores que es porten al vent, normalment per no més de 20 peus, de tant en tant durant mig quilòmetre o més. Quan la bossa aterra sobre una planta susceptible, s’obre i allibera allò que tècnicament es coneix com zoospores. Si el dia és prou càlid i humit, les zoospores germinen i envien filaments filiformes a la fulla. Els primers símptomes evidents, taques negres de color porpra o marró morat a les fulles, són visibles en uns cinc dies. Aleshores sovint és massa tard per sobreviure la planta.

P. infestans depreda espècies de la família de les solanàcies, especialment patates i tomàquets. Els científics creuen que es va originar al Perú. El trànsit a gran escala entre Perú i el nord d’Europa va començar amb la pressa del guano. Mai es trobaran proves, però es creu que els vaixells guano portaven P. infestans . Probablement portat a Anvers, P. infestans va esclatar per primera vegada a principis d’estiu de 1845, a la ciutat de Courtrai, Flandes Occidental, a sis milles de la frontera francesa.

La plaga va arribar a París aquell mes d’agost. Setmanes després destruïa les patates als Països Baixos, Alemanya, Dinamarca i Anglaterra. Els governs van entrar en pànic. Es va informar a Irlanda el 13 de setembre de 1845. Cormac O Grada, economista i historiador de la malaltia de la University College de Dublín, ha estimat que els agricultors irlandesos van plantar prop de 2,1 milions d’acres de patates aquell any. En dos mesos P. infestans va acabar amb l’equivalent de la meitat a les tres quartes parts del milió d’acres. L’any següent va ser pitjor, igual que l’any següent. L'atac no es va acabar fins al 1852. Un milió o més d'irlandesos van morir, una de les fams més mortals de la història, en el percentatge de població perduda. Una fam similar als Estats Units avui mataria gairebé 40 milions de persones.

En una dècada, dos milions més havien fugit d'Irlanda, gairebé tres quartes parts d'ells als Estats Units. En seguirien molts més. Fins a la dècada de 1960, la població d'Irlanda era la meitat de la que havia estat el 1840. Avui la nació té la melancòlica distinció de ser l'únic país d'Europa, i potser del món, que té menys persones dins dels mateixos límits que més que Fa 150 anys.

Tot i el seu terrible resultat, P. infestans pot ser menys important a la llarga que una altra espècie importada: Leptinotarsa ​​decemlineata , l’escarabat de la patata de Colorado. Malgrat el seu nom, aquesta criatura taronja i negra no és de Colorado. Tampoc tenia gaire interès per les patates en el seu hàbitat original, al sud de Mèxic central; la seva dieta se centra en la rasa de búfala, un parent espinós, espinós, amb patates fins als genolls. Els biòlegs creuen que la rapa de búfala es va limitar a Mèxic fins que els espanyols, agents de la Borsa Colombiana, van portar cavalls i vaques a les Amèriques. En adonar-se ràpidament de la utilitat d’aquests animals, els indis van robar tants com van poder, enviant-los al nord perquè les seves famílies poguessin muntar i menjar. Pel que sembla, va aparèixer una búfala de búfala, embolicada amb crines de cavall, cues de vaca i alforges autòctones. Va seguir l'escarabat. A principis de la dècada de 1860 es va trobar amb la patata cultivada al voltant del riu Missouri i li va agradar el que tastava.

Durant mil·lennis l’escarabat de la patata s’havia conformat amb la rascada de búfala escampada pels turons mexicans. En comparació, una granja d'Iowa, amb camps sòlids de patates, era un oceà d'esmorzar. Com que els productors van plantar només algunes varietats d’una sola espècie, les plagues com l’escarabat i la plaga tenien una gamma més estreta de defenses naturals per superar. Si poguessin adaptar-se a les patates en un lloc, podrien saltar d’una piscina d’aliments idèntica a la següent, una tasca que va ser més fàcil que mai gràcies a invents com ferrocarrils, vaixells de vapor i refrigeració. Els escarabats es van estendre en un nombre tan gran que en arribar a la costa atlàntica, els seus cossos de color taronja brillant van tapitzar les platges i van fer que les vies del ferrocarril fossin tan relliscoses com per ser intransitables.

Els pagesos desesperats van intentar tot el que van poder per lliurar-se dels invasors. Finalment, un home va llançar una mica de pintura verda sobrant a les seves plantes infestades. Ha funcionat. El pigment maragda de la pintura era de color verd París, fet principalment d’arsènic i coure. Desenvolupat a finals del segle XVIII, era freqüent en pintures, teixits i papers pintats. Els pagesos la diluïen amb farina i l’empolsinaven a les patates o la barrejaven amb aigua i la ruixaven.

Per als agricultors de patates, el verd de París era un regal de Déu. Per als químics, era una cosa que es podia modificar. Si l’arsènic va matar els escarabats de la patata, per què no provar-lo amb altres plagues? Si el verd de París funcionava, per què no proveu altres productes químics per a altres problemes agrícoles? A mitjan dècada de 1880, un investigador francès va descobrir que la polvorització d’una solució de sulfat de coure i calç mataria P. infestans . Polvoritzant patates amb verd de París i després sulfat de coure s’encarregaria tant de l’escarabat com de la plaga. La moderna indústria de pesticides havia començat.

Ja el 1912 els escarabats van començar a mostrar signes d’immunitat contra el verd de París. Els agricultors no se n’adonaren, però, perquè la indústria dels pesticides continuava produint nous compostos d’arsènic que seguien matant escarabats de la patata. Als anys 40, els productors de Long Island van descobrir que havien d’utilitzar quantitats cada vegada més grans de la versió més nova, l’arsenat de calci. Després de la Segona Guerra Mundial, un tipus de pesticida completament nou va entrar en ús ampli: el DDT. Els agricultors van comprar DDT i es van alegrar de la desaparició dels insectes dels seus camps. La celebració va durar uns set anys. L'escarabat es va adaptar. Els productors de patates exigien nous productes químics. La indústria va proporcionar dieldrina. Va durar uns tres anys. A mitjan anys vuitanta, un nou pesticida a l'est dels Estats Units era bo per a una sola plantació.

En el que els crítics anomenen la cinta de córrer tòxica, els agricultors de patates ara tracten els seus cultius una dotzena o més de vegades a la temporada amb una cavalcada de substàncies mortals en constant canvi. Tot i això, les plagues continuen tornant. Els investigadors es van consternar als anys vuitanta al descobrir que hi havia nous tipus de P. infestans havien trobat el seu camí cap a Europa i Amèrica. Eren més virulents i més resistents al metalaxil, el principal tractament anti-tizones actual. Encara no ha aparegut cap bon substitut.

El 2009, la tosca de la patata va acabar amb la majoria de tomàquets i patates a la costa est dels Estats Units. Impulsat per un estiu inusualment humit, va convertir els jardins en llims. Va destruir els pocs tomàquets del meu jardí de Nova Anglaterra que no havien estat ofegats per la pluja. Precisament o no, un dels meus veïns agrícoles va culpar l’atac a la Borsa Colombiana. Més concretament, va dir que havia arribat la plaga a les plàntules de tomàquet venudes a les botigues grans. Aquests tomàquets, va dir amb brutalitat, provenen de la Xina.

Adaptat amb permís de 1493: es va descobrir el nou món Colom , de Charles C. Mann. Copyright © 2011 Charles C. Mann.

Charles C. Mann ha escrit cinc llibres anteriors, inclosos 1491 , més articles per a Ciència , Amb cable i altres revistes.





^