Fòssils

Els primers avantpassats de la família humana | Ciència

Tim White està de peu amb un grup d’homes inquiets dalt d’un llom al desert llunyà d’Etiòpia. Alguns d’ells caminen cap endavant i endarrere, esforçant-se per veure si poden veure fragments d’os beix a les runes de color marró vermellós, amb tantes ganes d’iniciar la cerca quan eren nens en una caça d’ous de Pasqua. Al fons del turó hi ha un cairn de roques negres de 25 peus de llarg erigit a l’estil d’una tomba llunyana, tan gran que sembla un monument a un heroi caigut. I en certa manera ho és. White i els seus col·legues el van reunir per marcar el lloc on van trobar rastres, el 1994, d'Ardi, una dona que va viure fa 4,4 milions d'anys. El seu esquelet ha estat descrit com un dels descobriments més importants del segle passat i està canviant les idees bàsiques sobre l’aspecte i el moviment dels nostres avantpassats.

Més de 14 anys després, White, un paleoantropòleg de 59 anys de la Universitat de Califòrnia a Berkeley, torna a estar aquí, en un pelegrinatge anual per veure si les pluges estacionals han exposat algun tros nou d’ossos o dents d’Ardi. Sovint dispara els caçadors de fòssils que treballen amb ell cantant: homínids, homínids, homínids! Vaja! Vaja! Vaja! Però encara no els pot deixar marxar. Només una setmana abans, un tribu d’Alisera havia amenaçat amb matar a White i dos dels seus col·legues etíops si tornaven a aquests llits fòssils a prop del remot poble d’Aramis, llar d’un clan de nòmades d’Alisera. L’amenaça és probablement només un farol, però White no s’embolica amb els Alisera, coneguts per ser territorials i per resoldre disputes amb AK-47. Com a precaució, els científics viatgen amb sis policies regionals afar armats amb els seus propis AK-47.

Organitzar aquesta reunió amb líders tribals per negociar l’accés als llits fòssils ja ha costat als investigadors dos dies preciosos de la seva temporada de camp de cinc setmanes. White, que també ha hagut de fer front a serps verinoses, escorpins, mosquits paludistes, lleons, hienes, inundacions, tornados de pols, tribus en guerra i aliments i aigua contaminats, canvien cada dia els plans més ben establerts. Res al camp no és fàcil.





Mentre esperem que arribi l’Alisera, White explica que l’equip torna a aquest lloc hostil any rere any perquè és l’únic lloc del món que produeix fòssils que abasten un tram tan llarg d’evolució humana, uns sis milions d’anys. A més d’Ardi, un possible avantpassat directe, aquí és possible trobar fòssils d’homínids de fa 160.000 anys, Homo sapiens com nosaltres, fins al final Ardipithecus kadabba , un dels primers homínids coneguts, que va viure fa gairebé sis milions d’anys. Finalment, el projecte Middle Awash, que pren el nom d’aquest paratge del desert de l’Afar i que inclou 70 científics de 18 nacions, ha trobat 300 exemplars de set espècies d’homínids diferents que vivien aquí un darrere l’altre.

Ardi, abreviatura de Ardipithecus ramidus , és ara el fòssil més conegut de la regió, ja que va fer notícies a tot el món la tardor passada quan White i altres van publicar una sèrie de treballs que detallaven el seu esquelet i el seu entorn antic. No és el membre més antic de la família humana extensa, però és, amb diferència, la més completa dels primers homínids; fins ara s'han trobat la majoria del crani i les dents, així com ossos extremadament rars de la pelvis, mans, braços, cames i peus.



Amb la llum solar que comença a blanquejar el terreny gris i beix, veiem un núvol de pols a l’horitzó. Aviat, dos nous Toyota Land Cruisers es posen al promontori i una mitja dotzena d’Alisera salten amb gorres Kufi i sarongs de cotó, uns quants amb cinturons que també contenen llargues punalles corbes. La majoria d’aquests ancians del clan semblen tenir menys de 40 anys; pocs homes d’Alisera semblen sobreviure fins a la vellesa.

Després de les habituals salutacions i encaixades de mans, White es posa de mans i genolls amb uns pocs caçadors de fòssils per mostrar als tribus com els investigadors s’arrosseguen per terra, espatlla amb espatlla, per buscar fòssils. Amb el paleoantropòleg i co-líder del projecte, Berhane Asfaw, que tradueix a l'amàric i una altra persona que tradueix de l'amàric a Afariña, White explica que aquestes pedres i ossos revelen la història antiga de la humanitat. L’Alisera somriu desgavellat, aparentment divertit de que qualsevol voldria estar a terra per guanyar-se la vida. Donen permís per buscar fòssils, ara per ara. Però afegeixen una advertència. Alguns dies, diuen, els investigadors els han d’ensenyar a treure la història des de terra.

La recerca de fòssils d’avantpassats humans va començar de debò després que Charles Darwin ho proposés el 1871, al seu llibre La descendència de l’home i la selecció en relació amb el sexe , que els humans probablement van sorgir a l’Àfrica. No va basar la seva afirmació en proves fortes; els únics fòssils d’homínids coneguts aleshores eren els neandertals, que havien viscut a Europa fa menys de 100.000 anys. Darwin va suggerir que els nostres primers progenitors vivien al continent africà perquè el seu clima tropical era hospitalari per als simis i perquè els estudis anatòmics dels primats moderns l’havien convençut que els humans estaven més aliats amb els simis africans (ximpanzés i goril·les) que els simis asiàtics (orangutans i gibons). ). Altres no hi estaven d'acord, argumentant que els simis asiàtics estaven més a prop dels humans moderns.



Com va passar, les primeres restes veritablement antigues d’un homínid —un casquet fossilitzat i unes dents de més de mig milió d’anys— es van trobar a Àsia, a l’illa de Java, el 1891. L’home de Java, com es deia a la criatura, era més tard classificat com a membre de Home dret , una espècie que va sorgir fa 1,8 milions d’anys i que pot haver estat un dels nostres avantpassats directes.

Va començar així un segle de descobriments destacats per troballes espectaculars, en què la línia de temps de la prehistòria humana va començar a prendre forma i es va continuar el debat sobre si Àsia o Àfrica eren el lloc de naixement humà.

El 1924, l'anatomista australià Raymond Dart, mirant a través d'una caixa de fòssils d'una pedrera calcària de Sud-àfrica, va descobrir un petit crani. El primer homínid originari d'Àfrica, el nen Taung, com se sabia, era un membre juvenil de australopithèque , una espècie que va viure fa un milió a dos milions d’anys, tot i que en aquell moment els científics escèptics van dir que la calaix de mida ximpanzé era massa petita per a un homínid.

El 1959, l'arqueòleg Louis Leakey i la seva dona Mary, treballant a l'Olduvai Gorge a Tanzània, van descobrir una mica de mandíbula d'homínids que més tard es coneixeria com Paranthropus boisei . El fòssil d’1,75 milions d’anys va ser el primer dels molts homínids que els Leakeys, el seu fill Richard i els seus associats trobarien a l’Àfrica oriental, cosa que reforçà el cas que els homínids es van originar a l’Àfrica. El seu treball va inspirar investigadors nord-americans i europeus a escombrar la Gran Vall del Rift, una falla geològica que travessa Kenya, Tanzània i Etiòpia i que deixa al descobert capes de roca de milions d’anys.

El 1974, els paleoantropòlegs Donald Johanson i Tom Gray, excavant a Hadar, Etiòpia, van trobar l’esquelet parcial dels primers homínids coneguts en aquella època, una dona que van anomenar Lucy, segons la cançó dels Beatles Lucy in the Sky with Diamonds, que tocava al camp mentre celebraven. Amb 3,2 milions d’anys, Lucy era remarcablement primitiva, amb un cervell i un cos de la mida d’un ximpanzé. Però el turmell, el genoll i la pelvis van demostrar que caminava vertical com nosaltres.

Això significava que Lucy era un homínid; només els humans i els nostres parents propers de la família humana caminen habitualment verticals per terra. Membre de l’espècie Australopithecus afarensis , que va viure fa 3,9 milions a 2,9 milions d’anys, Lucy va ajudar a respondre algunes preguntes clau. Va confirmar que la marxa vertical va evolucionar molt abans que els homínids comencessin a utilitzar eines de pedra (fa uns 2,6 milions d'anys) i abans els seus cervells van començar a expandir-se dràsticament. Però la seva postura vertical i la seva marxa van plantejar noves qüestions. Quant de temps va trigar a evolucionar l’anatomia per equilibrar-se a dos peus? Què va motivar alguns simis antics a posar-se dret i començar a caminar pel camí cap a la humanitat? I quin tipus de simi era?

Lucy, per descomptat, no va poder respondre a aquestes preguntes. Però, què li va passar abans? Durant vint anys després del seu descobriment, va ser com si faltés el primer capítol de la història humana.

Un dels primers equips a buscar l’avantpassat de Lucy va ser el projecte Middle Awash, que es va formar el 1981 quan White i Asfaw es van unir a l’arqueòleg de Berkeley J. Desmond Clark per buscar fòssils i eines de pedra a Etiòpia. Van començar amb un començament prometedor: van trobar fragments d’un crani i una cuixa lleugerament més joves de 3,9 milions d’anys, però no van poder tornar al Middle Awash fins al 1990, perquè els funcionaris etíops van imposar una moratòria a la recerca de fòssils mentre van reescriure les seves lleis d’antiguitats. Finalment, el 1992, l’alumne de postgrau de White, Gen Suwa, va veure una brillantor al desert a prop d’Aramis. Era l’arrel d’una dent, un molar, i la seva mida i forma indicaven que pertanyia a un homínid. Suwa i altres membres del projecte Middle Awash aviat van recollir altres fòssils, inclosa la mandíbula inferior d’un nen amb un molar de llet encara connectat. Els mètodes de datació d’última generació van indicar que tenien 4,4 milions d’anys.

L’equip proposat a la revista Naturalesa el 1994 que els fòssils, ara coneguts com Ardipithecus ramidus —Representava les potencialment buscades espècies d'arrels per als homínids, el que significava que els fòssils pertanyien a una nova espècie d'homínids que podria haver donat lloc a tots els homínids posteriors. La idea que era un membre de la família humana es basava principalment en les seves dents, en particular, en l'absència de grans canins semblants a punyal afilats per les dents inferiors. Els simis vius i extingits tenen aquestes dents, mentre que els homínids no. Però el patró d’or per ser homínid era caminar en posició vertical. També ho va ser A. ramidus realment un homínid o un simi extingit?

White va fer broma en aquell moment que estaria encantat amb més fòssils, en particular, un crani i una cuixa. Era com si hagués fet una comanda. Al cap de dos mesos, un altre estudiant de postgrau de White, el paleoantropòleg etíop Yohannes Haile-Selassie, va albirar dos trossos d’os del palmell d’una mà: el primer signe d’Ardi. Els membres de l’equip van trobar finalment 125 peces de l’esquelet d’Ardi. Havia estat una femella musculosa que feia gairebé quatre peus d’alçada però que podia pesar fins a 110 lliures, amb un cos i un cervell aproximadament de la mateixa mida que els d’un ximpanzé. Quan van veure bé el pla corporal d’Ardi, aviat es van adonar que estaven mirant un tipus d’homínid completament nou.

Va ser la troballa de tota la vida. Però van quedar desconcertats per la condició d’Ardi. Els seus ossos eren tan fràgils que es van esmicolar en tocar-los. White els va anomenar matar per carretera.

Els investigadors van passar tres temporades de camp excavant blocs sencers de roca sedimentària que envoltaven els fòssils, tapant els blocs amb guix i conduint-los fins al Museu Nacional d’Etiòpia a Addis Abeba. Al laboratori del museu, White va injectar minuciosament cola de les xeringues a cada fragment i després va utilitzar eines i raspalls dentals, sovint al microscopi, per eliminar l’argila llimosa dels fòssils endurits amb cola. Mentrestant, Suwa, avui paleoantropòleg de la Universitat de Tòquio, va analitzar fòssils clau amb escàners CT modificats per veure què hi havia al seu interior i va utilitzar imatges per ordinador per restaurar digitalment el crani aixafat. Finalment, ell i l'anatomista C. Owen Lovejoy van treballar a partir dels fòssils i les imatges de l'ordinador per fer models físics del crani i la pelvis.

Es tracta d’una mesura de la particularitat, complexitat i exhaustivitat dels esforços dels investigadors per entendre Ardi en profunditat, que van trigar 15 anys a publicar les seves troballes detallades, que van aparèixer el passat mes d’octubre en una sèrie d’11 articles a la revista. Ciència . En resum, van escriure que Ardi i fòssils d’altres 35 membres de la seva espècie, tots trobats al Middle Awash, representaven un nou tipus d’homínids primerencs que no s’assemblaven molt a un ximpanzé, un goril·la o un ésser humà. Hem vist l’avantpassat i no és un ximpanzé, diu White.

Això va sorprendre els investigadors que havien proposat que els primers homínids s’assemblessin i actuessin molt com els ximpanzés. Són els nostres parents vius més propers, que comparteixen el 96% del nostre ADN, i són capaços d’utilitzar eines i de comportaments socials complexos. Però els descobridors d’Ardi van proposar que els ximpanzés han canviat tan dramàticament a mesura que han evolucionat durant els darrers sis milions d’anys, que els ximpanzés actuals fan models pobres per a l’últim avantpassat comú que compartíem.

Al seu laboratori de la Kent State University, Lovejoy va demostrar recentment per què Ardi és tan inusual. Va alinear suaument quatre ossos de la mà d’Ardi al banc del laboratori i va mostrar com encaixaven d’una manera que permetia que la mà d’Ardi es doblegés molt cap enrere al canell. En comparació, el canell d’un ximpanzé és rígid, cosa que permet a l’animal posar el seu pes sobre els artells mentre es mou cap a terra: caminar els artells. Si volíeu evolucionar la mà d’Ardi, no podríeu fer-ho a partir d’aquest, va dir, agitant a l’aire un conjunt d’ossos d’una mà de ximpanzé. Si Lovejoy té raó, això vol dir que Ardi —i els nostres avantpassats que caminaven en posició vertical— mai van passar per una etapa de caminar els artells després de baixar dels arbres per viure a terra, com alguns experts han cregut durant molt de temps.

Com a prova que Ardi caminava verticalment a terra, Lovejoy va assenyalar un llançament de les seves fulles pèlviques superiors, que són més curtes i amples que les dels simis. L'haurien deixat equilibrar-se d'una cama cada vegada mentre caminava en posició vertical. Es tracta d’un canvi monstruós: aquesta cosa ha estat bípede des de fa molt de temps, va dir Lovejoy.

Però Ardi tampoc no caminava com nosaltres ni tampoc com Lucy. La pelvis inferior d’Ardi, com la d’un ximpanzé, tenia uns músculs de maluc i de cuixa poderosos que haurien dificultat el córrer tan ràpid o tan lluny com puguin els humans moderns sense ferir-se els isquiotibials. I tenia un dit gros oposable, de manera que el seu peu era capaç d’agafar branques, cosa que suggeria que passava molt de temps als arbres, per escapar dels depredadors, recollir fruits o fins i tot dormir, presumiblement en nius formats amb branques i fulles. Aquesta inesperada combinació de trets va ser un xoc, diu Lovejoy.

Ell i els seus col·legues han proposat que Ardi representa una etapa inicial de l’evolució humana quan es remodelava un antic pla del cos dels simis per viure en dos mons: als arbres i a terra, on els homínids es van alimentar cada vegada més per a plantes, ous i petites criatures.

i d’on va sortir aquell altre gos

La investigació d'Ardi també va desafiar les visions de llarga data que els homínids van evolucionar en una sabana herbosa, diu el geòleg del projecte Middle Awash, Giday WoldeGabriel, del Laboratori Nacional de Los Alamos. L’exploració exhaustiva dels investigadors d’Ardi: us arrossegueu sobre les mans i els genolls, recollint cada tros d’os, cada tros de fusta, cada llavor, cada cargol, cada ferralla, diu White, indica que Ardi vivia al bosc amb un dosser tancat, de manera que poca llum arribava a les herbes i les plantes del terra del bosc. Analitzant milers d’exemplars de plantes i animals fossilitzats, així com de centenars de mostres de productes químics en sediments i esmalt de dents, els investigadors van trobar evidències d’espècies forestals com ara pirates, figues i palmeres al seu entorn. Ardi vivia al costat de micos, antílops kudu i paons, animals que prefereixen els boscos i no els prats oberts.

Ardi també proporciona informació sobre el comportament dels homínids antics. Passar dels arbres al sòl significava que els homínids es convertien en preses més fàcils. Els que millor cooperaven podrien viure en grups socials més grans i eren menys propensos a convertir-se en el pròxim àpat d’un gran gat. Al mateix temps, A. ramidus els mascles no eren molt més grans que les femelles i havien evolucionat unes dents canines petites i no esmolades. Això és similar als humans moderns, que són en gran part cooperatius i, en contrast amb els ximpanzés moderns, els mascles dels quals utilitzen la seva mida per dominar les femelles i branden els seus canins semblants a daga per intimidar altres mascles.

A mesura que els homínids van començar a treballar junts cada vegada més, diu Lovejoy, també van adoptar altres comportaments que fins ara no es veien, per portar regularment menjar a les mans, cosa que els permetia proveir els seus companys o els seus fills de manera més efectiva. Aquest comportament, al seu torn, pot haver permès als mascles establir vincles més estrets amb les companyes i invertir en la criança de la seva descendència d’una manera que no es veu en els simis africans. Tot això va reforçar el canvi cap a la vida sobre el terreny, la marxa vertical i la cooperació social, diu Lovejoy.

No tothom està convençut que Ardi caminava dreta, en part perquè les proves crítiques provenen de la seva pelvis, que va ser aixafada. Tot i que la majoria d’investigadors coincideixen a dir que és un homínid, basat en les característiques de les dents i del crani, diuen que podria ser un tipus d’homínid que era una cosina llunyana del nostre avantpassat directe, una branca recentment trobada a l’arbre genealògic humà. Crec que és sòlid que Ardi sigui un homínid, si es defineixen els homínids pel seu crani i les seves dents, diu Rick Potts, paleoantropòleg del Smithsonian’s National Museum of Natural History. Però, com molts altres que no han vist els fòssils, encara no ha estat convençut que la pelvis triturada però reconstruïda demostri caminar verticalment, cosa que podria significar que Ardi podria haver estat un simi extingit que estava experimentant amb un cert grau de marxa vertical. Potts diu que el període entre quatre i set milions d’anys és el que menys sabem. És difícil entendre què és un gran simi i què és un homínid.

A mesura que els investigadors resolen on es troba Ardi a l’arbre genealògic humà, estan d’acord en què fa avançar preguntes fonamentals sobre l’evolució humana: com podem identificar els primers membres de la família humana? Com reconeixem les primeres etapes de la marxa vertical? Com era el nostre avantpassat comú amb els ximpanzés? Abans no en teníem gaire, afirma Bill Kimbel, paleoantropòleg de la Universitat Estatal d’Arizona. Ardipithecus ens dóna un prisma per mirar per provar alternatives.

Després del descobriment d’Ardi, els investigadors van començar, naturalment, a preguntar-se què li passaria abans. No van trigar a esperar.

A partir del 1997, Haile-Selassie, ara al Museu d’Història Natural de Cleveland, va trobar fòssils d’entre 5,2 i 5,8 milions d’anys a Middle Awash. Un dit del peu va suggerir que el seu propietari havia caminat dret. Els ossos semblaven tant una versió primitiva de A. ramidus va proposar que aquests fòssils pertanyien al seu avantpassat directe, una nova espècie que finalment va anomenar Ardipithecus kadabba .

El 2000, Martin Pickford del Col·legi de França i Brigitte Senut del Museu Nacional d’Història Natural de París van anunciar que el seu equip havia trobat un homínid encara més antic: 13 fòssils que representaven una espècie que va viure fa sis milions d’anys als turons de Tugen, a Kenya. Dos dels fòssils eren ossos de les cuixes, inclòs un que proporcionava les proves directes més antigues de caminar en posició vertical en un homínid. Van anomenar aquesta criatura Orrorin tugenensis , basant-se en una llegenda de Tugen de l'home original que va establir els turons de Tugen. De manera informal, en honor al seu any de descobriment, el van anomenar home del mil·lenni.

El més sorprenent de tots va ser el que va sorprendre: un crani procedent del Txad, a uns 1.500 quilòmetres a l'oest de la gran vall del Rift, a l'est d'Àfrica, on s'han trobat molts dels homínids més antics. Un estudiant txadià anomenat Ahounta Djimdoumalbaye va recollir una bola de roca al terra del desert de Djurab, on les tempestes de vent bufen dunes de sorra com onades sobre un mar i exposen fòssils enterrats durant milions d’anys. Quan Djimdoumalbaye va donar la volta a la pedra, es va fixar en els ocells vacants d’una cara semblant a un mico: el crani d’un primat que va viure fa sis milions a set milions d’anys a la vora d’un antic llac. Tenia trets que feien pensar que era un homínid: una petita cara inferior i canins i un crani que semblava estar a la part superior de la columna vertebral, com en els caminants verticals. El paleontòleg Michel Brunet, que llavors era de la Universitat de Poitiers a França, el va introduir com l’homínid més antic conegut, Sahelanthropus tchadensis . (El seu sobrenom és Toumaï, que significa esperança de vida en la llengua Goran.) Però demostrar que un crani camina dret és difícil i queden preguntes sobre si Sahelanthropus és un homínid de bona fe o no.

En conjunt, els fòssils descoberts durant els darrers 15 anys han proporcionat instantànies de diverses criatures diferents que vivien a l’Àfrica en el moment crític en què sorgien els primers membres de la família humana. Quan aquestes instantànies s’afegeixen a l’àlbum de la família humana, es duplicen el temps que els investigadors poden tornar al nostre passat, des de Lucy a 3,2 milions d’anys fins a Toumaï a gairebé 7 milions d’anys.

quina és la flor tradicional dels difunts

Un dels fòssils més buscats d’aquella llunyana era l’ancestre directe de Lucy. El 1994, 20 anys després de la descoberta de l’esquelet de Lucy, un equip de Kenya dirigit per Meave Leakey (l’esposa de Richard Leakey) va trobar dents i parts d’una mandíbula, així com dos trossos de tibia que mostraven que la criatura caminava dreta. Els fòssils, anomenats Australopithecus anamensis , tenien 4,1 milions d’anys.

Han estat 40 anys fascinants per estar en paleoantropologia, diu Johanson, un dels grans moments en aquest camp. Però, afegeix, encara hi ha una enorme confusió sobre l’època tèrbola de fa 4 milions d’anys.

Una cosa que és és clar que aquests primers fòssils pertanyen a una classe per si mateixos. Aquestes espècies no semblaven ni actuaven com altres simis coneguts ni com Lucy i altres membres de Australopitecs . Eren habitants de terra de cos gran que es van aixecar i van caminar sobre dues potes. Però si els veieu moure’s, no els confondríeu amb l’espècie de Lucy. Es van aferrar a la vida als arbres, però estaven a punt d’aventurar-se a un camp més obert. En molts aspectes, aquestes primeres espècies s’assemblen més que cap fòssil que s’havia trobat fins ara, com si hi hagués una nova etapa evolutiva o evolutiva per la qual els nostres avantpassats passessin abans que la transició fos completa del simi als homínids. De fet, quan es comparen els cranis de Toumaï i Ardi, la semblança és sorprenent, diu el paleoantropòleg Christoph Zollikofer de la Universitat de Zuric a Suïssa. Els fòssils estan massa separats en el temps per ser membres de la mateixa espècie, però els seus cranis s’assemblen més que no pas a les espècies de Lucy, potser indiquen adaptacions similars en la dieta o en el comportament reproductiu i social.

L’única manera d’esbrinar com totes aquestes espècies estan relacionades entre nosaltres i amb nosaltres és trobar més ossos. En particular, els investigadors han de trobar més parts superposades de fòssils molt primerencs perquè es puguin comparar directament, com ara un extrem superior de l’os de la cuixa, tant per Ardi com per Toumaï per comparar-los amb l’os superior de la cuixa. G. tugenensis .

A Aramis, tan aviat com els líders del clan van donar la benedicció a l’equip Middle Awash, White va començar a enviar membres de l’equip com un controlador de trànsit aeri, dirigint-los a sortir al vessant prop de la tomba d’Ardi. El sol era alt al cel, tot i que feia difícil distingir l’os beix entre els sediments blanquejats. Aquesta vegada, l’equip no ha trobat fòssils nous d’homínids.

Però un matí més tard d’aquella setmana, els membres de l’equip van conduir per una llera seca fins a un lloc situat al marge occidental del Middle Awash. Només uns instants després d’excursionar als llits fòssils, un investigador postdoctoral turc, Cesur Pehlevan, va plantar una bandera groga entre els empedrats del barranc remot. Tim! va cridar. Homínid? White es va apropar i va examinar el molar en silenci, donant-li la volta a la mà. El blanc té la capacitat de mirar un fragment de dent o os i reconèixer gairebé immediatament si pertany a un homínid. Al cap d’un moment, va pronunciar el seu veredicte: molt bo, Cesur. Està pràcticament sense portar. El molar pertanyia a un adult jove A. kadabba , l'espècie els fòssils de la qual es van començar a trobar aquí el 1997. Ara els investigadors tenien una peça més per ajudar a emplenar el retrat d'aquesta espècie de 5,8 milions d'anys.

Hi ha el teu moment de descobriment, va dir White. Va reflexionar sobre els fòssils que han embossat en aquest desert remot. Aquest any, ho tenim A. kadabba , A. anamensis , A. garhi , H. erectus , H. sapiens . Es tracta de cinc tipus diferents d’homínids, la majoria dels quals eren desconeguts quan White va començar a buscar fòssils aquí el 1981. El Middle Awash és una zona única, va dir. És l’únic lloc del planeta Terra on es pot veure tot l’abast de l’evolució humana.

Ann Gibbons és corresponsal de Ciència i l'autor de El primer ésser humà: la carrera per descobrir els nostres avantpassats més antics .

Una recreació de l’esquelet complet de Lucy al nou Saló dels Orígens Humans del Museu Nacional d’Història Natural.(Chip Clark, Smithsonian Institution)

Lucy fa una altra aparició en aquesta mostra de l’exposició, que mostra com ha canviat la mida i la forma del cos humà. D’esquerra, Turkana Boy, a Home dret de Kenya; Lucy; i un esquelet compost d'un Homo neanderthalensis , fet a partir d’esquelets trobats a França i Israel.(Chip Clark, Smithsonian Institution)

Aquestes perles de closca de 30.000 anys d'antiguitat trobades a França semblen haver estat un collaret, una de les primeres indicacions que els humans portaven joies. Es creu que collarets com aquests van ajudar els primers éssers humans a identificar l’estat social, l’edat, el sexe o el grup social.(Chip Clark, Smithsonian Institution)

Una col·lecció d’eixos manuals mostra com van canviar les primeres eines manuals amb el pas del temps. La forma bàsica de llàgrima, però, es va mantenir igual.(Chip Clark, Smithsonian Institution)

Aquesta destral, que es troba a Olorgesailie, Kenya, té uns 780.000 anys d’antiguitat. Els humans van elaborar l’eina traient flocs de pedra del voltant del nucli de la pedra, que deixaven una vora aguda per caçar, picar fusta o fabricar altres eines.(Chip Clark, Smithsonian Institution)

Una falç, procedent d'Egipte, i unes fulles, trobades a l'Iran, van ser una de les primeres eines que els humans van utilitzar per cultivar i collir plantes.(Chip Clark, Smithsonian Institution)

Els fòssils de cranis humans, que abasten 2,5 milions d’anys, mostren com han evolucionat la forma del cervell i la cara humans.

Des de l 'esquerra, el australopithèque ; d’uns 2,5 milions d’anys; el Homo rudolfensis , d’uns 1,9 milions d’anys; el Home dret , amb aproximadament 1 milió d’anys; el Homo heidelbergensis , amb uns 350.000 anys d’antiguitat; i la Homo sapiens , d’uns 4.800 anys.(Chip Clark, Jim DiLoreto i Don Hurlbert, Smithsonian Institution)

La recreació d’aquesta empremta manual de 30.000 anys d’antiguitat, que es troba a la cova Chauvet de França, representa una de les primeres expressions de la creativitat humana.(James DiLoreto i Donald Hurlbert, Smithsonian Institution)

Un punt d’arpó d’ossos de 90.000 anys d’antiguitat, procedent de la República del Congo, va ser llançat com una llança per caçar peixos gat prehistòrics, que podien pesar fins a 150 quilos. La carn del peix podria alimentar 80 persones durant uns dos dies.(Chip Clark, Smithsonian Institution)

Els humans van començar a comunicar-se amb símbols fa uns 8.000 anys. Els símbols cuneïformes, que es veuen en aquesta tauleta de Chakma (Iraq), van començar com una manera de comunicar conceptes. Més tard, van començar a representar coses més específiques, com ara sons i síl·labes.(Chip Clark, Smithsonian Institution)





^