Revista Història Afroamericana

Una nova base de dades massiva connectarà milers de milions de registres històrics per explicar la història completa de l'esclavitud americana | Història

El 1834, un jove ioruba de 22 anys que seria conegut com Manuel Vidau va ser capturat com a pres de guerra i venut a comerciants d'esclaus a Lagos, avui la ciutat més gran de Nigèria. Un vaixell espanyol el va transportar a Cuba, on va ser venut a un home blanc que el va obligar a rodar 400 cigars al dia (si el seu ritme es desaccelerava, va recordar, seria despullat, lligat i assotat amb la pell de vaca). Una dècada després, però, Vidau va obtenir el permís d’un nou propietari per contractar-se i, amb els seus ingressos, va comprar una participació en un bitllet de loteria i va guanyar. Això li va permetre finalment comprar la seva llibertat. Es va casar amb una antiga esclava, Maria Picard, i van adoptar un jove parent els pares del qual havien mort de còlera. Vidau va donar suport a la seva dona i el seu fill continuant rodant cigars, guanyant finalment diners suficients per cobrir el seu pas a Anglaterra.

El cop de fortuna de Vidau es coneix avui només perquè va tenir una trobada casual amb un representant de la Societat Britànica i Estrangera Anti-Esclavitud. L'organització va gravar la seva història al seu diari, que posteriorment es va guardar en una biblioteca de la universitat, es va digitalitzar i finalment es va recollir en una base de dades en línia anomenada Narracions de llibertat. Les persones esclavitzades com Vidau, allunyades de les seves comunitats d’origen, privades de la capacitat d’escriure sobre elles mateixes i tractades com a càrrega o propietat en documents oficials, sovint deixaven poc d’elles al registre històric. Tot i això, fins i tot alguns fets poden configurar el contorn d’una vida de tristesa, adversitat, perseverança i triomf.

Un dels majors desafiaments dels estudis d'esclaus és aquesta idea que la gent era incognoscible, que el tràfic d'esclaus destruïa la individualitat, diu Daryle Williams, historiadora de la Universitat de Maryland. Però el tràfic d’esclaus no va esborrar la gent. Disposem de tota mena d’informació que es pugui conèixer: registres de propietats, registres relacionats amb naixements, defuncions i matrimonis. Hi ha milers de milions de registres. Només cal molt de temps per mirar-los i traçar l’arc de la vida individual.





1767 inventari d

Un detall d'una pàgina d'un inventari d'esclaus de 1767 de Maranhao, Brasil. Enumera els esclaus de la llar pertanyents a un jutge de la ciutat, incloses les seves edats i llocs de naixement.(Walter Hawthorne III)

Williams, especialista en la diàspora africana del Brasil, és un dels investigadors principals d'una nova i massiva base de dades en línia anomenada Esclaus: pobles del comerç històric d’esclaus, que es llançarà el 2020. El seu objectiu és servir com a centre d’intercanvi d’informació sobre les persones esclavitzades i els seus captors. Enslaved, amb seu a Matrix, el Centre d’Humanitats Digitals i Ciències Socials de la Universitat Estatal de Michigan, i finançat per una subvenció fundacional de 1,5 milions de dòlars de la Fundació Mellon, Enslaved servirà de centre per a molts projectes de digitalització més petits, entre els quals hi ha les Freedom Narratives. Per primera vegada, diu Williams, qualsevol persona, des d’historiadors acadèmics fins a genealogistes aficionats, podrà rastrejar individus, famílies, grups ètnics i poblacions a través de dotzenes, centenars o fins i tot milers d’arxius, establint connexions que enriquiran la nostra comprensió de l’esclavitud.



el so de la història real de la música

Aquesta eina, diu Williams, tindrà el potencial de demostrar que, fins i tot en el context d’aquest horrible crim, encara hi ha fils que mantenen la vida de la gent unida.

* * *

L’estudi del tràfic històric d’esclaus depèn de les xifres: els 12,5 milions de persones segrestades d’Àfrica i enviades al Nou Món entre 1525 i 1866, els 10,7 milions que van sobreviure al viatge de dos mesos, els 3,9 milions d’esclaus als Estats Units just abans la Guerra Civil. Aquestes xifres són horribles, però al mateix temps la seva enorme enorme pot tenir un efecte entumecedor, per això els historiadors contemporanis es dediquen cada cop més a la biografia.



Les històries individuals fan la diferència, diu Leslie Harris, historiadora de la Northwestern University, que escriu i ensenya la història de l’esclavitud. Necessitem conèixer la gran quantitat de què parlem, que va ser la migració forçada més gran de la història, però quan comenceu a parlar d’aquests grans conceptes en termes de vides individuals, podeu entendre millor el que signifiquen aquestes coses.

El desafiament, diu Harris, que no està afiliat al projecte Esclavitzat, ha estat anar més enllà de les històries ben explicades d’activistes un cop esclavitzats com Harriet Tubman i Frederick Douglass. Les dades obertes enllaçades al nucli de l’arxiu Enslaved ofereixen possibilitats més àmplies. Aquest projecte és tan important, diu Harris. Podria ajudar-nos a comprendre millor com les persones no només van ser arrossegades a la història, sinó com van respondre al poder, com van lluitar per les seves famílies.

Sempre ha estat més fàcil reunir una imatge viva sobre persones que tenen una vida ben documentada, ja sigui en cartes, diaris o registres oficials de biblioteques i arxius. Per aquest motiu, les accions dels blancs de les classes altes han constituït durant molt de temps el nucli del que els nord-americans i els europeus tendeixen a considerar com a història.

Document de Cleto Congo de 1864

Un document de 1864 escrit per Cleto Congo, un home d’ascendència africana que treballava a Rio de Janeiro, buscant l’emancipació.(Daryle Williams)

Durant massa temps, ha estat difícil, minuciós i sovint impossible escriure històries de tots els americans, excepte d’uns pocs, d’origen africà, perquè els documents no s’han organitzat de manera que ho permetin, explica Walter Hawthorne, historiador del Michigan State i un dels investigadors principals del projecte Enslaved. Sovint existeix documentació, però no s’ha conservat bé, està ben catalogada i s’ha fet cerca.

Per descomptat, els historiadors han fet un bon ús de diversos registres, des d’inventaris de plantacions i publicitats d’esclaus escapolits fins a narracions personals recollides per obscures societats d’abolició. Però aquests detalls es troben en institucions llunyanes i no s’organitzen de manera coherent. Jane Landers, historiadora de la Universitat de Vanderbilt, es va proposar canviar això el 2003. Des de llavors, el projecte es va anomenar Arxiu Digital Slave Societies ha digitalitzat unes 700.000 pàgines de documents religiosos i altres del Brasil colonial, Colòmbia, Cuba, Florida i Angola. A diferència de les colònies angleses, on les persones esclavitzades eren tractades gairebé exclusivament com a propietat, a l’Amèrica espanyola i portuguesa es consideraven plenament humanes, amb les ànimes per salvar, diu Landers. Els fets de la seva vida van ser fidelment registrats, sovint per l’església catòlica. El primer d’aquests arxius data del segle XVI.

Seguim trobant sorpreses, diu Landers. Hem trobat registres de missions franciscanes abandonades durant molt de temps al mig del no res al Brasil, per a ciutats que ja no existeixen a Cuba o a Haití. Meravellosos erudits anteriors a mi han utilitzat alguns d'aquests registres eclesiàstics i els han incorporat als estudis, però ningú no els havia estudiat llargament ni s'havia proposat recollir-los.

En associar-se amb Enslaved, l'Arxiu Digital de les Societats Esclaus pot vincular la seva feina amb altres col·leccions. La Universitat Emory, per exemple, ha digitalitzat registres de prop de 36.000 viatges històrics d’esclavització i detalls de 91.491 africans alliberats per tribunals navals, que també s’inclouran a Esclavitzats. L’equip de Matrix a Michigan State acull un arxiu d’accés obert sobre persones esclavitzades a Louisiana, que inclou noms, ètnies i ocupacions de persones que figuren als registres governamentals. I el Hutchins Center for African and African American Research de Harvard, dirigit per Henry Louis Gates Jr., aporta una selecció de les seves biografies recopilades de persones d’ascendència africana.

El que volem fer és agafar una part de les dades de tothom i posar-les en una gran olla, diu Dean Rehberger, el director de Matrix i un altre dels principals investigadors d’Enslaved. Aleshores podem veure si apareix la mateixa persona en més d’un i podem acumular aquests fragments i ajuntar-los.

Resulta que hi ha una manera sorprenentment senzilla de convertir les històries de vida, els manifestos de vaixells, els registres de censos i altra informació en dades llegibles per màquina: el triple semàntic, que consisteix a introduir informació en frases de tres parts, cadascuna amb un subjecte, un predicat i un objecte. És una cosa així com 'Maria Picard va néixer el 1822' o 'Maria Picard es va casar amb Manuel Vidau', explica Rehberger. Aquestes unitats d'informació de tres parts es poden extreure de qualsevol biografia, llista, article o directori i, després, enllaçar-les amb altres unitats d'informació d'una gran xarxa. Gràcies a la potència informàtica moderna, ara existeixen els anomenats triplestores amb centenars de milers de milions d’entrades sobre tots els temes imaginables.

L’equip de Michigan State ha passat dos anys construint la seva pròpia xarxa de triples. Però el projecte, s’adonen, potser mai no serà complet. El tràfic històric d’esclaus va durar gairebé 350 anys i va afectar milions de vides, i queden restes d’informació desconegudes o poc conegudes a tot el món. Fins i tot una Bíblia familiar podria tenir un valor valuós. Així, a més d’actuar com a base de dades d’informació d’esclavitud existent, Enslaved també oferirà una plataforma de publicació de dades, amb un procés de revisió per iguals basat en revistes acadèmiques.

que u.s. l'estat és la llar de l'organisme viu més gran de la terra?

Rehberger diu que els historiadors solen sortir a recollir allò que volen, el que necessitin per a la seva cosa. Però, i si passéssiu a un arxiu físic pensant en termes més amplis, que això podria ser útil per als altres? Volem que la gent vegi que publicar dades és una part important de la investigació en humanitats, tal com ho és a les ciències. I no és interessant pensar que les humanitats digitals seran dirigides, transformades fins i tot, per estudis d’esclaus?

* * *

Després que Manuel Vidau i la seva dona, Maria Picard, marxessin cap a Anglaterra, esperaven poder tornar a Lagos i retrobar-se amb la família que havien vist dècades abans. No se sap si mai van arribar a casa. Però potser, en el registre de manifest o cens d’alguns vaixells que esperen ser digitalitzats i connectats, hi ha una pista sobre el destí d’aquest home comú que es va guanyar la vida contra tot pronòstic.

Una cursa conservacionista per salvar el punyent llegat domèstic del passat esclavisme de la nació

llocs de cites interracials gratuïts als Estats Units

Quan Jobie Hill va superar el llindar d’una casa d’esclaus per primera vegada, la seva experiència va ser visceral. Es nota la mida, la quantitat de llum, la ventilació, i et pots imaginar com hauria estat, personalment, viure allà.

Hill, arquitecte d'Iowa especialitzat en la preservació històrica, ha passat els darrers set anys visitant antigues cases d'esclaus. A cada lloc, registra coordenades GPS, fa fotos i dibuixa un pla de lloc. Afegeix aquests dibuixos a una base de dades digital, anomenada Estalviar cases d’esclaus, que actualment inclou 145 llocs als Estats Units. Quan és possible, inclou descripcions de les cases dels afroamericans esclavitzats que hi vivien.

Una casa d'esclaus al comtat de Prince William, Virgínia, el 1959.(Biblioteca del Congrés)

La casa restaurada, 2013. Va ser atrapada en el foc creuat de la segona batalla de Bull Run el 1862.(Jobie Hill / Saving Slave Houses)

Per localitzar les cases d’esclaus, Hill es basa en gran mesura en una enquesta governamental de la dècada de 1930 que n’incloïa unes 500. La seva feina és urgent perquè la majoria d’aquests edificis continuen en mans privades i no són llocs protegits. Sovint, els propietaris ni tan sols saben que els seus coberts, cases rurals o dependències eren cases d’esclaus fins que Hill es posa en contacte.

Tot i que moltes cases d’esclaus estan en mal estat, Hill diu que el fet de mantenir-se en peu, més de 150 anys després de l’emancipació, sovint és un testimoni de l’habilitat i l’enginy amb què les van construir els esclaus. Com diu Hill, no es tractava només de persones desemparades i desesperades.

Nota de l'editor, 18 de desembre de 2019: una versió anterior d'aquesta història va canviar erròniament els peus de foto de la carta de Cleto Congo i l'inventari d'esclaus de 1767.

Previsualitza la miniatura del vídeo

Subscriviu-vos a la revista Smithsonian ara per només 12 dòlars

Aquest article és una selecció del número de gener / febrer de 2020 de la revista Smithsonian

Comprar



^