Innovació

Els orígens misteriosos de la vacuna contra la verola | Ciència

El 1796, el metge anglès Edward Jenner va tenir la intuïció. Mentre centenars de milers al seu voltant sucumbien a l’agonia ampolladora de la verola, l’ull de Jenner estava posat sobre el color rosat i impecable de Sarah Nelmes , una lletera local. La seva pell no presentava cap de les lesions que traspuava que assenyalessin la mort gairebé segura d’un terç dels pacients de verola, tret de les mans, munyint ocupadament una vaca anomenada Blossom.

Els habitants de la zona van anomenar la desagradable afecció a la verola. Però, a part d’una mica de puntades, Sarah i les seves companyes de llet estaven notablement lliures de malalties. Per a Jenner, això no va ser casualitat. Actuant en observacions poc més que escasses, Jenner va decidir extreure una petita mostra del pus de Sarah i injectar-la al braç d’un noi anomenat James Phipps . Per sorpresa de tots, inclosa la de Jenner, quan Jenner va enganxar Phipps amb una segona agulla, aquesta vegada amb una forta dosi de verola, Phipps es va mantenir sana. Contra tot pronòstic, el tractament arriscat havia atorgat al nen una immunitat miraculosa.



Aquest experiment revolucionari (i molt poc ètic) va catapultar el món cap a l’era del que s’anomenaria vacunació, una paraula l’etimologia de la qual conté un reverent gest cap al llatí. vaca, per a vaca. La verola es convertiria en la primera malaltia conquerida oficialment per la medicina humana.



[L'eradicació de la verola] mostra el que realment podem aconseguir quan tenim les eines adequades per combatre una malaltia, diu Sabrina Sholts , comissària d’antropologia al Museu Nacional d’Història Natural, on va desenvolupar l’exposició Outbreak centrada en malalties infeccioses. Però conèixer la malaltia també ens mostra quantes persones van morir ... i ens adonem que no hi ha cap raó perquè no pugui tornar a passar.

No només hi ha el potencial de ressorgir la verola (o com a mínim, una cosa molt similar), sinó que, sense saber-ho, la qüestió dels orígens d’aquesta revolució revolucionària està en qüestió.Durant dècades, els científics han pensat que tla llegenda de la verola com a salvadora — primer, de James Phipps, després, del món—pot estar molt bé equivocat. Aquesta críptica esquerda de la història clínica podria deixar la humanitat vulnerable a un futur brot, per molt poc probable que sigui.



***********

com funciona un toddy calent

A finals del segle XVIII, la verola, causada pel virus de la variola, era un terror a tot el món, que causava centenars de milers de vides cada any. La malaltia era antiga i afectava les poblacions almenys des de la segle III aC ., i infectats indistintament, sense estalviar ni rics ni pobres i abatent homes, dones i nens per igual.

Per tant, quan la vacuna de Jenner (realment només pus amb virus) va entrar en escena, literalment es va tornar viral. El 1813 ja era àmpliament accessible a Europa, Àsia i Amèrica. Com que la viruela com la verola es transmet amb més facilitat d’animal en animal, els científics van crear primeres reserves de la vacuna mitjançant la recollida de pus de bestiar infectat. Cada vegada que les existències es van reduir, els científics es van aplegar un ramat fresc d’animals infectats naturalment i van consolidar les seves secrecions.



La vacuna va evolucionar, diu Inger Damon , que dirigeix ​​la branca del virus del poxvirus i la ràbia als Centres de Control i Prevenció de Malalties dels Estats Units. La forma en què es va propagar, ja sigui als costats de les vaques o als conills, va canviar i va introduir virus relacionats a la piscina ... [així] es va utilitzar un eixam de virus en diverses vacunes.

Un artista

Representació d’un artista d’Edward Jenner vacunant el seu propi fill.(Wikimedia Commons)

El 1939, va nomenar un investigador de la Universitat de Liverpool Allan Watt Downie es va sentir curiós sobre com la vacuna contra la verola podria haver canviat amb el pas del temps. Actualment, les vacunes es produeixen meticulosament molt i la majoria (inclosos alguns versions modernes de la vacuna contra la verola) contenen versions greument debilitades de microbis infecciosos o petits trossos incomplets de patògens, el mínim necessari per fer entrar el sistema immunitari en acció. Això eludeix la possibilitat de causar una infecció real o estendre un nou agent de malaltia a la població humana. Però la primera vacuna contra la verola es basava en un virus totalment capaç de causar malalties, una menys greu que la verola, però igualment. I els virus actius segueixen sotmesos a les pressions de l’evolució.

Quan Downie va comparar el contingut víric d’una vacuna contra la verola, encara coneguda fins avui com un llinatge anomenat virus de la vacunia, amb una mostra de verola aïllada directament del bestiar, es va sorprendre al descobrir que eren diferent . Relacionat, sí, però certament no idèntic.

Malauradament, això va obrir la llauna dels cucs. Les dues mostres eren prou divergents que semblava altament improbable que la vacuna, l'actual vacuna contra la verola, descendís de la vacuna. Això va deixar a Downie i als seus col·legues una inquietant pregunta: què dimonis havien injectat als braços de milions de persones durant els darrers 150 anys?

La revisió dels registres històrics va portar alguns científics a especular que un altre virus anomenat varicela, conegut per infectar cavalls i vaques, podria haver estat l’avantpassat del virus de la vaccinia. Fins i tot el mateix Jenner va reflexionar sobre els orígens equins de la seva droga miracle en la seva publicació original, especulant que la via més protectora de transmissió de la vacuna podria ser cavall a vaca per a humans.

En la mesura que la ciència havia progressat, el camp de la virologia encara no disposava del conjunt adequat d’eines per analitzar completament les respostes. Mentrestant, la vacuna, malgrat la seva tèrbola ascendència, havia estat fent miracles. I així, amb un desconfiat encongiment d’espatlles, els científics van posar un pin excepcionalment gran en els misteriosos orígens de la meravella mèdica del mil·lenni i van continuar. Ben aviat, semblava que la humanitat, amb l'ajut de la vacuna, havia guanyat la seva batalla de verola durant segles. Al maig de 1980, l'Organització Mundial de la Salut va proclamar triomfant: La verola ha mort .

La memòria del món és breu. Com que la verola va desaparèixer de les sales de l’hospital, també ho va fer de la ment del públic. Finalment, la tecnologia va avançar fins al punt que finalment va ser possible tornar a obrir el cas refredat més gran de la medicina i descobrir les veritables arrels de la vacuna contra la verola. Però, per què no deixar mentir la verola dormint? El flagell de la verola s’havia esborrat de la superfície de la terra —tot el que hi havia en aquella vacuna, ja fos derivat de vaca, cavall o confeti—, fins i tot importava?

Però l’era de la verola està lluny d’acabar. Tot i que la verola està tècnicament eradicada, almenys dos laboratoris —un a Rússia i un a la seu de CDC a Atlanta, Geòrgia— encara alberguen mostres del virus de la variola. I les preocupacions sobre un futur brot van molt més enllà d’un desgraciat accident de laboratori: les modernes tècniques d’edició de gens han permès construir un aspecte letal des de zero. Ara, més que mai, l’amenaça del bioterrorisme s’aprofita.

Com que els esforços rutinaris de vacunació van cessar fa gairebé quatre dècades, la gran majoria de la població mundial moderna seria completament vulnerable a una pandèmia inesperada. En qualsevol lloc, del 30 al 88% de les persones exposades al virus es poden infectar i gairebé un terç dels que contrauen la malaltia moriran. Només al juliol del 2018 la FDA va aprovar el primer medicament per tractar la verola. La vacunació continua sent l’única altra eina a la nostra disposició i, si es produís un brot, milions dels nord-americans, incloses les dones embarassades i les persones amb VIH o èczema, estarien excloses de la vacunació.

quan es va fer il·legal l’opi als EUA
Una vacuna moderna contra la verola que conté el virus de la vacuna. Algunes versions de la vacuna ara utilitzen virus debilitats en lloc de virus actius.

Una vacuna moderna contra la verola que conté el virus de la vacuna. Algunes versions de la vacuna ara utilitzen virus debilitats en lloc de virus actius.(Wikimedia Commons)

Crear una vacuna nova o millorada podria ajudar, però treballar amb les botigues limitades de verola del món (com les de CDC o a Rússia) és poc pràctic i extremadament perillós. Utilitzar eines amb un parent proper menys virulent podria ajudar els investigadors de manera segura i efectiva a guanyar brutícia. Així que si varicela va ser el virus que va iniciar la vacunació al segle XVIII, la investigació moderna hauria de ser tendència equina, però primer, el món necessita proves.

Alguns investigadors han pres mesures en aquesta direcció. Als anys setanta, un petit grapat de científics van decidir tornar a investigar la relació entre la soca de la vacuna de la vacuna i la varicela. Un grup va poder mostrar-se un grau de relació afavoridor entre la varicela i una antiga soca de vacuna brasilera, suposadament provinent de França a mitjan anys vuitanta. Però aquesta troballa no va suposar cap mena d’incidència en el radar científic i es van produir pocs progressos en les dècades següents.

quan es van escriure els pergamins del mar mort

Els recents avenços tecnològics han tingut revigoritzat la investigació, però. Científics com Damon al CDC, juntament amb un equip independent dirigit perviròleg Jose Esparza a la Universitat de Maryland, han començat a col·leccionar antigues vacunes contra la verola de museus i laboratoris de tot el món per analitzar les seqüències genètiques que contenen. Amb els genomes virals, els investigadors poden ser capaços de rastrejar l'ascendència de les vacunes cap enrere en el temps i, finalment, identificar la font (o probablement, fonts) d'aquests artefactes protectors.

El treball està en curs, diu Esparza, però confia que la varicel·la hagi entrat en la barreja en algun moment. El seu equip ha recopilat 15 mostres de vacunes i un recompte, la majoria des de principis de la dècada de 1900, irecentment publicat una anàlisi genètica d’una vacuna de 1902 que té una semblança sorprenent amb la varicela. La semblança és imperfecta, diu Esparza, però, junts, aquestes troballes proporcionen proves sòlides que la varicela va tenir un paper en la producció de vacunes contra la verola.

Esparza anomena aquestes noves troballes una lliçó d’humilitat. Jenner, malgrat tot el seu geni, probablement disparava a les fosques. (Encara que és possible que tingués algunes pistes més del que sovint explica la història del seu descobriment.) No podria haver entès les complexitats de la vacunació com ho fem avui, però sovint, diu Esparza, hem de desenvolupar solucions sense conèixer tots els detalls científics. Ara, és hora de posar-nos al dia: la tecnologia té finalment el poder de trobar les respostes a un problema mèdic que només es pretén resoldre.

Com a científic, no hi ha res més interessant que resoldre un problema, diu Esparza. Només vull trobar la veritat.

És important destacar, afegeix Esparza, fins i tot si el món no té molt que témer per la verola, molts altres virus de la família de la verola podrien ser motiu de preocupació per als humans i la vida salvatge. Molts animals tenen el seu propi sabor de poxvirus, incloent micos, porcs i fins i tot mol·luscs. S’ha conegut que diverses malalties, encara que no totes, són zoonòtiques, que provenen de la vida salvatge a les poblacions humanes. La protecció tant dels animals com dels humans requereix un coneixement íntim dels virus en qüestió. Segons Esparza, entendre millor la vacuna contra la verola, fins a les seves tèrboles arrels de quatre potes, pot ser una de les nostres eines més poderoses per prevenir tota una família de malalties conegudes.

És més, és poc probable que els humans acabem trobant-nos amb tots els poxvirus que ens poden molestar en el futur. Algunes persones calculen que hem descobert menys de l’1 per cent dels virus existents a la natura, diu Esparza. La verola s’eradica. Però el món està ple de virus que esperen ser descoberts.

Mentrestant, el jurat encara no té constància de les contribucions relatives de cavalls, vaques i els seus respectius varioles a l’eradicació de la verola, però la varicel·la era, certament, el cavall fosc d’aquesta raça. Tot i que el debat continua, hauríem de començar a fer el canvi verbal de vacunes a equins? Encara no, diu Damon. Les vaques i les lletones, independentment de la soca exacta que portessin, eren encara una peça integral del descobriment de Jenner. El llegat de Blossom continua intacte, de moment.



^