Innovadors

La lluita de Nikola Tesla per seguir sent rellevant | Viatges

De les exposicions a Belgrad Museu Nikola Tesla , potser el més revelador conté el vestit marró del senyor Tesla, que penja en una caixa de vidre a la sala del davant. Amb el seu estil brut i antiquat, marcat pel trilby marró que planegava sobre l’espai on hauria d’estar el cap, el conjunt sense cos recorda una il·lustració per a la de Ralph Ellison. Home invisible . És una metàfora lleugerament inquietant però adequada per al brillant inventor i futurista serbi que, sens dubte, va fer més que ningú per modelar i predir el segle XX, però que continua sent una nota històrica en gran part oblidada.

Nikola Tesla no sempre treballava en la foscor. Durant una dècada fugaç al voltant del canvi de segle, va ser el brindis d’Amèrica, el país al qual havia emigrat el 1884. Empenjat per la premsa i dutxat amb medalles d’or i premis d’institucions i universitats doctes, va llançar sopars a Delmonico's a Nova York, van entretenir a multituds amb demostracions de l'electricitat i van comptar amb JP Morgan, John Jacob Astor i Mark Twain entre els seus coneguts coneguts.

Perquè va ser el geni de Tesla qui va resoldre el problema de com distribuir l’electricitat de manera segura i eficient a les llars, botigues i fàbriques, cosa que havia derrotat Thomas Edison. Amb aquesta innovació, va ajudar a iniciar una nova era industrial. A més, va donar al món el seu primer motor elèctric funcional: cada vegada que una aspiradora clava la vida, s’encén un ordinador portàtil o s’encén una llum aèria, la tecnologia utilitzada es pot remuntar a Tesla.





En una dècada daurada que va començar el 1893, va ser pioner en la tecnologia de la ràdio uns dos anys per davant de Guglielmo Marconi, va crear les primeres imatges de raigs X del món i va concebre la idea de radar. Tot i que el món de finals del segle XIX va quedar fascinat per la meravellosa nova era de les preses hidroelèctriques, les línies elèctriques i la il·luminació elèctrica disponibles en un sol cop d’interruptor, Tesla va continuar saltant endavant. Va inventar les turbines sense fulla que s’utilitzaven en els motors de reacció moderns i va imaginar un futur sense fils en el qual la informació, la música, les imatges i l’energia renovable il·limitada es podrien emetre a tot el món de manera instantània, gratuïta i disponible per a tothom.

part del cervell associada a la por

Tesla ja alimentava làmpades fluorescents —un altre dels seus invents— mitjançant tecnologia sense fils a principis de la dècada de 1890. Al seu laboratori, també va dissenyar les antenes que s’utilitzarien als telèfons mòbils un segle després. La seva vistosa demostració d’un vaixell controlat per ràdio al Madison Square Garden de Nova York va sorprendre la multitud amb el tast del que tindria el futur sense fils.



Llavors, com va acabar un inventor tan brillant i reeixit, molts anys després, una figura obscura alimentant coloms en un parc, morint desvalguts i sols en una habitació d’hotel de Nova York el 1943? Simplement, Tesla estava massa per davant del seu temps, diu Branimir Jovanovic, el director del Museu Nikola Tesla. I, tot i que va ser un brillant inventor, un geni, va ser un empresari ingenu que es trobava desesperadament desfasat en relació amb el comerç i el capitalisme americà del segle XIX.

Previsualitza la miniatura del vídeo

Aquest article és una selecció del número de Smithsonian Journeys Travel Quarterly Danube

Viatgeu pel Danubi des de la Selva Negra d’Alemanya fins a la verda illa de Santa Margarida, en forma de llàgrima, a Budapest

Comprar

Tesla mai es va casar ni va tenir fills. El seu nebot, l'única relació amb la qual mantenia cap mena de contacte, va enviar la immensa col·lecció de papers, dibuixos, cartes i fotografies del seu oncle difunt a Belgrad el 1952. Només massa feliç per celebrar un heroi casolà, van obrir les autoritats comunistes de Iugoslàvia el museu Tesla dins d’una bonica vil·la poc després. Allà roman la col·lecció i el museu, fàcilment el repositori més gran de records de Tesla del món. Durant dècades, el seu llegat va quedar segellat darrere del teló de ferro, diu Jovanovic. Els historiadors occidentals pràcticament no van tenir cap oportunitat d’investigar Tesla ni obtenir una comprensió més profunda de la seva obra. Amb el pas dels anys es va quedar gairebé oblidat. Però ara, a mesura que la guerra freda retrocedeix a una memòria llunyana, això està canviant.



**********

Si Tesla va ser oblidat en gran part pel seu país adoptat, Sèrbia el recorda com un dels seus. El seu nom adorna l’aeroport de Belgrad, mentre que el bulevard Nikola Tesla abraça el Danubi a la nova zona de la ciutat. El seu retrat fa gràcia dels segells postals i de la nota serbia de 100 dinars. La seva semblança amb el bronze es troba fora de l’Escola d’Enginyeria Elèctrica de la Universitat de Belgrad. Samarretes amb temàtica Tesla, postals, imants de nevera, solapadors i tasses de cafè s’amunteguen als quioscs de records al llarg del Knez Mihailova, el recinte comercial del barri vell de la ciutat.

El bastant idiosincràtic Museu Nikola Tesla del Krunska 51, una adreça situada en un tranquil carrer lateral al cor de Belgrad, s’ha convertit en un atractiu popular per als amants de la història de la ciència, els frikis i l’electricitat.
enginyers. Cada vegada atrau més l’ampli espectre de turistes als quals el nom de Tesla fa sonar, més sovint en associació amb el cotxe intel·ligent elèctric d’Elon Musk, multimilionari de PayPal, just el tipus d’invent que el mateix Tesla hauria estimat. El museu conté més de 160.000 documents originals, que van des de plans detallats fabricats per Tesla amb diversos aparells i instruments elèctrics fins a targetes de Nadal que va rebre dels seus nombrosos fans i admiradors. Fins i tot l’home mateix és present, o millor dit, les seves cendres estan segellades en un orbe banyat en or i exposades, de manera força estranya, en una petita habitació lateral semblant a una capella, coberta de negre, just al costat de la galeria principal.

Per a visitants no tècnics i aquells que no estiguin familiaritzats amb la història de Tesla, el museu ofereix un curtmetratge en anglès i guies que expliquen els conceptes darrere de diversos models d’invents de Tesla, inclosa la bobina Tesla de 500.000 volts amb la qual va crear llamps. el seu laboratori de Colorado. (Els plans estan en marxa per construir una bobina Tesla de 12 milions de volts molt més gran, que va utilitzar per generar la càrrega elèctrica humana més gran mai vista al planeta fins als temps moderns.) Aquests dos instruments van formar part de la investigació de Tesla sobre possibilitat d’utilitzar la pròpia Terra com a conductor gegant per produir quantitats il·limitades d’energia renovable, un concepte que els teòrics encara debaten avui.

La controvèrsia envolta Tesla tant a la vida com a la vida: quan l’Església ortodoxa sèrbia va exigir el 2014 que les cendres de l’inventor, exposades durant molt de temps al museu Tesla en un orbe d’or, fossin retirades i enterrades en una església, els manifestants van fer piquets al carrer. Les seves cendres romanen al museu.(Timothy Fadek)

Museu Tesla de Belgrad(Timothy Fadek)

on anar per trobar una cita

Els visitants del museu experimenten l’invent més revolucionari de Tesla, la bobina Tesla, un aparell que transmet electricitat sense fils, enviant corrent elèctric per les seves mans per il·luminar tubs fluorescents.(Timothy Fadek)

Una bobina de Tesla crea força electromagnètica.(Timothy Fadek)

Nascut durant una ferotge tempesta elèctrica a l’actual Croàcia, el juny de 1856, Tesla va provocar el seu interès en l’electricitat (per dir-ho d’alguna manera) quan era petit pels petits xocs d’estàtica que va experimentar mentre acariciava el seu gat domèstic, Macak. Comparant en la seva ment les petites espurnes espinoses que brollaven de la pell de Macak i els grans llamps d’estiu que travessaven el cel, es va preguntar, tal com ho va dir a la seva autobiografia molts anys després, si la natura era com un gat gegant.

La curiositat i l’amor a la invenció per la seva infància el van portar a escoles d’enginyeria a Àustria i Txecoslovàquia. La seva carrera professional peripatètica va començar a Budapest, on va treballar com a electricista en cap per a una incipient empresa de telefonia. Després es va traslladar a París per ocupar una feina amb les operacions europees d’Edison. El juny de 1884 va arribar a la ciutat de Nova York, agafant una carta de presentació al propi Edison. Conec dos homes fantàstics, va escriure Charles Batchelor, el col·laborador i explorador de talents d'Edison durant molt de temps. Ets un. Aquest jove és l’altre.

Els dos homes van demostrar oposats polars. La seva relació aviat es va agreujar, amb presumptament Edison renunciant a la promesa de pagar a Tesla 50.000 dòlars per algunes dramàtiques i durament guanyades millores tècniques que el jove enginyer havia fet als dissenys dels dinamos d’Edison. No seria l’última vegada que Tesla sortia en la segona posició en un acord comercial. Sent un home honest, Tesla va confiar en gairebé tothom que va conèixer, diu el seu biògraf Robert Lomas. I quasi tots el van arrencar.

Una qüestió de la rapidesa amb què recuperaré la meva inversió era una qüestió que Tesla ni tan sols estava preparada per considerar, explica Lomas. Treballava per a la millora de la humanitat: qui podria posar-li un preu? Molts altres no van tenir cap problema en contemplar riques recompenses pel seu treball, entre elles Edison i l’inventor emprenedor George Westinghouse, així com el multimilionari financer J.P. Morgan, que figuren de manera destacada a la història de Tesla.

A la dècada de 1890, les empreses d’Edison i Westinghouse es van convertir en rivals amargs a la Guerra dels Corrents, una cursa multimilionària per electrificar Amèrica. Edison va recolzar l'ús de corrent continu, o CC, en què l'electricitat flueix només en una direcció dins d'un circuit. El corrent continu podria alimentar llums i fer funcionar màquines, però no es podia convertir fàcilment en tensions més altes o inferiors, cosa que necessitava transmissions de baixa tensió que no arribessin a més d’una milla. Això significava que les centrals haurien d’existir cada pocs blocs d’una ciutat. Westinghouse admetia corrent altern, o CA, en què el corrent elèctric canvia de direcció periòdicament en un circuit. El corrent altern d’alta tensió podria recórrer distàncies llargues, però es mantenien dificultats per reduir els voltatges alts fins als nivells utilitzables a les llars i les empreses un cop arribats. Tesla, que feia anys que intentava interessar els inversors en els seus enginyosos dissenys de transformadors de corrent altern, dispositius elèctrics que podrien augmentar o disminuir els voltatges, es va passejar per aquesta dura competició.

Westinghouse va adoptar les idees dels serbis, convertint finalment l'experiència de Tesla en un contracte per electrificar la Fira Mundial de Chicago el 1893. Dos anys més tard, Westinghouse va construir una central hidroelèctrica de proporcions gargantuanes, aprofitant la potència del riu Niàgara per il·luminar Buffalo, Nova York. De les tretze patents implicades en el disseny, nou eren de Tesla, diu Jovanovic.

Aquestes innovacions podrien haver fet ric Tesla, però només el van fer sentir còmode, capaç d’organitzar els seus sopars a Delmonico, vestir-se amb estil i invertir en noves investigacions. Necessitant diners en efectiu per desenvolupar la següent gran cosa: tecnologia sense fils i energia renovable de la mateixa Terra, va vendre per una suma modesta les patents, drets i drets d'autor del seu motor de corrent altern a Westinghouse Electric Corporation. Va viure en un món d’idees, diu Lomas. Li encantava construir models mentals dels seus invents i imaginar-los funcionant. Si li preguntéssiu quant costava de fer, assenyalaria l’elegància del seu camp magnètic giratori; si li preguntés quantes persones voldrien comprar-lo, demostraria la seva eficiència.

En un lloc apartat de Colorado, va llançar una sèrie d’experiments i després va anunciar els plans per construir una enorme torre de transmissió en un lloc anomenat Wardenclyffe a Long Island. Més aviat ingenu, es va apropar a J.P.Morgan per obtenir inversions addicionals, pintant amb il·lusió una imatge d’una nació alimentada per electricitat gratuïta, abundant i sense fils. Només es pot preguntar què devia estar pensant Morgan mentre escoltava el llançament de Tesla. L’home de negocis de canalla dura ja havia enfonsat milions a xarxes de costosos cables de coure per transportar electricitat. Tot i això, Morgan va concedir a Tesla 150.000 dòlars.

Sembla molts diners i, de fet, ho va ser, a Tesla, diu Jovanovic, però no a Morgan. Va passar tant la setmana següent en un quadre. Simplement protegia les seves inversions assegurant-se que controlava tot allò que Tesla va plantejar. A canvi de l’efectiu, Tesla va signar els drets sobre les patents que resultessin de la seva nova investigació sense fils.

la moneda més rara del món

Creient que estava al llindar de les grans coses, Tesla va començar a construir la seva torre de Long Island. Però aviat es va cremar els diners, tornant a Morgan per obtenir més. Aquesta vegada el financer el va negar directament. I no, Morgan no renunciaria als drets de les futures patents sense fils de Tesla. A més, Morgan va dir a altres dels cercles de banca mercantil que considerava Tesla una mala inversió. Les perspectives de Tesla per augmentar el capital es van assecar pràcticament d’un dia per l’altre. Va trigar una estona a enfonsar-se, però finalment Tesla es va adonar que havia comès un gran error, diu Jovanovic.

El museu narra el flirteig de Tesla amb la tecnologia sense fils al cim de la seva carrera. Les pantalles expliquen com les enormes bobines que va construir van generar grans quantitats d'electricitat, juntament amb imatges de l'enorme torre de telecomunicacions en forma de bolet que estava construint a Long Island. Però el 1905, Tesla era un home canviat. És com si hi haguessin dos Tesla: el jove emigrant ansiós que, almenys durant un temps, va viure el somni americà i la Tesla més vella i amargada que havia après les lliçons de la vida de manera difícil, diu Jovanovic, ell mateix enginyer aeronàutic, que Va passar anys estudiant l'inventor i recentment va escriure un llibre sobre ell en serbi.

La galeria de fotos del museu mostra les dues persones de Tesla, el jove hipnotitzant amb un toc de picardia als ulls i el home de 61 anys sense humor. Quan va rebre la Medalla Edison el 1916 pels seus èxits en enginyeria elèctrica, la seva fama depenia tant de les seves afirmacions i prediccions sensacionalistes a la premsa de premsa com de les seves legítimes gestes d'enginyeria.

En una intenció desesperada de continuar sent rellevant, va escriure articles cada vegada més estrambòtics sobre gairebé qualsevol tema. Tot i així, va fer invents intel·ligents, passant al camp de l’enginyeria mecànica i donant al món el velocímetre i el tacòmetre, però els seus dies de glòria havien acabat.

Nikola Tesla Old-Young Compare

L’inventor va tallar una actitud impassible als vint anys. A l’esquerra, als seus 70 anys, s’asseu amb una mirada més apagada.(Corbis; Bettmann / CORBIS)

**********

Avui en dia, hi ha signes d’un interès creixent per Tesla. Cada vegada són més els acadèmics que han aprofitat la rica quantitat de material del museu. Per la seva banda, el museu té previst llançar un nou lloc web a finals d’aquest any, detallant els seus fons perquè els investigadors puguin sol·licitar l’accés. Els comissaris del museu van muntar una exposició que va viatjar a Espanya i Mèxic durant l'últim any; aviat s’obrirà una altra exposició a Ljubljana, Eslovènia, i una altra debutarà a Belgrad el juliol amb motiu del 160è aniversari del naixement de Tesla. Aquest darrer comptarà amb 50 noves exposicions interactives basades en les patents i dissenys originals de Tesla. Es parla de la construcció d’un complex museístic Tesla molt més gran al llarg del Danubi, que no només acolliria tot l’arxiu del museu, sinó també exposicions interactives i 300 models dels seus invents.

Però la seva vida i la seva obra segueixen arrasades en una fantasia de ciència ficció que va estar present fins i tot durant la seva vida, gràcies al seu espectacle i la seva voluntat de fer del científic boig per guanyar atenció i les seves columnes a la premsa. Les llegendes de l’immigrant abunden: des del suposat interès del KGB per deslliurar la investigació més secreta de Tesla sobre un raig de mort després de la seva mort, fins a la supressió dels seus papers per part de l’FBI per evitar que les seves invencions secretes fossin difoses al món. En un thriller de fantasia del 2006, El prestigi , David Bowie fa el paper de Tesla representat com un geni inventor victorià que crea un teletransportador a l’estil Star Trek per a un sinistre mag. És important recordar l’autèntica Tesla, diu Jovanovic, i celebrar el que va aconseguir. El museu de Krunska 51, a Belgrad, amb les seves antigues postals de Nadal i les seves fotografies familiars fa un llarg camí per donar a conèixer la figura del vestit marró buit.





^