Ciència

A la pista del Bigfoot de Florida: The Skunk Ape | Ciència

La primera vegada que Dave Shealy va veure un mofeta mofeta , diu, tenia deu anys. Era el 1974, pocs anys després que el seu pare es trobés amb un conjunt d’empremtes deixades per la criatura: una versió de Bigfoot dels Everglades anomenada pel seu suposat olor acre. Dave estava buscant cérvols amb el seu germà gran, Jack, al pantà darrere de casa seva, al que hi ha ara Reserva Nacional de Big Cypress , quan es va trobar amb el simi encarnat.

Caminava pel pantà i el meu germà l’ha vist primer. Però no ho vaig poder veure sobre la gespa: no era prou alt, diu Shealy. El meu germà em va recollir i el vaig veure, a uns 100 metres de distància. Només érem nens, però n’havíem sentit parlar i sabíem amb certesa què miràvem. Semblava un home, però completament cobert de cabells.

Ell i el seu germà es van fixar en la criatura, amb la boca oberta, però gairebé al mateix temps, segons ell mateix, es van obrir els cels i la pluja va caure. El mico se’n va anar a corre-cuita, cap a les collites de xiprers escampades entre el pantà. Sant merder, recorda haver pensat. Per fi vaig veure aquesta maleïda cosa, i va sortir, així.





Però el moment fugaç va deixar una impressió indeleble al jove Shealy, que ara té 50 anys. En les dècades posteriors, ha perseguit sense descans els simis de la mofeta i els ha vist, diu, en altres tres ocasions. Ha escrit una guia de camp, ha fet aparicions a la televisió, ha investigat contínuament les observacions reportades i ha establert un Seu de recerca de Skunk Ape a la seva propietat, on els turistes poden aprendre tot sobre la llegendària criatura. Es presenta a si mateix com la Jane Goodall dels simis mofetes. Jo sóc l'expert, va dir-ho a un lloc web de Bigfoot l'any passat , l'expert estatal i del comtat sobre el simi de la mofeta de Florida, i ho han estat durant anys.

El juliol del 2000 va capturar una de les seves trobades en vídeo. A les imatges de dia granuloses, disparades a centenars de metres de distància, la criatura passa un minut més o menys en una colònia de palmeres. Aleshores, poc després de començar a caminar pel pantà obert (cap a 1:48 del vídeo següent), es trenca en una carrera de membres llargs, com si de sobte se n’adonés que s’està veient, escapant-se a un bosquet de palmeres.



Shealy assenyala que, en aquell moment, el pantà estava cobert per més d’un peu d’aigua, cosa que impossibilitava la velocitat de l’animal (que calcula que és de 22 milles per hora) per a qualsevol ésser humà. Però és extremadament difícil veure aquest vídeo i veure qualsevol cosa menys un noi amb un vestit de goril·la que corre ràpidament pel pantà:

Aquesta impressió és especialment preocupant perquè, segons un respectat biòleg, el simi de la mofeta no existeix. La gent informa que de tant en tant veia aquesta mítica criatura, diu Bob DeGross, un agent d’afers públics amb la reserva. Però mai no hi ha hagut cap observació acreditada del simi de la mofeta que hagi estat verificada pel personal de vida salvatge del Servei del Parc Nacional. Els crítics assenyalen que, malgrat les desenes de projectes de recerca en curs que no tenen relació realitzats als Everglades i que utilitzen càmeres de rastre activades pel moviment, ningú mai ha capturat proves indiscutibles del simi de la mofeta ni ha arribat a les restes d’un. L'evidència empírica és extremadament feble, diu Sharon Hill , investigador i articulista del Comitè d'Investigació Escèptica qui ha escrit sobre Bigfoot , el simi de la mofeta i altres criatures mítiques. És gairebé completament un testimoni presencial, que és l’evidència més fiable que podeu tenir.

Shealy respon observant que les coses es descomponen ràpidament al pantà i que, amb una superfície de 2,2 milions d’acres, és l’àrea més extensa de terrenys protegits a l’est del Mississipí, la majoria de les quals poques vegades es visita (les dues són certes). És fàcil imaginar, segons ell, que un grapat d’animals reclusos hi poguessin viure essencialment desapercebuts i que no deixessin pràcticament proves. Sé el que he vist, diu. Per a algú que no ha vingut aquí i s’ha dedicat el temps a dir el contrari, realment no m’importa.



Per a un observador curiós, tot això planteja una pregunta important. Shealy és un biòleg visionari, un testimoni ocular equivocat o un frau emprenedor?

* * *

Un estany a la propietat de Shealy.(Foto de Joseph Stromberg)

Seu d'investigació de Skunk Ape de Shealy.(Foto de Joseph Stromberg)

Un rètol a la seu de Shealy.(Foto de Joseph Stromberg)

A principis d’any, per provar de respondre a aquesta pregunta, vaig fer el viatge a la propietat de Shealy a Ochopee, Florida, a una hora en cotxe dels Everglades des de l’oest. Pocs minuts després d’arribar, Shealy em va conèixer a la seu d’investigació (que també serveix com a botiga de regals que ven samarretes de mofeta i ulleres de tir, un campament, una base per al personal de cinc persones de Shealy per fer excursions en buggy i en vaixell aeri , i una casa per a la seva menageria de pitons de deu peus de llarg i lloros parlants).

Vaig estar fora de caça de granotes fins a les quatre i mitja de la matinada d’ahir a la nit, em va dir, i en tinc tota una pila que necessiten pelar. Voleu ajudar? Un home alt i barbut, Shealy em va mirar fixament amb una mirada intensa, com si esperava que em flipés, i després va començar a riure, dient que feia broma, i que els aniria pelant tots. Després d’haver recuperat un sac de granotes retorçades de la nevera que hi havia a l’interior de casa, darrere de la botiga de regals, es va asseure a la seva coberta, va començar a trencar-les i va començar a explicar-me la llarga història del simió mofeta.

Grups locals de nadius americans d 'aquí, el Seminoles i la Miccosukee de la tribu, han conegut i explicat històries sobre el simió de la mofeta durant segles, va dir. Durant els darrers 60 anys més o menys, els floridians de totes les ratlles van començar a informar que veien la criatura. (Un patró similar va succeir al nord-oest del Pacífic, on les creences indígenes en el Sasquatch van acabar conduint al cosí conegut del Big Scoot, Bigfoot).

En una de les primeres visites ben publicitades, va afirmar una parella de caçadors el simi va envair el seu campament el 1957. No està clar qui va encunyar el nom skunk ape, però sembla que va aparèixer en algun moment dels anys seixanta . Durant els anys seixanta i setanta, el període en què Shealy va fer el seu primer albirament, cada cop hi ha més informes que s’escolten , tan al nord com el panhandle de Florida, però amb més freqüència als Everglades. El simió skunk finalment va atreure l'atenció de la mainada, inclòs un projecte de llei presentat (però no aprovat) a la legislatura de Florida el 1977 això ho hauria fet il·legal prendre, posseir, fer mal o molestar animals antropoides o humanoides. Va ser en aquesta època que Shealy, una adolescent, va veure proves de la criatura per segona vegada, en forma d’enormes petjades de quatre dits deixades a la nit a prop del seu campament de caça a l’interior del Big Cypress.

Les observacions ocasionals van continuar durant anys, i el simió mofeta va tornar a rebre la notícia el 1997, quan els passatgers d'un autobús turístic que viatjaven per la reserva van afirmar que van veure l'animal. Es tractava de 30, 40 persones, tot dient que veien el mateix, diu Shealy, un simi pèl-roig de set peus. Després de dècades d’interès ociós per la criatura, va decidir dedicar-se seriosament a trobar-la, engrescant la zona amb fesols lima (la història explica que als simis omnívors els encantava el llegum). Diverses vegades va trobar a faltar les mongetes al matí, juntament amb les petjades que quedaven a la nit. Llavors, a només dos quilòmetres de distància, una parella de residents locals, Jan Brock, agent immobiliari, i Vince Doerr, cap del districte de control d’incendis d’Ochopee, van detectar per separat una gran i peluda bípeda a uns minuts mentre conduïen la reserva un matí a Juliol. La cosa va córrer davant del meu cotxe, em va dir Brock quan la vaig trucar després de la meva visita. Tenia un aspecte de pell i molt alt, potser de sis metres i mig o set metres d’alçada. Doerr, que em va dir que mai no havia cregut en el simió de la mofeta abans de veure-ho creuar la carretera aproximadament a mig quilòmetre davant del seu cotxe, va fer una foto poc abans que desaparegués al pantà.

doerr.jpg

Foto de Vince Doerr del juliol de 1997 d’un presumpte mofet mofeta.(Foto cedida per Vince Doerr)

Vaig a passar els pròxims sis mesos buscant aquesta cosa, recorda Shealy que va votar en aquell moment. No faré res més. Cada dia m’aixecaré i aniré a buscar i seguiré fent això fins que no ho vegi.

Shealy va instal·lar uns quants estands d’arbres a la seva propietat de 30 acres i va passar l’any següent assegut en ells, engrescant la zona i vigilant el simi de la mofeta, o caminant pels Everglades, intentant trobar el rastre de la criatura. Finalment, el 8 de setembre de 1998, diu: va ser de guerra ded amb el seu segon albirament . Posat en un arbre i mig adormit, vaig sentir alguna cosa que esquitxava a l’aigua: esquitxades, esquitxades, esquitxades, em va dir. Al principi, vaig pensar que era una persona, però després, a uns 100 metres, vaig veure que venia cap a mi. Era un simi mofeta, el mateix que veia quan era petit. Quan passava, inconscient de ser observat, en va fer diverses fotos, veient com desapareixia a la colònia de l’arbre proper. Més tard, va tornar i va fer un repartiment concret de la seva petjada, que encara es troba a la botiga de regals.

shealy.jpg

Una de les fotos de Shealy del 1998 sobre el presumpte mofeta mofeta.(Foto cedida per Dave Shealy)

Després d'acabar de pelar les granotes, Shealy em va fregir uns quants parells de potes per dinar i em va explicar les seves dues visions més recents: una vegada el 2000, quan va filmar el videoclip, i la darrera a l'agost de 2011, quan estava recollint serra baies de palma al pantà i es va sorprendre d’una olor inoblidable. De seguida, el sentia, com si fos un gos mullat i una mofeta, barrejats, va dir. Va sorgir per darrere d'una fronda de palma, va veure Shealy i es va forrellar, sense deixar proves.

Encara busca el simi de la mofeta, concentrant la seva feina sobretot al març i a l’abril, quan el pantà dessecat permet fer senderisme més fàcil i conserva millor les pistes, i investiga la dotzena d’observacions que se li convoquen anualment. Ha reduït les seves troballes en una guia de camp, disponible per 4,95 dòlars a la seva botiga de regals (els simis de la mofeta fan una alçada de sis a set peus, passen aproximadament la meitat de la vida als arbres i poden recollir la seva olor terrible del seu temps a les coves subterrànies d’al·ligàtor, diu), i va cartografiar les observacions més recents . Fins i tot va ser filmat per un episodi de Trobar Bigfoot, el programa de realitat Animal Planet, tot i que es va enfurismar quan els productors van rebutjar les dificultats logístiques de viatjar al pantà per investigar un avistament i li van demanar que el falsifiqués al seu jardí.

per què volem fer mal a les coses boniques?

Per descomptat, molta gent qüestiona l’autenticitat de Shealy: alguna cosa que pesava sobre mi mentre menjava el dinar que m’havia preparat i escoltava educadament les seves afirmacions. A part de l’absoluta improbabilitat de l’existència de la mofeta mofeta, els crítics assenyalen que Shealy obté obertament del suposat animal, venent tchochkes i oferint excursions pel pantà. El 2000, fins i tot va sol·licitar una subvenció del Consell de Desenvolupament del Turisme del Comtat de Collier per finançar la seva investigació, i alguns van remarcar l’alliberament convenientment temporitzat de les seves imatges de mofeta poc abans de l’audiència, juntament amb la dubtosa criatura del vídeo. El simió mofeta, que té una semblança sorprenent amb un noi amb vestit de mico, es va filmar caminant per una clariana, Naples Daily News columnista Brent Batten va escriure aleshores . Qualsevol persona que abans dubtés de l'existència del simió mofeta ara s'hauria de convertir. De la mateixa manera que qualsevol persona que dubtés de l'existència de plats voladors que portessin alienígenes malvats de l'espai tindria un canvi de cor després de veure-ho Pla Nou des de l’espai ultraterrestre .

* * *

La creença en els animals mitològics pot ser tan antiga com la mateixa humanitat. El folklore de gairebé totes les cultures conté almenys una criatura imaginada al seu folklore que no té cabuda en la ciència moderna. Probablement heu sentit a parlar del monstre i del Bigfoot del llac Ness, però n’hi ha milers d’altres. A Filipines, la gent fa temps que temia un animal semblant a un vampir anomenat el Aswang . El folklore britànic presenta un paper sobrenatural gossos negres associada a la mort que recorre el camp. Hi ha altres llocs monstres aquàtics , cucs enormes o bé dimonis massius, semblants a un llangardaix .

És fàcil imaginar com, en els dies en què encara no s’havia d’explorar i catalogar gran part del planeta, podríeu creure raonablement en l’existència d’aquestes bèsties. Però en l’actualitat, quan tots els quilòmetres quadrats de la superfície terrestre han estat fotografiats per satèl·lits, i els científics ho han identificat 1,3 milions d’espècies (amb la majoria de plantes, animals minúsculs i microbis que queden per trobar), com podríeu creure encara en un simiós feixuc de 7 metres d’alçada que s’amaga en un dels països més ben estudiats del planeta?

En el context del món modern, on la veritat és proporcionada pel consens de la ciència i la medicina convencionals, crec que molta gent se sent desempoderada, diu Peter Dendle , professor de la Penn State University que ha escrit molt sobre el folklore i criptozoologia (la cerca de criptidis , animals que no són reconeguts per la comunitat científica). Crec que la criptozoologia serveix com a mitjà per fer una línia i dir: 'Els científics no ho sabeu tot. Encara hi ha veritats per descobrir. Els entusiastes de les criptides, segons ha descobert, són masculins desproporcionadament i sovint comparteixen una sèrie de trets externs que no podia deixar de veure a Shealy: un disgust per l’autoritat, una connexió resistent amb l’aire lliure i un fort sentit d’individualisme i autosuficiència.

Mentrestant, els psicòlegs han observat una superposició en persones que creuen en els criptídics i en aquells que pateixen afeccions psicològiques com el TDAH, la depressió i fins i tot la dissociació. S’especula que aquests trastorns subjacents augmenten les possibilitats que les persones interpretin incorrectament una experiència del món real d’una altra manera explicable. Dit d’una altra manera, una persona inestable o estressada psicològicament pot albirar breument un cérvol o un ós molt llunyà al bosc i assegurar-se que és un homínid bípede fins ara desconegut per la ciència.

A nivell individual, és fàcil veure com pot persistir un error puntual com aquest. Aquesta gent inverteix temps, esforç i diners en aquesta activitat que els apassiona, em va dir Sharon Hill, l’escèptica. Tenen la sensació que fan alguna cosa amb un propòsit superior. Potser seran ells els que finalment resoldran el misteri i es convertiran en famosos i respectats, cosa que potser no tindrien en la seva vida d’una altra manera. Aquest tipus de creença es reforça a si mateix: admetre que un criptidi no existeix significaria renunciar als anys que han dedicat a la cerca fins ara. L'única opció és seguir buscant, segur que la prova indiscutible és a la volta de la cantonada.

Qualsevol d’aquestes explicacions hauria d’implicar que, quan vaig seguir a Shealy al pantà fangós després de dinar, fins al lloc on havia vist el simió de la mofeta el 2000, no hauria d’haver tingut ni la més mínima expectativa que en veuríem una. la carn. Però mentre caminàvem per la pista serpentejant, escoltant el dron dels insectes i el xiscle dels ocells a sobre, una part de mi tenia una dèbil esperança que no estigués boig ni s’autoenganyés, que realment havia vist la criatura i que allà era una petita oportunitat que nosaltres també ho féssim. En aquesta era digital, el món se sent de sobte molt, molt petit, em va dir Dendle, l’expert en folklore. Hi ha una sensació de claustrofòbia i una pèrdua de meravella. La criptozoologia és una manera de negar-se a treure l’últim tros del desconegut: imaginar que hi ha alguna cosa més gran que nosaltres.

No hi ha moltes raons racionals per creure que el simi de la mofeta pugui ser real, però després d’haver excavat, he pogut trobar exactament un: resulta que la línia entre animals reals i criptides és molt més desordenada del que es podria imaginar. Text referent de la biologia moderna de Carl Linnaeus el 1735 sistema enumerat el pelicà, l'antílop i el narval com a criptidis. Recentment a principis del segle XX, el drac de Komodo, el calamar gegant i el okapi es creia que eren criptidis, abans que l’establiment científic occidental canviés d’opinió davant proves indiscutibles: els cossos morts dels animals.

Això encara succeeix. Desenes de noves espècies de mamífers s’han descobert des de principis del segle XXI, tot i que en general són casos menys extraordinaris, sovint fruit de subtils canvis taxonòmics. Potser el més conegut és l’olinguito —el primer nou carnívor descobert a les Amèriques en 35 anys— que va ser anunciada l’agost del 2013 . El petit animal arbori havia eludit la comunitat científica durant tota la història moderna, confós pel seu cosí proper, el olingo . Que es passés per alt l’olinguito és encara més notable perquè milers d’animals viuen als boscos núvols de Colòmbia, dotzenes de cranis i pells s’han conservat a les col·leccions dels museus i un olinguito individual va viure al zoo nacional de l’Smithsonian durant uns quants anys. anys als anys seixanta.

Crec que només hi ha moltes coses que la majoria de la gent desconeix, que realment no entenem del món, em va dir Shealy mentre el seguia per un camí cobert al pantà de la part posterior de la seva propietat. No vaig poder deixar de recordar què Kristofer Helgen , el zoòleg del Museu Nacional d’Història Natural que va descobrir l’olingutio, em va dir just abans de la roda de premsa que l’anunciava. El descobriment de l’olinguito ens demostra que el món encara no està explorat del tot i que els seus secrets més bàsics encara no són revelats.

Alguns creients de Bigfoot argumenten que les criatures podrien ser una petita població relictiva d'una espècie de simi que es creu que s'havia extingit fa milions d'anys, com ara Gigantopithecus o bé Paràntrop . Si fos així, sens dubte no seria la primera espècie a ressuscitar. Un, el pecari chacoan —Un mamífer salvatge semblant a un porc originari d’Amèrica del Sud— es coneixia inicialment només a partir de fòssils trobats durant la dècada de 1930. Aleshores, el 1971, els científics es van adonar que milers d’animals estaven vius i en bon estat a la regió argentina del Chaco. Durant les dècades posteriors, els biòlegs havien estat segurs que el pecari havia estat extingit durant molt de temps. Mentrestant, els residents locals eren conscients de l’existència de l’animal durant tot el temps.

* * *



^