Sis sismòlegs i un funcionari, acusats d’homicidi per no predir un terratrèmol del 2009 que va matar 308 persones a la ciutat de L’Aquila, a la muntanya dels Apenins, compliran sis anys de presó. La càrrega és notable en part perquè suposa que els científics ara poden veure no només sota la superfície de la terra, sinó també cap al futur. El que és encara més extraordinari, però, és que els fiscals van basar el seu cas en una visió científica que va ser, fa poc, l'objecte d'un ridícul obert.

D’aquesta història

[×] TANCAR

El llibre d’Alfred Wegener de 1915; estava segur que les seves idees unificarien visions de la història de la terra.(Institut Alfred Wegener, Alemanya)





Alfred Wegener, a Groenlàndia, c. El 1930, es va ridiculitzar de tenir una pesta errant de pal.(Institut Alfred Wegener, Alemanya)

Galeria de fotos



[ Nota de l'editor : La història es va actualitzar el 22 d'octubre de 2012 per reflectir la decisió.]

Va ser fa un segle aquesta primavera que un meteoròleg alemany poc conegut, anomenat Alfred Wegener, va proposar que els continents s’haguessin agrupat en un sol supercontinent i que després s’anessin desviant. Per descomptat, tenia raó. La deriva continental i la ciència més recent de la tectònica de plaques són ara la roca base de la geologia moderna, ajudant a respondre a qüestions vitals com ara trobar jaciments preciosos de petroli i minerals i com mantenir San Francisco en posició vertical. Però, en temps de Wegener, el pensament geològic es mantenia fermament en una terra sòlida on els continents i els oceans eren trets permanents.

Ens agrada imaginar que el coneixement avança fet sobre fet desapassionat per revelar veritats precises i irrefutables. Però amb prou feines hi ha un millor exemple de com de desordenada i emocional pot ser la ciència que el descobriment de Wegener de les vastes forces turbulentes que es mouen dins l’escorça terrestre. Com sol passar quan s’enfronten a idees noves i difícils, l’establiment es va unir a files i va trencar forats a les seves teories, es va burlar de les seves proves i va denigrar el seu caràcter. Potser hauria estat el final d’un home menor, però, igual que amb les cruels batalles sobre temes que van des de l’evolució darwiniana fins al canvi climàtic, el conflicte finalment va funcionar en benefici de la veritat científica.



La idea que va trencar l’antiga ortodòxia va començar el Nadal de 1910, ja que Wegener (el W es pronuncia com una V) va navegar pel nou atles d’un amic. Uns altres abans d’ell s’havien adonat que la costa atlàntica del Brasil semblava que alguna vegada hauria estat enfonsada contra l’Àfrica occidental, com una parella que cullera al llit. Però ningú no n’havia fet gaire, i Wegener difícilment era l’opció lògica de mostrar el que els faltava. Va ser professor a la Universitat de Marburg, no només no assegurat, però no assalariat, i les seves especialitats eren la meteorologia i l’astronomia, no la geologia.

Però Wegener no era tímid quant a les fronteres disciplinàries, ni molt més. Va ser un explorador de l’Àrtic i un globista de rècord, i quan el seu mentor científic i futur sogre li van aconsellar que fos prudent en la seva teoria, Wegener va respondre: 'Per què hauríem de dubtar a llençar les velles vistes per la borda?

Va retallar mapes dels continents, estirant-los per mostrar com podrien haver quedat abans que el paisatge s’esmicolés en serralades de muntanya. Després, els va ajuntar en un globus terraqüi, com a peces de trencaclosques, per formar el supercontinent que va anomenar Pangea (unint les paraules gregues per a tot i terra). A continuació, va reunir l'evidència que les plantes i els animals dels costats oposats dels oceans sovint eren sorprenentment semblants: no només els marsupials d'Austràlia i Amèrica del Sud s'assemblaven; també ho feien els cucs plans que els parasitaven. Finalment, va assenyalar com les formacions geològiques en capes sovint caien d’un costat de l’oceà i tornaven a recollir-se per l’altre, com si algú hagués trencat una pàgina del diari en dos i, tot i així, es pogués llegir sobre la llàgrima.

Wegener va anomenar la seva idea desplaçament continental i la va presentar en una conferència a l'Associació Geològica de Frankfurt a principis de 1912. A l'acta de la reunió es va assenyalar que no hi va haver cap discussió a causa de l'hora avançada, igual que quan va debutar l'evolució darwiniana. Wegener va publicar la seva idea en un article aquell mes d’abril. Més tard, recuperant-se de les ferides que va patir mentre lluitava per Alemanya durant la Primera Guerra Mundial, va desenvolupar la seva idea en un llibre, L’origen dels continents i oceans , publicat en alemany el 1915. Quan es va publicar en anglès, el 1922, van explotar els focs artificials intel·lectuals.

El sentiment anti-alemany persistent sens dubte va intensificar els atacs, però els geòlegs alemanys també es van apilar, menyspreant el que van anomenar els delirants deliris de Wegener i altres símptomes de la malaltia de l’escorça en moviment i la plaga errant del pol. Els britànics el van ridiculitzar per haver distorsionat els continents per fer-los encaixar i, més condemnadament, per no descriure un mecanisme creïble prou poderós per moure els continents. En una reunió de la Royal Geographical Society, un membre del públic va agrair al ponent que hagués trencat la teoria de Wegener, i després va agrair a l'absent professor Wegener que s'ofereixi per l'explosió.

Però van ser els nord-americans els que van baixar més fort contra la deriva continental. Un paleontòleg la va anomenar pseudo-ciència germànica i va acusar Wegener de jugar amb les proves per convertir-se en un estat d’intoxicació automàtica. La manca de credencials geològiques de Wegener va inquietar un altre crític, que va declarar que era erroni que un estrany als fets que gestiona generalitzés d’ells. A continuació, va produir els seus propis continents retallables per demostrar la incomoditat que encaixen. Era l’equivalent de la geologia a O.J. Guant de Simpson.

L’atac més punyent va provenir d’un duo pare-fill. Igual que Wegener, el geòleg de la Universitat de Chicago Thomas C. Chamberlin havia iniciat la seva carrera amb un atac iconoclasta contra el pensament establimentari. Segons la historiadora Naomi Oreskes, va definir una manera de fer ciència clarament democràtica i nord-americana. Fer que l’evidència s’ajustés a teories grandioses va ser el defecte fatal de la ciència del Vell Món, va dir Chamberlin; el veritable paper del científic era exposar els fets i deixar que totes les teories competissin en igualtat de condicions. Com un pare amb els seus fills, se li prohibia moralment fixar el seu afecte indegudament a qualsevol d’ells.

com puc trobar una dona?

A la dècada de 1920, Chamberlin era el degà de la ciència nord-americana i els seus col·legues van afirmar que la seva originalitat el posava al mateix nivell que Newton i Galileo. Però també s’havia quedat encantat amb la seva pròpia teoria dels orígens de la terra, que tractava els oceans i els continents com a trets fixos. Aquesta gran història d’amor amb la seva pròpia obra es va caracteritzar, escriu l’historiador Robert Dott, per elaborar piruetes retòriques amb evidències antigues i noves. Els ideals democràtics de Chamberlin —o potser alguna motivació més personal— van requerir de trepitjar la grandiosa teorització de Wegener.

Rollin T. Chamberlin, que també era geòleg de la Universitat de Chicago, va fer la feina bruta del seu pare: la teoria de la deriva pren llibertats considerables amb el nostre planeta, va escriure. Ignora els fets incòmodes i lletjos i juga un joc en el qual hi ha poques regles restrictives. Young Chamberlin també va citar l’observació d’un geòleg sense nom que revelava sense voler el nucli del problema: si volem creure la hipòtesi de Wegener, hem d’oblidar tot el que s’ha après en els darrers 70 anys i començar de nou.

En canvi, els geòlegs van optar en gran mesura per oblidar Alfred Wegener, excepte llançar una altra onada d’atacs a la seva teoria de contes de fades a mitjan Segona Guerra Mundial. Durant dècades després, els geòlegs més grans van advertir als nouvinguts que qualsevol indici d’interès per la deriva continental condemnaria les seves carreres.

Wegener va aprofitar l'assalt com una oportunitat per refinar les seves idees i abordar crítiques vàlides. Quan els crítics van dir que no havia presentat un mecanisme plausible per a la deriva, en va proporcionar sis (inclòs un que presagiava la idea de la tectònica de plaques). Quan van assenyalar errors (la seva línia de temps per a la deriva continental era massa curta), es va corregir en les edicions posteriors de la seva obra. Però mai va retirar res, diu l'historiador Mott Greene, autor d'una propera biografia, La vida i l’obra científica d’Alfred Wegener . Aquesta va ser sempre la seva resposta: només cal afirmar-ho de nou, encara amb més força. Quan Wegener va publicar la versió final de la seva teoria, el 1929, estava segur que escombraria altres teories i reuniria totes les proves acumulades en una visió unificadora de la història de la terra. (Però fins i tot ell s’hauria sorprès amb les acusacions contra els italians per no haver convertit la deriva continental en un dispositiu predictiu; s’espera que aquest judici continuï durant mesos).

La variació de la seva teoria es va produir relativament ràpidament, a mitjans dels anys seixanta, a mesura que els geòlegs més antics van morir i els més joves van començar a acumular proves de la propagació del fons marí i de vastes plaques tectòniques que es trituraven les unes a les altres profundes de la terra.

Wegener no va viure per veure-ho. A causa del fracàs d’un subordinat, ell i un col·lega van haver de fer un lliurament d’aliments que salvés la vida a dos dels seus investigadors meteorològics que passaven l’hivern de 1930 al fons del paquet de gel de Groenlàndia. El viatge de retorn de 250 quilòmetres a la costa aquell novembre es va desesperar. Wegener, amb 50 anys, anhelava ser a casa amb la seva dona i les seves tres filles. Somiava amb viatges de vacances sense escalada en muntanya ni altres aventures semipolars i amb el dia en què també s’acaba l’obligació de ser un heroi. Però una cita de les seves notes li recordava que ningú va aconseguir res que valgui la pena, excepte sota una condició: ho compliré o moriré.

En algun lloc del camí, els dos homes van desaparèixer a la neu sense fi. Més tard, els investigadors van trobar el cos de Wegener i van informar que tenia els ulls oberts i que l’expressió del seu rostre era tranquil·la i pacífica, gairebé somrient. Era com si hagués previst la seva reivindicació definitiva.





^