Març

On és més probable que trobem vida al sistema solar? | Ciència

La setmana passada, la NASA va anunciar una de les seves missions més emocionants en la memòria recent: un pla per visitar Europa , una de les llunes més grans de Júpiter. Investigacions prèvies han demostrat que la lluna està coberta de gel d'aigua i pot contenir un oceà líquid sota la seva superfície, cosa que provoca la temptadora possibilitat que Europa pugui albergar vida.

En els darrers anys, el nombre notable de planetes que hem descobert orbitant estrelles llunyanes ( 1780, com a màxim recompte ) ha desplaçat el focus de la recerca de vida extraterrestre cap a altres sistemes solars. Però aquests planetes estan molt, molt lluny, de manera que probablement trigarien milers d’anys a arribar fins i tot als més propers.

Amb l’anunci d’Europa, val la pena recordar que hi ha diverses destinacions aquí al nostre propi sistema solar que podríem visitar (amb sondes no tripulades) durant la nostra vida i potser trobar-hi vida. Aquí teniu el resum de les millors apostes:





Europa

Diverses missions, inclòs el sobrevol del 1995 de la sonda no tripulada Galileu , han proporcionat dades sobre Europa que han portat els científics a algunes conclusions interessants. La seva superfície està formada per gel d’aigua, però és sorprenentment llisa —té una sèrie d’esquerdes, però molt pocs cràters—, cosa que suggereix que el gel és probable que sigui d’una edat relativament jove i que es vagi reformant contínuament amb el pas del temps, esborrant els efectes dels impactes dels asteroides. .



Un primer pla de línies a Europa

Un primer pla de línies a la superfície d’Europa.(Imatge via Wikimedia Commons / NASA )

A més, anàlisi de Europa s línies (Les fractures fosques que travessen la superfície del gel) mostren que es mouen gradualment, potser evidències d'activitat tectònica o d'erupcions volcàniques per sota. Si és cert, aquesta activitat podria proporcionar prou calor per generar un oceà líquid sota el gel.

La hipotètica combinació d’activitat volcànica i aigua líquida ha provocat que alguns científics especulin amb això Europa podria albergar vida , potser similar als ecosistemes de la Terra que sorgeixen al voltant de les obertures hidrotermals del fons marí i floreixen en absència de llum solar.



L’any passat, les dades del telescopi Hubble van indicar que en alguns punts, enormes dolls d’aigua s’estan disparant a través de petits forats a la superfície gelada d’Europa. Si realment la NASA envia una sonda a la lluna algun moment durant la dècada del 2020, encara que sigui molt important, a causa de les realitats de la despesa del govern en l’espai —Podria volar a través d’aquests raigs i recollir mostres per buscar vida extraterrestre.

ciutat europea més antiga d'Amèrica del Nord
Enceladus.jpg

Encèlad, la sisena lluna més gran de Saturn, també alberga un oceà d’aigua líquida.(Imatge via NASA / JPL / USGS )

Encèlad

Lluna de Saturn Encèlad és petit: el seu diàmetre és aproximadament del quatre per cent el de la Terra, aproximadament l’amplada d’Arizona. Però, en els darrers anys, els científics s’han convençut que la petita lluna és tan propensa a albergar vida com Europa, en bona mesura per la mateixa raó: sembla que conté un oceà d’aigua líquida sota una coberta de gel.

El 2008, la sonda Cassini-Huygens de la NASA va detectar plomes de vapor d’aigua salada la sortida del pol sud de la lluna i una anàlisi posterior de les plomes van confirmar la presència de molècules orgàniques com carboni, nitrogen i oxigen, que es creu necessàries per a la vida. En lloc d’un gruixut casquet de gel, similar al que es troba a Europa, Enceladus té un revestiment de gel més prim barrejat amb escorça, i la velocitat a la qual es movien aquestes plomes (més de 650 milles per hora) suggereixen que els expulsen d’un oceà líquid present al pol sud de la lluna.

La presència d’aigua líquida, potser a causa de l’escalfament causat per la radioactivitat natural de la lluna, juntament amb la roca, el gel i el vapor, han portat els científics a fer la hipòtesi de l’existència d’un cicle de l’aigua a llarg termini, en el qual el vapor es dispara cap amunt, la superfície del planeta i es condensa en un líquid, circula profundament cap a l’escorça lunar i després torna a la superfície durant centenars de milers d’anys. Això podria hipotèticament circular les molècules orgàniques amb el pas del temps, fent que l’existència de vida microbiana a la petita lluna sigui molt més probable.

La sonda Cassini-Huygens està prevista per passar per la lluna diverses vegades el 2015 , però actualment no hi ha plans per enviar una sonda especialitzada que pugui aterrar a la seva superfície o provar els plomalls de vapor d’aigua per obtenir proves de vida.

Mars_atmosphere.jpg

La fina atmosfera de Mart, vista des de la seva òrbita baixa.(Imatge via Wikimedia Commons )

Març

A causa de la seva proximitat, sabem més sobre Mart que qualsevol de les altres destinacions d’aquesta llista i gran part del que hem trobat és encoratjador. Dades del Curiositat rover i altres sondes no tripulades han proporcionat proves que el planeta presentava una vegada aigua líquida i llacs d'aigua dolça a la seva superfície. Actualment, el planeta té casquets de gel permanents en cadascun dels seus pols, que es componen en gran part de gel d’aigua, i el el sòl conté aproximadament un o tres per cent d’aigua en massa , encara que està lligat a altres minerals i, per tant, inaccessible. També hi ha algunes proves que indiquen que l’escorça del planeta pot contenir traces de compostos orgànics .

L’única cosa que no hem trobat, però, és una prova indiscutible de la vida, ja sigui actual o històrica. Anterior afirmacions de fòssils microbians trobats en meteorits que es van originar a Mart han estat desestimades i tenen totes les mostres de sòl i roca que han analitzat les nostres sondes no s'ha pogut proporcionar una signatura clara de qualsevol forma de vida. Altres aspectes de Mart que semblen fer poc probable la vida actual són la seva atmosfera extremadament fina (massa prima per protegir substancialment de la radiació de l’espai) i el fred extrem (temperatura mitjana de la superfície: -82ºF), que prohibeix la formació d’aigua líquida a la superfície.

Tot i això, alguns científics creuen que l'evidència històrica d'aigua líquida suggereix que Mart va ser una vegada molt més hospitalari del que és avui. Els estudis indiquen que és probable que el planeta alguna vegada tingués un camp magnètic, que podria haver estat protegit contra la radiació i que també ajudés preservar un ambient més espès contra la força erosional del vent solar. Aquesta atmosfera podria haver aïllat el planeta, elevant les temperatures fins a nivells prou elevats com per produir aigua líquida, la clau per afavorir la vida microbiana.

com va tenir forma el futbol?

Actualment tenim dos rovers que exploren i mostren Mart, juntament amb els plans per enviar sondes encara més sofisticades i potser fins i tot una missió tripulada en el futur. Si alguna vegada la vida va existir a Mart i va deixar evidències, amb sort, finalment la descobrirem.

io.jpg

Io, la lluna de Júpiter, té nivells d’activitat volcànica extremadament alts, que podrien haver proporcionat la calor per mantenir la vida alguna vegada en el passat.(Imatge via NASA / JPL / Universitat d’Arizona )

Jo

Io, la tercera lluna més gran de Júpiter, és increïblement volcànica: amb més de 400 volcans actius, es creu que és el cos més actiu geològicament del sistema solar. Tota aquesta activitat ha produït una fina atmosfera de gas, formada majoritàriament per diòxid de sofre, amb traces d’oxigen.

En algunes zones de la superfície, també produeix calor. S’ha trobat que les regions properes als volcans són tan calentes com els 3000 ºF, mentre que altres zones fan una mitjana d’uns -202 ° F, és a dir, que algunes zones poden persistir en un medi feliç que sigui propici per a la vida.

Malauradament, Io no és tan probable que alberga vida com Europa o Enceladus per alguns motius: no s'ha trobat que tingui aigua ni substàncies químiques orgàniques (ni en estat líquid ni sòlid), i orbita dins d'un anell de radiació (anomenada Tub de plasma Io ) que envolta Júpiter, format per gas ionitzat dels propis volcans d'Io, que probablement mataria qualsevol cosa.

No obstant això, alguns científics ho creuen Jo podia haver acollit la vida fa molt de temps i que fins i tot podria persistir profundament sota la superfície de la lluna. Les simulacions per ordinador de la formació de les llunes de Júpiter suggereixen que l'Io es va formar en una zona amb abundant aigua líquida. Això, combinat amb la seva calor, podria haver afavorit l’evolució de la vida. El toro plasmàtic d’Io hauria destruït tota la vida (i tota l’aigua superficial) al cap de deu milions d’anys aproximadament de la formació de la lluna, però és possible que alguns haguessin pogut migrar subterràniament cap als tubs de lava de la lluna i ser mantinguts per l’energia alliberada per l’activitat volcànica.

Si la vida viu a Io, probablement passarà un temps abans que la puguem trobar, ja que hauríem d’aterrar una sonda a la superfície de la lluna i perforar-ne l’interior per descobrir-la. Construir i aterrar amb èxit una sonda que porti equips per perforar a uns centímetres més avall encara està molt més enllà de les nostres capacitats.

titan.jpg

Tità, la lluna més gran de Saturn, té una atmosfera espessa i químicament activa.(Imatge via NASA / JPL / Space Science Institute )

Tità

En termes de vida, Tità, la lluna més gran de Saturn, té una cosa que no fa cap de les altres destinacions: una atmosfera espessa i químicament activa. L’atmosfera de la lluna és més densa que la de la Terra i els nivells superiors es componen principalment de nitrogen, amb petites quantitats de metà i oxigen. Això és encoratjador, ja que la vida (almenys a la Terra) requereix una atmosfera per protegir-se de la radiació i per a la circulació de compostos orgànics.

No obstant això, durant anys, els científics van desestimar la possibilitat de viure a Tità a causa del seu fred extrem. Distància del Sol i sense prou activitat volcànica per escalfar-lo significativament, la temperatura superficial mitjana de la lluna és de -290 ° F, massa freda per permetre l’aigua líquida i la vida tal com la coneixem.

Més recentment, però, mitjançant la sonda Cassini-Huygens, els científics han observat llacs líquids a la superfície lunar, probablement feta d’hidrocarburs com l’età o el metà. Ho faria es veuen radicalment diferents de la vida a la Terra, però és possible que aquests llacs puguin albergar una vida que viu en un medi d’hidrocarburs en lloc d’aigua.

Fins i tot s’especula que l’atmosfera rica en metà de la Lluna és realment la resultat de la vida: Normalment, la substància química es degrada per la llum solar, però si els organismes de Tità emeten metà com a part del seu metabolisme, tal com fan molts microbis a la Terra, podria reposar contínuament les existències de l’atmosfera.

S’ha parlat d’enviaments una sonda 'splashdown' explorar els llacs superficials de Tità, però no hi ha plans actuals per fer més que examinar-lo de lluny amb la sonda Cassini.





^