Revista

Per què les herbes marines podrien ser l'arma secreta de l'oceà contra el canvi climàtic | Ciència

La llum solar brillant es filtra a través de les clares aigües mediterrànies de la costa d’Espanya, il·luminant un exuberant prat just sota la superfície. Les fulles d’herba verda i sorprenent ondulen als corrents. Els peixos pintats pinten llançant-se entre grumolls de fulles i els nudibranquis tecnicolors s’arrosseguen pels monticles. Els crancs de porcellana esquitxen petites estrelles de mar aferrades a les fulles. Un musclo de quatre peus d’alçada s’ha plantat sobre un aflorament de roca. Hi passa una tortuga marina.

Previsualitza la miniatura del vídeo

Subscriviu-vos a la revista Smithsonian ara per només 12 dòlars

Aquest article és una selecció del número de desembre de la revista Smithsonian

Comprar Una fulla d’herbes marines

Espanya: una fulla d’herbes marines serveix de refugi, hàbitat o aliment per a altres organismes, des de microalgues fins a crustacis i cucs. Igual que les gramínies terrestres, aquestes plantes marines floreixen i aprofiten la fotosíntesi per produir energia química i produir oxigen. Les seves fulles no estan subjectades per tiges rígides, però; suren.(Shane Gross)





Aquest ric paisatge submarí ha estat modelat per la seva humil cobertura, Posidonia oceanica . Coneguda comunament com a herba de Neptú, és una de les aproximadament 70 espècies d’herbes marines que s’han estès durant milions d’anys per les superfícies costaneres del món, abraçant i amortint les plataformes continentals des de Groenlàndia fins a Nova Guinea. Les herbes marines proporcionen hàbitat per a peixos, cavalls marins, crustacis i altres; aliment per a tortugues marines, aus aquàtiques i mamífers marins; i vivers per a un sorprenent 20 per cent de les pesqueries més grans del planeta.

una tortuga marina verda en perill d’alimentació s’alimenta d’herbes marines

Egipte: prop de la ciutat turística del Mar Roig, Marsa Alam, una tortuga de mar verda en perill d’alimentació s’alimenta d’Halophila stipulacea, una herba marina tropical que també és originària de l’oceà Índic i del Golf Pèrsic. Quan són joves, les tortugues mengen una gran varietat de plantes i animals, però es converteixen en herbívors estrictes a l'edat adulta. Els investigadors han equipat tortugues marines verdes amb etiquetes de senyal de ràdio per tal de rastrejar els animals fins als llocs de nidificació i alimentació i, per tant, cartografiar els pròspers llits d’herbes marines.(Shane Gross)



Les herbes marines són l’ecosistema oblidat, escriu Ronald Jumeau, representant de les Nacions Unides a la República de Seychelles Informe ONU 2020 . Gronxant-se suaument sota la superfície de l'oceà, les herbes marines són massa sovint fora de vista i fora de ment, eclipsades per colorits esculls de corall i poderosos manglars. Però, segons ell, es troben entre els hàbitats naturals més productius de terra o mar.

Emmett Duffy, director del Xarxa d’observatoris marins de Tennenbaum de Smithsonian , comparteix aquesta visió de les herbes marines com a infravalorades però essencials: són com les praderies del Serengeti d’Àfrica, però pràcticament ningú no les sap.

Tanmateix, aquest ecosistema invisible, una vegada que el veieu, té un dibuix primordial si estrany, alhora aliè i familiar, que recorda un somni d’un prat submergit. Això pot ser degut a que, a diferència de les algues marines (que són les algues, no les plantes) i els coralls, les herbes marines són immigrants terrestres. Quan els dinosaures més grans estaven en plena època, aquestes herbes van derivar de la terra seca al mar.



Un petit peix anomenat gobio fantasma bilobulat, notable per la pell translúcida, viu —i s’amaga— enmig d’herbes marines.

Indonèsia: un petit peix anomenat gobio fantasma bilobulat, notable per la pell translúcida, viu i s’amaga enmig d’herbes marines. Es troben en aigües poc profundes des de l’Índia fins a les illes Maluku d’Indonèsia i al nord fins al Japó, els gobis creixen fins a poc més d’una polzada de llarg i s’alimenten de petits crustacis; malgrat el seu camuflatge, els gobis, al seu torn, són preses de llaüts més grans i de meros juvenils.(Shane Gross)

Han canviat poc des de llavors. Com les herbes terrestres, conreen fulles, arrels, rizomes, venes i flors. Les seves modestes adaptacions al medi marí inclouen la pol·linització aquàtica, llavors neutralment flotants que poden derivar amb el corrent abans d’assentar-se i fulles que gestionen l’aigua salada. Aquestes adaptacions han portat les herbes marines a cobrir unes 116.000 milles quadrades dels fons oceànics del món, al llarg de tots els continents, excepte l’Antàrtida. Normalment prefereixen profunditats inferiors a deu peus, la majoria de les herbes marines tenen una alçada modesta, però algunes poden arribar als 35 peus de llargada, com ara la vistosa, semblant a una cinta zostera caulescens , que creix a la costa del Japó.

Les herbes marines han sobreviscut, no només com a espècies, sinó sovint com a clons individuals, durant milers d’anys. Científics que estudien Posidonia oceanica Els prats del mar Mediterrani calculen que el clon més gran, que s’estén per més de nou quilòmetres, existeix i ha enviat rizomes de creixement lent durant desenes de milers d’anys i possiblement fins a 200.000 anys. Podria ser l’organisme més antic conegut de la Terra.

la història real de pt barnum
An American crocodile in the Jardins de la Reina

Cuba: cocodril nord-americà als jardins de la Reina, un parc marí protegit des del 1996 i considerat com un ecosistema del Carib verge. Els llits d’herbes marines, les illes de corall i manglars alberguen diverses espècies, com ara taurons d’escull, cries Goliath, peix lloro arc de Sant Martí, eriçons de mar de llarga columna vertebral i tortugues marines de falcó.(Shane Gross)

Una tortuga marina verda passa a un investigador del Centre for Ocean Research and Education, amb seu a l’illa Eleuthera.

Bahames: Una tortuga marina verda passa a un investigador del Centre for Ocean Research and Education, amb seu a l’illa Eleuthera. L’estudi avalua la salut de les herbes marines a les aigües locals, on els taurons mantenen controlades les tortugues pasturant i en un lloc del Carib on les poblacions de taurons han estat pràcticament arrasades.(Shane Gross)

Una cicatriu probablement causada per una hèlix de vaixell.

Bahames: una cicatriu probablement causada per una hèlix de vaixell. La cicatriu divideix i aïlla els fons d’herbes marines, augmenta l’erosió i fa que les comunitats costaneres siguin més vulnerables a les tempestes. Els investigadors que estudien aquestes escletxes a la badia de Chesapeake van trobar que els llits poden trigar 18 anys a recuperar-se completament; de vegades, les cicatrius mai no es curen.(Shane Gross)

Al llarg d’aquests mil·lennis, les herbes marines no només han enverdit els paisatges submarins, sinó que també els han modelat activament: enginyers ecològics, com diuen els investigadors. Les arrels mantenen els sediments del fons marí al seu lloc. Les fulles ajuden a atrapar els sediments flotants, millorant la claredat de l’aigua. Les herbes marines redueixen els corrents i ajuden a protegir les costes de les tempestes. I filtren eficaçment els productes químics contaminants fins i tot en cicle de nutrients, oxigenen l’aigua i arrossegen el diòxid de carboni al fons marí. El nou informe de l’ONU calcula que les herbes marines poden realitzar fins al 18 per cent del segrest de carboni de l’oceà, tot i que només cobreixen aproximadament el 0,1 per cent del fons oceànic.

Indonèsia: el sol brilla sobre un paisatge marí d’herbes marines.(Shane Gross)

Bahames: la biòloga marina Olivia Rhoades tendeix a experimentar amb Eleuthera, on una càmera d’acció registra quins animals s’alimenten d’herbes marines.(Shane Gross)

Bahames: herba de tortuga ( Thalassia testudinum ) de Eleuthera.(Shane Gross)

Terranova: una petita estrella de mar utilitza les herbes marines com a protecció i aliment, menjant les algues i altres organismes que creixen sobre una fulla.(Shane Gross)

Bahames: una part important de la dieta de la cargola reina prové de menjar algues de les herbes marines. La cargola reina és el menjar oficial de les Bahames.(Shane Gross)

Indonèsia: les herbes marines són plantes amb flors que van tornar al mar després d’evolucionar a terra. Aquests són fora de Flores.(Shane Gross)

I no fan tot aquest treball dur en silenci. Carlos Duarte, principal expert internacional en herbes marines de la Universitat de Ciència i Tecnologia King Abdullah, a la vora del mar Roig, a l’Aràbia Saudita, descriu un so brillant quan es troba als prats d’herbes marines, que prové de l’esclat de bombolles d’oxigen que produeixen les herbes marines. i que sonen, diu, com a campanetes. Aquests febles peals poden servir com a trucs de clarió a algunes criatures que depenen de prats d’herbes marines. Per exemple, els peixos les larves de les quals, flotant a través de la columna d’aigua a la recerca d’un lloc adequat per aterrar i madurar, poden dependre del so com a guia.

Tauró capgròs

Florida Keys: els taurons Bonnethead, una espècie de martell, viuen en aigües poc profundes de les dues costes americanes. A més d’una dieta típica de crancs, cloïsses, peixos, calamars i pops, els capgrossos mengen enormes quantitats d’herbes marines i, aparentment, no només per accident mentre engullen preses. De fet, digereixen aproximadament la meitat del material verd, l’única espècie de tauró omnívor coneguda per la ciència.(Shane Gross)

Com molts altres ecosistemes, les herbes marines també s’enfronten a un ràpid declivi. Aproximadament el 7 per cent de la cobertura mundial d’herbes marines desapareix cada any, de manera similar a la pèrdua d’esculls de corall i selves tropicals. Aquest declivi també amenaça les espècies que depenen de les herbes marines per a l'alimentació i l'hàbitat, inclosos els manatins en perill d'extinció, les tortugues marines verdes, els salmons chinook i els dugongs, i serveix d'alerta per a una devastació més gran.

* * *

L'assalt a les herbes marines es presenta de moltes formes. Les escorrenties de fertilitzants alimenten la floració d’algues, bloquejant la llum necessària perquè creixin les herbes marines, igual que l’excés d’escorrentia de terra vegetal de la construcció i el desenvolupament costaners. Àncores de vaixells i dragatge arrencen herbes i cicatriquen i fragmenten els hàbitats d’herbes marines. La pesca excessiva de grans depredadors altera les cadenes tròfiques, cosa que permet als depredadors de nivell mitjà acabar amb els cucs i altres petits herbívors que solen netejar les algues de les herbes marines. L’augment de la temperatura del mar amenaça de superar la capacitat d’adaptació o de moviment de les gramínies i exacerba tempestes cada cop més fortes que poden arrencar prats sencers.

Una dona i el seu fill cullen eriçons de mar dels llits d’herbes marines.

Indonèsia: una dona i el seu fill collen eriçons de mar dels llits d’herbes marines. Se sap que els equinoderms espinosos, que s’alimenten utilitzant una estructura única de forma mandíbula anomenada llanterna d’Aristòtil, han sobrepassat les herbes marines. En algunes zones d’Austràlia, s’han aixecat les restriccions a la collita d’eriçons de mar específicament per protegir les herbes marines.(Shane Gross)

Un dugong

Egipte: un dugong a prop de Marsa Alam. Conegudes com a vaques marines pel seu àvid pasturatge, així com pel seu gran volum, aquestes cosines del lamantí poden créixer a més de 1.000 lliures mentre s’alimenten gairebé exclusivament d’herbes marines, fins a 88 lliures al dia. En part, a causa d’aquesta dependència, les poblacions mundials de dugong estan en ràpid declivi.(Shane Gross)

Les herbes marines van prosperar amunt i avall per la costa oriental dels Estats Units. En algunes zones, com les aigües costaneres de Virgínia, prats de Marina de Zostera , o anguila, eren tan abundants que, fa tan sols 100 anys, els veïns de la zona feien servir grumolls de les coses que havien rentat a terra per aïllar les seves cases. Però a la dècada de 1930, els prats d’herbes marines, des de Carolina del Nord fins al Canadà, van ser pràcticament erradicats, probablement el resultat d’una plaga de malaltia de la floridura llimosa combinada amb un devastador huracà de 1933. S'havien recuperat grans extensions de prats costaners a la dècada de 1960, però importants butxaques restaven estèrils.

Un grup de científics, inclòs Robert Orth, ecòleg marí de la Universitat de Barcelona Virginia Institute of Marine Science , va assenyalar que no hi havia cap raó per la qual les aigües de la regió no poguessin mantenir de nou els prats d’herbes marines. Així doncs, els investigadors van tenir una idea salvatge: per què no tornem a sembrar els històrics llits d’anguila? A partir del 1999, Orth i altres van dispersar 74,5 milions de llavors d'anguila en 536 parcel·les de restauració que cobreixen una àrea propera a una milla quadrada. Ara, en el seu 21è any, és un dels esforços de restauració d’herbes marines més grans i amb més èxit del planeta.

Indonèsia: un peix lleó caça peixos cardinals en herbes marines, un hàbitat important per a depredadors i preses, a Manado, Indonèsia.(Shane Gross)

Com va respondre la policia als manifestants de la convenció nacional democràtica del 1968?

Terranova: una medusa flota en una badia protegida d'anguila.(Shane Gross)

Terranova: bacallà atlàntic juvenil ( Gadus morhua ) utilitzen les herbes marines com a viver de Terranova.(Shane Gross)

Terranova: llamàntol nord-americà o nord ( Homarus americana ) amagat a l'herba comuna ( Marina de Zostera ).(Shane Gross)

Bahames: una tortuga marina verda ( Chelonia mydas ) neda a la superfície sobre un prat d’herba de tortuga ( Thalassia testudinum ) de Eleuthera.(Shane Gross)

Ben aviat, els nous prats d’anguila s’estenen ràpidament per si sols; avui, el nou creixement cobreix gairebé 13 milles quadrades. Al cap d’uns anys, les noves parcel·les acollien una àmplia gamma de peixos i invertebrats marins que tornaven i segrestaven cada vegada més carboni amb el pas del temps. És una bona notícia, diu Orth, que fa mig segle que estudia les herbes marines. Si la qualitat de l’aigua no repte les plantes, es poden estendre de forma natural molt ràpidament.

Els llocs de Florida, així com d’Europa i Austràlia, també han aconseguit revifar les poblacions d’herbes marines, fins i tot amb esforços de restauració passiva, com ara la reducció de fertilitzants i l’escorrentia del sòl.

També s’estan duent a terme nous esforços internacionals per crear un mapa actualitzat de les colònies d’herbes marines de tot el món, una línia de base per avaluar el que perdem. Obtenir un mapa global precís de distribució d’herbes marines és realment important per entendre les pesqueries que en depenen, així com les seves contribucions a l’emmagatzematge de carboni, diu Duffy, del Smithsonian.

whipray reticulat

Egipte: a la complexa xarxa de la vida que sostenen les herbes marines, un whipray reticulat, també conegut com a ratlla de panal, s’alimenta d’invertebrats i de peixos. Les taques del raig poden ajudar a eludir alguns depredadors, però no els humans. Els consumidors asiàtics premien la pell de dibuixos exòtics per utilitzar-la en carteres, sabates, bosses de mà i altres articles.(Shane Gross)

Bacallà atlàntic

Terranova: el bacallà de l'Atlàntic, una vegada abundant a la costa atlàntica d'Amèrica del Nord, va ser fortament sobrepesat durant dècades, reduint les poblacions en un 96 per cent i provocant el col·lapse de la pesqueria comercial. El destí de les espècies que viuen al fons està entrellaçat amb les herbes marines, que serveixen de viver per a la corda, proporcionant cobertura.(Shane Gross)

Duffy i els seus col·legues utilitzen imatges de drons per estudiar herbes marines a la costa nord-americana del Pacífic, on els nous brots de malaltia de la floridura de la llima, possiblement alimentats per l’escalfament de la temperatura oceànica, amenacen els prats de grans herbes marines. Els científics ciutadans s’hi estan presentant i informen de llocs d’herbes marines amb l’aplicació per a telèfons intel·ligents SeagrassSpotter . Duarte i d’altres fins i tot demanen ajuda a criatures etiquetades amb senyals de ràdio. Duarte diu que trobem prats d’herbes marines col·laborant amb tortugues marines i taurons tigre.

Una escola de juvenils ratlles d’anguila a ratlles

Indonèsia: una escola de juvenils ratlles d’anguila a ratlles s’alimenten en un llit d’herbes marines a la costa de Sulawesi. Aquests silures ornamentats tenen aletes que amaguen espines que proporcionen verí i poden ser fatals al tacte; els pescadors que netejaven xarxes al golf Pèrsic i al Mar Roig haurien estat assassinats per exposició. Curiosament, es creu que els exemplars que van migrar al mar Mediterrani són menys tòxics.(Shane Gross)

Els investigadors estan cada vegada més convençuts del valor de treballar per ampliar els fons d’herbes marines, no només pel bé de les herbes o per les criatures marines que en depenen, sinó pel nostre propi benestar. Si invertim en herbes marines, poden ajudar-nos a reduir la concentració mundial de diòxid de carboni, diu Jonathan Lefcheck, investigador del Smithsonian’s Environmental Research Center . Assenyala que ràpidament reconeixem la importància dels boscos per mantenir el carboni fora de l'atmosfera. Però un prat d’herbes marines pot ser tan eficaç com un bosc temperat per segrestar el carboni i enfonsar-lo al sediment durant dècades o fins i tot segles. Estic llançant herbes marines com a aliat del canvi climàtic, diu. Són un ecosistema increïble que continuen aportant molts beneficis a la humanitat.





^