Innovadors

Sense aquests denunciants, mai no hauríem conegut el grau complet de la crisi de l 'aigua de sílex | Innovació

LeeAnne Walters i Marc Edwards es posen l'un al costat de l'altre sobre els tamborets de bar d'un estudi de gravació desordenat al campus de Virginia Tech a Blacksburg. Hem demostrat que els ciutadans i els científics que treballen junts podrien formar una gran aliança i que la ciència de base pot tenir un impacte alt, diu Walters a la càmera.

Lectures relacionades

Previsualitza la miniatura del vídeo

Lead Wars: The Politics of Science and the Fate of America’s Children

Comprar

Walters, de 38 anys, llegeix a partir d’un guió i, en comparació amb el seu habitual lliurament sense embuts i sense sentit, sona provisional. El vídeo que graven és per a una organització que encara no s’anomena i que intenta iniciar, per reunir gent normal i científics per lluitar per aconseguir aigua més neta i millors estàndards de salut pública.





millor lloc de cites per a solters rics

Edwards, de 52 anys, és alt i descarat i es relaxa una mica. Va funcionar a Flint, diu a la càmera, que funcionarà als Estats Units.

El que va funcionar a Flint, el lloc del fracàs més sorprenent de la salut pública nord-americana en dècades, va ser la combinació única i potent del duo de persistència indignada i directitud científica. Walters, un pare que vivia a casa aleshores al costat sud de Flint, i Edwards, professor d’enginyeria civil i ambiental de TV, van demostrar que la ciutat havia permès que nivells perillosos de plom i altres substàncies tòxiques es filtressin a l’aigua potable per a un any i mig. El seu treball va ajudar a forçar el governador Rick Snyder, que havia negat que hi hagués fins i tot un problema, per finalment fer-hi front. No estaríem enlloc, absolutament enlloc, sense LeeAnne i Marc, diu Mona Hanna-Attisha, pediatra i investigadora de la Universitat Estatal de Michigan que estudia l’intoxicació per plom.



Va ser al desembre del 2014 que l’aigua de l’aixeta de Walters es va tornar marró i, durant els mesos següents, es va fer un arc de Sant Martí de colors industrials (groc clar a greix per cuinar desagradable i d’aspecte fosc), recorda. Ella, el seu marit, Dennis, i els seus quatre fills estaven afectats per erupcions, caiguda de cabell i dolor abdominal. Gavin, que aleshores tenia 3 anys, va deixar de créixer, però quasi. El febrer de 2015, Walters va convèncer la ciutat per provar-li l'aigua de l'aixeta. Vaig rebre una trucada telefònica frenètica del departament d’aigües que em deia que no el begués, que no deixés beure’l pels nens, que no barregés el suc dels meus fills, diu ella.

Les proves trobades porten aproximadament set vegades el límit legal de 15 parts per mil milions. Les anàlisis posteriors van mostrar que augmentava fins a 800 vegades el límit, equivalent, diu Edwards, als residus tòxics. El plom és un verí insidiós relacionat amb diversos trastorns, especialment en nens, inclosos els deterioraments cognitius i el comportament violent.

Previsualitza la miniatura del vídeo

Subscriviu-vos a la revista Smithsonian ara per només 12 dòlars

Aquest article és una selecció del número de desembre de la revista Smithsonian



Comprar

Centenars d'altres residents de Flint també es van queixar de problemes de salut i d'aigua desagradables i poc potables, però fins i tot llavors els funcionaris de Flint van insistir que el problema del plom es limitava a la casa dels Walters (tot i que les seves canonades eren de plàstic). En una reunió de l'Ajuntament, un funcionari de Flint va suggerir que Walters i els seus veïns escampaven la seva pròpia aigua només per cridar l'atenció sobre ells mateixos. Walters va trucar a una infermera del Departament de Salut i Serveis Humans de Michigan per preguntar-li sobre Gavin, els problemes de salut preexistents el van fer particularment susceptible al plom. La infermera li va dir que només són uns quants punts del coeficient intel·lectual. No és la fi del món.

Walters, un graduat de batxillerat format com a ajudant mèdic, va passar mesos recorrent documents documentals sobre el sistema d'aigua Flint. Sabia que la ciutat, aleshores angoixada econòmicament i dirigida per un gerent designat per l’Estat, havia canviat la font d’aigua municipal del sistema de Detroit, que s’estén del llac Huron, al riu Flint, per estalviar 5 milions de dòlars en dos anys. En el procés, va trobar, s’havien omès els tractaments de control de corrosió obligats a evitar que el plom i altres metalls es filtressin de les canonades.

Alarmat, Walters va trucar per telèfon a Edwards, després de rebre el seu número d'un científic de l'EPA. Edwards, ben conegut per haver exposat un escàndol de l’aigua a Washington, D.C. una dècada abans, va acceptar immediatament ajudar. Després de Washington, D.C., sabia que alguna cosa així com Flint era inevitable, recorda. Va visitar Flint diverses vegades i va subministrar a Walters centenars de kits de proves d'aigua. Els residents de Flint els van utilitzar per recollir mostres d’aigua de l’aixeta i les van enviar a VT perquè les analitzessin.

Les proves resultants, que van anunciar en una roda de premsa el setembre de 2015, van mostrar nivells de plom creixents, concentrats als barris més pobres. Si no ens creien d’això, ningú no ens creuria mai, recorda Walters.

De fet, Brad Wurfel, un portaveu del Departament de Qualitat Ambiental de Michigan, va respondre en aquell moment que l’aigua potable de Flint compleix les normes estatals i federals d’aigua potable. També va intentar desprestigiar el laboratori d’Edwards. Aquest grup s'especialitza a buscar problemes de plom elevats, va dir llavors. Trauen aquell conill d’aquest barret per tot arreu on van.

Marc Edwards inspecciona una longitud de canonada l’11 de març de 2016 que subministrava aigua a la casa de la resident de Flint, Elnora Carthan.(Cortesia de Virginia Tech)

Edwards i el doctorand William Rhoads examinen les canonades a l'interior de la casa d'Elnora.(Cortesia de Virginia Tech)

Els estudiants d’Edwards testen l’aigua de Flint per detectar la contaminació amb plom el dimarts 8 de març de 2016.(Cortesia de Virginia Tech)

Els estudiants realitzen una segona ronda de proves a l’aigua de Flint el 10 de març de 2016.(Cortesia de Virginia Tech)

Aigua i canonades de Flint recollides per l'equip d'investigació de Virginia Tech(Cortesia de Virginia Tech)

què significa moana a Hawaii

Els funcionaris ja no van poder explicar el problema quan Hanna-Attisha, la pediatra, va publicar noves dades que mostren que el nombre de nens a Flint amb nivells elevats de plom a la sang s’havia gairebé duplicat des del 2014. Els més afectats es van concentrar a les zones on Walters i Edwards havia documentat alts nivells de plom a l’aigua potable.

mort del darrer veterà de la guerra civil

La crisi va provocar un crit tan gran que famosos com Cher, Big Sean i Matt Damon van donar diners o aigua per ajudar els residents de la ciutat i van demanar la renúncia del governador Snyder. Això no va succeir, però Wurfel i diversos funcionaris més van ser forçats a sortir, i fins ara nou empleats estatals i municipals han estat acusats d’encobrir o no abordar el problema.

Edwards diu que el mur oficial s’adapta a un patró de burocràcies que tanquen els rangs. En algun moment, creua la línia del que podria haver estat un simple error relativament innocent però estúpid, ignorant un senyal d’advertència rere l’altre. Anaven a fer hores extres per tapar això. ‘Obliga’ns a fer la nostra feina’: aquesta era la seva actitud.

Parla per experiència. A partir del 2003, va liderar els esforços de proves a Washington que van demostrar que la cloramina, un desinfectant afegit a l'aigua, era corrosiu i estava relacionat amb l'augment dels nivells de plom. Però mentre treballava per documentar el fenomen, l’Autoritat de les Aigües i Sanejament de la DC es va negar a emetre avisos de plom. Llavors aquesta agència i l'EPA van rescindir els contractes de proves amb ell. Va continuar igualment, gastant els seus propis diners (incloent una segona hipoteca a casa seva i una subvenció genial de la Fundació MacArthur de 500.000 dòlars) per pagar proves i investigacions. Finalment, es va demostrar correcte. Tota la seva visió del món està tombada, diu sobre el seu desencís amb les agències de salut pública que tallen els límits i obstaculitzen la investigació.

La ciutat de Flint treballa — lentament— per resoldre la crisi. L’estat ha recaptat 240 milions de dòlars per a una varietat de programes de rehabilitació de plom i salut pública, inclòs un projecte de 55 milions de dòlars per reemplaçar milers de línies de serveis de plom. Es recomana als residents que facin servir filtres d’aigua i molts s’enganxen amb aigua embotellada. Els nivells de plom han caigut, però continuen sent elevats en algunes cases. La intoxicació per plom pot tenir efectes durant tota la vida. El creixement de Gavin Walters continua essent frenètic, diu la seva mare. Hi ha milers de nens afectats, diu Hanna-Attisha.

Erin Brockovich, defensora del consumidor, acredita Walters per haver mantingut la salut de la seva família. Fa 20 anys que faig això, i en totes les comunitats hi ha una LeeAnne, i estan molestes, diu Brockovich, que va ajudar a demostrar que l’aigua potable a Hinkley, Califòrnia, estava contaminada amb productes químics alliberats per Pacific Gas and Electric ( com es representa a la pel·lícula sobre Julia Roberts). Aquestes dones són bones per anar a les escoles, generar atenció i implicar els seus veïns. Els diuen: 'No sou metge, científic o advocat, no teniu cap problema per implicar-vos en això', però no respondran amb el no.

L'octubre de 2015, Walters va començar a repartir el seu temps entre Flint i Virginia perquè el seu marit va ser traslladat a Norfolk. L’abril passat va cofundar l’Organització per al Desenvolupament de la Comunitat de Flint, o C Do, per donar suport als ciutadans amb problemes relacionats amb el plom.

Els sistemes d’aigua envellits són ara una preocupació nacional. Un estudi del 2016 del Consell de Defensa dels Recursos Naturals va trobar que 5.300 sistemes d’aigua dels Estats Units infringien diferents estàndards federals de plom i que l’EPA i les agències estatals només feien un seguiment d’una fracció d’aquests casos.

La gent de moltes ciutats dels Estats Units recull la seva pròpia aigua per provar-la i recorre a Edwards i al seu laboratori. El dia que vaig visitar, hi havia una taula amb desenes d’ampolles de plàstic blanques que contenien aigua de l’aixeta recollida a Filadèlfia i Nova Orleans, a punt per ser analitzades. Hi ha altres comunitats que estan passant pel mateix tipus de coses i no en saben, diu Edwards. El miracle de Flint va ser que van quedar atrapats.

Una mare preocupada i un reconegut científic van encapçalar la investigació que va exposar els perills que s’amagaven al subministrament d’aigua de la ciutat de Michigan.

Superman no arriba. És un moment del nostre temps en què hem de mirar cap a nosaltres mateixos, i no donar per suposat ni esperar que baixi alguna cosa de dalt, sinó recollir la torxa, portar la torxa, per trobar informació i la veritat. Erin Brockovich aplaudeix Marc Edwards i LeeAnne Walters pel seu treball exposant la crisi de l’aigua de Flint a la revista Smithsonian American Ingenuity Awards del 2016.





^