Àsia Pacífic Articles

Meravelles i Whoppers | Viatges

'Et dic', va escriure Marco Polo, 'que aquest palau és de ... riquesa sense mesurar'. El seu sostre està revestit d'or 'de manera que cobrim la nostra casa amb plom'. Fins i tot els terres són daurats, més que dos dits de gruix. I totes les altres parts del palau, els vestíbuls i les finestres també estan adornades amb or ». En aquest domini daurat, va declarar, vivia el governant d'un regne insular anomenat Cipangu (és a dir, Japó), les aigües del qual donaven perles vermelles 'molt boniques, rodones i grans'.

Els estudiosos creuen que els europeus mai havien sentit a parlar de Cipangu abans que Polo els en digués La descripció del món , que va començar a escriure cap a 1298, pocs anys després de tornar a casa a Venècia d'una odissea asiàtica de 24 anys. Encara que fascinats, els lectors de Polo, segons un relat, van concloure que els seus contes eren 'fabulosos ... simples somnis'. Però a mesura que van passar dècades, alguns van començar a prendre's seriosament Polo. A la còpia de Cristòfor Colom La descripció , que sobreviu, 'l'or en abundància' i 'perles vermelles' s'escriuen al marge al costat dels informes de Cipangu. Tot i que l’escriptura a mà no pot ser de Colom, es diu que va buscar Cipangu entre les illes del Carib en el seu viatge de 1492.

Colom mai no va arribar a cap part propera al Japó, és clar, però què hauria trobat? Perles vermelles? Els experts diuen que les ostres que les produeixen no habiten a les aigües japoneses. Un palau daurat? El Pavelló Daurat del Japó, el Kinkakuji cobert de fulles d’or, es va construir el 1397, un segle després de la publicació de Polo.





La veritat és que molts dels contes de tresors de Marco Polo eren només això: contes. Alt contes. Els lectors que persisteixen en el text sovint confús i desconegut de Polo es trobaran amb absurds esdeveniments sobrenaturals i un bestiari sorprenent, inclosos els homes amb les característiques dels gossos. Alguns lectors han arribat fins i tot a la conclusió que el llibre és una falsificació total. Si Marco Polo va anar a la Xina, la sinòloga britànica Frances Wood va preguntar-ho fa uns anys en un llibre titulat, prou adequadament, Va anar Marco Polo a la Xina? , per què no va esmentar els escuradents, el te i la fixació dels peus de les nenes?

A la British Library, on Wood conserva les col·leccions xineses, la centraleta es va il·luminar amb les trucades de periodistes i erudits. Al cap i a la fi, el llibre de Polo ha ornamentat les biblioteques de tot el món durant segles i és considerat, malgrat els seus defectes, com un dels millors comptes de viatges del món. La fusta havia pres una icona global. 'Sabia que Marco Polo era un nom conegut', va dir a una entrevistadora, 'però desconeixia que milions de persones a tot el món se sentien apassionadament per ell i estarien llançant sang.'



mostra’m una imatge d’una cigala

Els companys italians de Polo han assumit des de feia temps que era un fibre; tant ell com el seu text són coneguts a la seva terra natal amb el nom El milió , i molts pensen que és perquè el llibre inclou un milió de contes. Però, no va enriquir Polo Itàlia portant pasta i gelats a casa? No, aquests són mites. Tot i això, els italians no estaven a punt de tolerar un desafiament a la integritat de Polo per part d'un estranger, i moltes altres persones del món també hi inverteixen. A la Xina, els historiadors defensen fermament l’home que va ajudar a situar el seu país al mapa.

Fa uns deu anys, com a escriptor de personal de National Geographic Vaig seguir els viatges de Polo per Àsia, des de l'Iraq fins a la Xina i cap a casa, passant per Sumatra, l'Índia i Sri Lanka, fent servir el seu llibre com a guia. (Hi ha unes 120 versions de la seva narrativa; la que portava, generalment considerada la més autèntica, està traduïda a partir d’una còpia del segle XIV a la Biblioteca Nacional de França.) Igual que altres que han examinat els seus escrits de prop, em consternen els seus omissions i pavimentades pels seus whoppers. Però al final estic convençut de la seva veracitat essencial. Per què? Per una banda, els seus itineraris, tal com estableix la seqüència de capítols de llibres, són fonamentalment precisos, tant si travessa l’Àsia Central com la Xina central. On va adquirir aquesta informació geogràfica si no va fer aquests viatges ell mateix? Cap investigador escèptic no ha demostrat mai que hagi copiat d’alguna font àrab o xinesa. I, tot i que és cert que Polo és culpable d’unes omissions curioses (per exemple, aquells escuradents), va ampliar els minsos coneixements de l’Europa medieval sobre Àsia amb noms tan desconeguts fins ara com Cipangu, Java, Zanzíbar i Ceilan (Sri Lanka), a més d’identificar els grans països de la Xina. ciutats i descrivint característiques com el desert de Takla Makan i el riu Yangtze. Després d’haver seguit les petjades de Polo, sé de primera mà que també va encertar moltes coses, com ara: tant el lapislàtzuli com els robins es troben a la regió de Badakhshan, a l’Afganistan; al sud-oest de la Xina, una gent minoritària menja carn crua; la gent de Sumatra i Sri Lanka produeix un suc d’alegria a partir de la saba fermentada de les palmeres.

Polo també va produir un ampli informe sobre els costums hindús a l’Índia, un país que el fascinava clarament. Però el seu gran amor era Catai, com deia Xina. Cap regne no va tenir mai una persona de relacions públiques millor. Una vegada i una altra, Polo va escriure sobre la riquesa de seda i espècies de Catai (sense exageració) i va declarar que la gent tenia 'totes les coses en gran abundància'. Fins ara, tot bé. Però aviat va afirmar que Hangzhou tenia 12.000 ponts sobre els seus canals, una inflació ridícula, tot i que Hangzhou era la ciutat més gran del món en aquell moment; fins i tot va concedir 6.000 ponts molt més petits a Suzhou. 'Pren això, Venècia!' semblava dir a la seva ciutat natal rica en canals. (Un viatger posterior només va poder trobar 347 ponts a Hangzhou, inclosos els dels seus suburbis i només 290 a Suzhou.)



quan van tornar Lewis i Clark a St. Louis?

Polo pràcticament bullia d’entusiasme mentre descrivia el palau de Kublai Khan, el governant mongol de Catai, al que avui és Pequín. (Va anomenar la capital Cambaluc, una corrupció del seu nom turc, Khanbalikh, 'la ciutat de Khan'.) El palau era 'el més gran que s'havia vist mai', amb una sala prou gran com per acollir 6.000 comensals i estava englobat per una muralla. quatre quilòmetres al voltant. En algunes versions del seu llibre, la paret es va allargar encara més, en un cas fins a 32 milles. Tractant les seves afirmacions segons els seus propis capricis, La descripció Els traductors, els escribes i, finalment, els impressors (a partir del 1477) sovint baixaven la seva inconstant veracitat per una o dues clavilles més.

Sempre que Polo esmentava Kublai, el posava sobre gruix. Segons ens diuen, el seu seguici de caça incloïa 20.000 manipuladors de gossos; 10.000 falconers que porten gergafalls, pelegrins, falcons sacers i açores (Polo es va demostrar ser un àvid àvid); i un nombre sense declarar de lleons, lleopards i linxs per anar a buscar senglars i altres grans animals. Encara enaltint el seu senyor —afirmava haver estat un criat de confiança del règim de Kublai—, Polo va escriure que l'any nou se celebrava a Cambaluc amb una desfilada d'elefants de Kublai, 'que són força cinc mil, tots coberts amb belles teles' i amb regals al governant de 'més de 100.000 cavalls blancs molt bonics i bells'.

És cert que els senyors mongols es delectaven amb la caça reial, un espectacle enorme i que celebraven les festes amb grandiositat. I sens dubte, Kublai, com molts potencials asiàtics, mantenia els estables d’elefants com a marca de poder, però res com 5.000. I els historiadors confien que no va caçar amb 20.000 manipuladors de gossos ni 10.000 falconers. 'Les xifres són sorprenents, òbviament són exagerades', diu el professor Morris Rossabi de la City University de Nova York, autor de l'estudi definitiu del regnat de Kublai. És difícil imaginar que la seva gent mantingui, per exemple, un ramat real de 100.000 cavalls a la regió de Pequín. 'La gent del nord no cultivava prou menjar per mantenir-se', diu Rossabi. La major part es va haver de portar del sud. No puc creure que hagin dedicat grans quantitats de pastures a tenir 100.000 cavalls. Alguns escribes que van copiar el text de Polo van reduir el ramat d’elefants fins a 500 o el van ometre del tot, probablement amb olor d’excés, mentre que una versió el va elevar a 105.000.

Tot i així, Polo tenia un munt d’autèntiques meravelles amb què sorprendre els seus paisans: pedres negres que cremaven millor que la fusta; diners fets de paper, porcellana, amiant; enormes vaixells oceànics. I va documentar la riquesa de la Xina en seda i espècies, així com el seu comerç amb l'Índia, Java i altres parts d'Àsia, informació valuosa per a un estat comercial com Venècia.

Llavors, per què tota la hipèrbole? Mai no ho sabrem del cert, però l’exageració de vegades és un defecte de personatge en els aventurers: ens ve a la ment El Dorado, de Walter Raleigh. I a l’Europa del segle XIII, fins i tot les mentides directes eren una presumpció literària. Les bèsties grotesques i les feines màgiques eren rutinàries a les modestes biblioteques disponibles fins i tot per als europeus més instruïts. Les històries d'Heròdot, per exemple, parlava de formigues que cavaven or a l'Índia i de serps alades a Egipte.

Crec que Polo va mantenir un diari durant els seus viatges; si no, com va aconseguir, quan va acabar a casa a Venècia, establir la riquesa de detalls que havia acumulat durant les seves dotzenes d’anys de viatge? Diari de Polo: quin descobriment sensacional seria! No diu que en conservés una, sinó una versió de La descripció que va aparèixer a Venècia a la dècada del 1500, suposadament basat en autèntics manuscrits, declara que va portar a casa «escrits i memòries». I es diu que es van compartir amb un escriptor que el va ajudar a produir el seu llibre. Aquesta persona s’identifica al principi del text com Rustichello de Pisa, que havia estat reelaborant algunes de les històries romàntiques del rei Artús i els escrits dels quals havien entrat a les biblioteques europees. Segons Polo, va conèixer Rustichello a una presó de Gènova, on havia estat llançat per Polo després de ser capturat en una batalla marítima entre Venècia i el rival de Gènova cap al 1298. Sona com un altre conte de polo alt, però, segons els estudiosos, és cert.

Els estudiosos veuen la mà de Rustichello en el relat del llibre sobre una batalla entre Gengis Khan i el sacerdot Joan, un governant cristià a Àsia, a principis del segle XIII. Amb la seva enorme pèrdua de vides —encara que no es va registrar cap recompte de cossos—, el compromís va fer una bona història. Llàstima que no hi hagués cap persona com el sacerdot John; com saben els historiadors avui en dia, va ser completament un invent europeu. Sens dubte, la llegenda era molt coneguda per Rustichello, mentre que menys per Polo.

També sospito que Rustichello va inventar la història dels lladres capaços de 'fer que tot el dia es fes fosc' mentre abatien els viatgers. Polo va descriure un atac d’aquest tipus contra la seva caravana al desert de l’Iran. El passatge continua, sospitosament, en tercera persona: 'A més us dic que el mateix mestre Marc era tan bo com aquell poble pres en aquella foscor'.

Després hi ha els mangonels, o catapultes, escriu Polo sobre. Segons l'autor, Polo, el seu pare i el seu oncle van ajudar a construir enormes màquines que llançaven roques que van causar terribles danys a la ciutat de Xiangyang mentre Kublai va pressionar la seva conquesta de la dinastia xinesa del sud, la Song. Fonts xineses i perses descriuen la destrucció, però acrediten sirians empleats a l'exèrcit de Kublai per les catapultes. En qualsevol cas, el setge es va produir el 1273 i gairebé totes les autoritats creuen que els polonesos no van arribar a la Xina fins dos anys després. Probablement Polo va saber parlar del setge i se’n va adonar. Pot ser que Rustichello, sempre atret per les històries de batalla, es trobés amb ell en algun lloc de la seva lectura i decidís fer els enginyers militars de Polos.

Començant a casa per vaixell el 1291 o el 1292, Polo es va veure obligat a passar cinc mesos a 'Java el Menor' —Sumatra— esperant que es moguessin els vents del monsó perquè ell i els seus companys poguessin navegar cap al nord-oest cap a Ceilan i l'Índia. Polo va informar, amb precisió, que els caníbals habitaven a Sumatra i, amb menys precisió, que a l'illa hi vivien algunes bèsties estranyes, inclosos enormes unicorns, de mida 'ni molt menys que un elefant'.

quin animal es troba a la part superior de la cadena alimentària

'Us dic de debò', va continuar Polo sobre Sumatra, 'que hi ha homes que tenen cues de més d'una palma'. I en una illa que va anomenar Angaman —probablement es referia a les illes Andaman a la badia de Bengala—, «tots els homes ... tenen la corona del cap com un gos i les dents i els ulls com els gossos». També a Àsia abundaven els contes de criatures estranyes, i és possible que Polo (que sembla que mai no va trepitjar els andamans) pot haver sentit a parlar dels mariners. També és possible que ell —o Rustichello— simplement es basés en l’elaborat bestiari mític de l’edat mitjana europea. (O potser, tal com argumenta John Larner Marco Polo i el descobriment del món , Polo simplement descrivia metafòricament els illencs).

Tot i que va publicar aquests informes salvatges, Polo va catalogar metòdicament una cornucòpia del sud d’Àsia, sobre la qual Europa no sabia gairebé res: la nou moscada i les arrels aromàtiques de Java, la càmfora i els cocos de Sumatra, les perles, els diamants i el pebre de l’Índia, l’ivori de diversos llocs, aquests i molts altres béns, tots apassionants per als comerciants europeus, es van barrejar amb les bèsties i les fantasies. És com si el món, tal com ho veien els europeus, fos una barreja d’allò real i allò irreal.

Alguns lectors van adonar-se de les coses 'que es calculen més enllà de tota credibilitat', com va deixar constància d'un frare dominicà. Quan Polo es moria, el 1324, uns amics el van instar a retirar 'tot el que anés més enllà dels fets', presumiblement per netejar la seva ànima.

Polo es va negar, dient que no havia escrit la meitat del que havia vist. Podria haver afegit: 'I només la meitat del que vam inventar Rustichello i jo'.

Mike Edwards va recórrer 6.000 milles seguint els passos de Marco Polo.





^